Bethnal Green Library nos ayudó a ganar la guerra. No permita que una pandemia lo apague | Libros


Cuando se inauguró, representó un rayo de esperanza para los londinenses del este y se convirtió en el escenario de una de las grandes historias de resistencia de la Segunda Guerra Mundial. Pero a medida que la Biblioteca Bethnal Green se acerca a su centenario, las celebraciones se han congelado. Para esta semana, se espera que los líderes del East London Council decidan sobre su futuro. Este símbolo de desafío a la clase trabajadora durante el bombardeo puede convertirse en una sombra de su antiguo yo.

Como novelista histórico, me pregunto cuántas personas que empuñan un hacha saben algo sobre la notable historia de fondo del edificio y los que están allí, quienes se aseguraron de que incluso en los momentos más oscuros, los trabajadores de la clase trabajadora del East End tuvieran acceso a los libros.

La primera biblioteca pública de Bethnal Green abrió sus puertas en una fría mañana de octubre de 1922. "El ayuntamiento transmite un legado de conocimientos a las generaciones futuras y barre la miseria y la pobreza del pasado", dijo el alcalde en su discurso de apertura, algo velado en referencia a que hace dos años se ubicaba un asilo en el sitio. , famoso por su trato cruel (incluso hoy en día los lugareños se refieren al parque alrededor de la biblioteca como un parque chiflado). Sin embargo, a pesar de estos comienzos prometedores, había pruebas por delante.

En septiembre de 1940, una bomba se estrelló en el techo de la Biblioteca de préstamos para adultos a las 5:55 p.m., lo que marcó el inicio del bombardeo. En una fracción de segundo, una biblioteca ordenada y bien equipada se ha convertido en un escenario de destrucción. Y aquí la historia da un giro sorprendente. En lugar de apresurarse al refugio más cercano, el bibliotecario George F Vale y su ayudante Stanley Snaith colocaron una lona sobre el techo de la cúpula de cristal rota y se dispusieron a planificar un experimento social pionero que transformaría la vida de los londinenses en tiempos de guerra.

"Solía ​​tomar prestada a Milly-Molly-Mandy" ... la biblioteca hoy.
"Solía ​​tomar prestada a Milly-Molly-Mandy" … la biblioteca hoy. Fotografía: Mike Booth / Alamy

El Bethnal Green Tube era una parada a medio terminar en la línea central cuando estalló la guerra. Los constructores estaban trabajando para conectarlo a Liverpool Street, pero en 1939 lo habían cerrado y dejado. Una semana después de que comenzara el bombardeo, los East Enders desafiaron las órdenes de Churchill de no refugiarse en las estaciones de metro y reclamaron su derecho a la seguridad. 78 pies bajo tierra, era uno de los pocos lugares seguros para refugiarse en el área y los lugareños lo llamaban el "pulmón de hierro". Durante los siguientes 12 meses se transformó en una comunidad subterránea en pleno funcionamiento con una asombrosa variedad de instalaciones.

Atracaderos triples de metal para hasta 5,000 personas se extendían tres cuartos de milla a través del túnel en dirección este. Había un teatro refugio, que albergaba óperas y ballets, un café, una consulta médica y una guardería, que permitía a las mujeres salir a trabajar. Pero aquí está la mejor parte: ¡también había una biblioteca!

Me encantan las sorpresas de la historia y descubrir la biblioteca subterránea de George y Stanley, construida sobre las vías del túnel con barrotes en dirección oeste, no me pareció mágico. Me enteré por primera vez de su existencia cuando me senté con el inimitable East Ender Pat Spicer, de 91 años: «Solía ​​pedir prestada a Milly-Molly -Mandy en la biblioteca subterránea. No me preocupaba por las bombas cuando mi cabeza estaba enterrada en un libro ", me dijo.

