Africanos europeos por Olivette Otele Review: cuando la raza importaba menos | Libros de historia


UNAEntre los dibujos privados del gran artista renacentista Alberto Durero, hay dos imágenes conmovedoras de africanos europeos, tan vívidas y atemporales que casi esperas que levanten la mirada y cobren vida. En Nuremberg en 1508, dibujó a un joven de barba corta con un abrigo sencillo. Una década más tarde, quedándose con un comerciante portugués en Amberes, capturó la imagen de una joven de la casa. “Katharina, 20”, escribió Durero sobre su retrato, para recordar su encuentro. Posteriormente, dibujando su propio escudo de armas, lo centró alrededor del busto de un moro.

Como muestra Olivette Otele en su fascinante libro, nada de esto tenía nada de excepcional. En el siglo XVI, la presencia negra en la vida y la cultura europeas tomó muchas formas, y había una larga historia de africanos viviendo en el continente. Durero podría haber conocido a personas así en Italia, España o los Países Bajos con la misma facilidad que en el corazón de Alemania. Y, al vincular explícitamente su propio estatus a la imagen de un hombre negro, probablemente estaba siguiendo una tradición heráldica inaugurada por los propios emperadores Hohenstaufen.

Por supuesto, como todos los demás, los europeos tenían una tradición de exotizar y "alterar" a las personas de tierras y culturas extranjeras. Pero durante la mayor parte de la historia europea, la diferencia religiosa fue un vehículo de prejuicio mucho mayor que el color de piel o el origen geográfico. A lo largo de la Edad Media y hasta el Renacimiento, la división entre cristianos y musulmanes prevaleció sobre la mayoría de las otras consideraciones. Antes del siglo XVII, hay mucha menos evidencia de ideas preconcebidas sobre los africanos per se, ciertamente en comparación con la virulencia del antisemitismo cristiano o las nociones racializadas de inferioridad proyectadas por algunos grupos. de piel blanca en otros, como los ingleses irlandeses.

Incluso "Europa" y "África" ​​eran etiquetas débiles. La distancia de Sicilia a Túnez es la misma que la de Londres a París, y la gente del borde del Mediterráneo siempre se había mezclado. Entre los gobernantes del norte de África y los notables del Imperio Romano se encontraban el emperador Septimio Severo; El tutor de Marco Aurelio, el cónsul Marco Cornelio Fronto; y el retórico y novelista Apuleyo. Más tarde, el Egipto medieval fue gobernado por los mamelucos, musulmanes africanos blancos de ascendencia europea. Federico II, rey de Sicilia (y, desde 1220, emperador romano germánico) dio la bienvenida a los africanos a su corte, empleó a muchos a su servicio e incluso nombró a uno (Juan "el moro") su señor chambelán. Hasta finales del siglo XV, los musulmanes árabes y norteafricanos gobernaron la mayor parte de la Península Ibérica; Unos años más tarde, nació el primer duque Medici de Florencia, Alessandro, de madre africana.

Retrato de Katharina de Alberto Durero, 1521; y Retrato de un africano, 1508.
Alberto Durero Retrato de Katharina, 1521; y Retrato de un africano, 1508. Compuesto: Galleria degli Uffizi; Grafische Sammlung Albertina / Alamy

En el Imperio Romano, donde Europeos africanos comienza, la etnicidad siempre ha sido marginal a la identidad cívica. La iglesia medieval se basaba en un ideal similar, en el que los cristianos de piel oscura representaban el poder universal de la fe. Desde finales de la Edad Media, los santos negros se hicieron más prominentes, a medida que se desarrollaron conexiones entre los cristianos etíopes y europeos y los nuevos conversos africanos fueron promovidos y canonizados. Henrique, hijo del rey del Congo, se convirtió en obispo en 1518; San Benito de Palermo era hijo de padres del África subsahariana. El culto más conocido es el de San Mauricio el Africano, patrón del Sacro Imperio Romano Germánico, cuya imagen es venerada en esculturas y pinturas.

La esclavitud y la servidumbre eran comunes en toda la Europa y África clásica y medieval. Pero el aumento de la trata transatlántica de esclavos y las nuevas nociones de inferioridad racial que los europeos inventaban cada vez más para justificar su escala horrible y sin precedentes, transformaron la percepción de los africanos después de 1700. También creó una enorme y perdurable población de hombres y mujeres europeos y coloniales de herencia mixta. Otele está particularmente atento a sus diversas identidades y experiencias, como lo está a la acción de las mujeres y la dinámica de género, así como a la amnesia selectiva y los prejuicios raciales de diferentes empresas europeas, ya sean holandesas, danesas, italianas, suecas, rusas, francesas. o alemán, desde el siglo XVIII hasta la actualidad.

Uno de los grandes placeres del libro es su elenco de personajes memorables. Tomemos al ex esclavo Juan Latino, quien se convirtió en un renombrado poeta humanista, erudito y maestro, y se casó con uno de sus estudiantes de español. O Jacobus Capitein, un esclavo en su infancia, que se educó en la Universidad de Leiden, escribió una tesis en latín defendiendo la esclavitud y regresó a Gold Coast como misionero para la Compañía Holandesa de Indias Occidentales. ¿Quién no querría conocer a Joseph Boulogne, el rico y apuesto soldado revolucionario francés, maestro de esgrima, dramaturgo, violinista y compositor, oa Jeanne Duval, trabajadora sexual impenetrable, modelo artística y musa y amante de Baudelaire?

Aunque se trata de una obra de síntesis, es una obra excepcionalmente generosa y densa. Otele no solo se preocupa por contar las historias de vida de sus protagonistas, sino también por seguir sus representaciones cambiantes después de la muerte, además de explicar cómo y por qué han sido interpretadas de manera diferente por generaciones de eruditos anteriores. Para ello, oscila constantemente entre diferentes siglos y perspectivas. Puede sonar extraño, pero subraya su mensaje central: lo que vemos en el pasado, como en el presente, está en constante movimiento. Depende de nuestras prioridades y suposiciones. Como ella argumenta, proporcionar historias múltiples y más inclusivas puede empoderar a las personas y ayudar a desacreditar y desmantelar la injusticia racial en el presente.

Fara Dabhoiwala escribe una historia de libertad de expresión. African Europeans: An Untold History de Olivette Otele es una publicación de C Hurst & Co (£ 20). Para solicitar una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.