Un viaje a la biblioteca de historia local y los archivos de Tower Hamlets reveló que la memoria de Pat era vívida. Había una fotografía del propio George, frotando libros con calma, junto con abundantes recuerdos escritos. “Las bibliotecas en tiendas reconvertidas, en los pasillos de las aldeas, en camionetas móviles, son bastante comunes. Pero las estanterías para libros en los refugios subterráneos son algo nuevo bajo el sol ", escribió Stanley en Library Review en 1942." Cuando los londinenses tomaron posesión del metro, rápidamente se hizo evidente que una nueva situación social estaba en marcha.

Los engranajes de la burocracia claramente evolucionaron rápidamente en tiempos de guerra y el consejo pronto aprobó una subvención de 50 libras esterlinas. "El Borough Surveyor se puso a trabajar rápidamente", escribió Stanley. “Durante todo el verano pasado, las cuevas se hicieron eco del estruendo de martillos y sierras. El resultado fue un triunfo.

"Descubrir la biblioteca fue nada menos que magia" ... Kate Thompson.
"Descubrir la biblioteca fue nada menos que magia" … Kate Thompson. Fotografía: –

La biblioteca, que tuvo una audiencia cautiva durante una redada cuando las puertas estaban cerradas, estaba abierta de 5:30 p.m. a 8 p.m.todas las noches y prestó 4,000 volúmenes de acciones elegidas deliberadamente. El romance se codeó con clásicos literarios, libros para niños, poesía y obras de teatro. Stanley escribió conmovedoramente sobre sus clientes: “Cada crepúsculo ve al primer contingente descender a las entrañas de la tierra. Los pozos y los enfermos, los viejos y los jóvenes, vienen en manadas, llevando sacos de alfombras, paquetes, sábanas o un saco sucio: aquí un trabajador portuario, allí un niño de tamaño insuficiente con una carga del Atlas que improbablemente descansa sobre su cabeza, interpretando a un caballero devoto para una madre lisiada: gente tosca, gente agradable, típicos de East End.

Añadió: "En la biblioteca, los jóvenes están muy ocupados con su selección de libros, pero ¿por qué no deberían charlar como les plazca?"

Estos “jóvenes” tienen ahora 90 años y los recuerdos de la pequeña biblioteca están anclados en sus corazones.

"Fue un santuario para mí", me dijo Pat. "En 1943 tenía 13 años, había habido tanto horror, el bombardeo, el desastre del tubo (cuando 173 personas murieron aplastadas en los escalones del refugio cuando una madre que llevaba un bebé tropezó. Ni siquiera era un avión enemigo , pero el gobierno está probando cohetes antiaéreos desde el cercano Victoria Park). No puedes imaginar lo que significó para mí esta biblioteca como un lugar de escape y aprendizaje. Tuvo un efecto profundo en mi vida. Me pregunto cómo se sentirían George y Stanley al barrer 100 años de historia. Las propuestas sobre la mesa incluyen reducir el horario de apertura de la biblioteca de 50 a solo 15, o cerrarla por completo. ¿Cuántos puestos de trabajo se perderán? ¿Cuántos bibliotecarios se han quedado sin trabajo después de trabajar heroicamente durante la pandemia para apoyar a sus usuarios?

Me siento conmovido a escribir esto. ¿La historia no cuenta para nada? ¿Cómo es que, en un clima de miedo, privaciones e inestabilidad económica, nuestros predecesores de la guerra encontraron la imaginación y los medios para expandir horario de apertura de la biblioteca y abierto nuevas sucursales? El blitz y Covid-19 son bestias diferentes, pero el efecto en la lectura ha sido el mismo. Nunca habíamos leído con tanta voracidad o necesidad y valorado más nuestras bibliotecas.

"La lectura se ha convertido, para muchos, en la máxima relajación", escribió George Vale sobre sus jefes de guerra. ¿Te parece familiar?

En Tower Hamlets, donde cientos de niños viven en hogares hacinados y superpoblados, muchos dependen de las preciosas bibliotecas del municipio como santuarios. Con suerte, cuando el cierre se haga más fácil y la gente salga de sus hogares, no verán la puerta de la biblioteca cerrada.