Asesinato en el Pasaje Medio por Nicholas Rogers Review – El juicio del Capitán Kimber | Libros


siEstás atrapado en una red arrojada por un hombre blanco que apesta a ron y humo, y luego arrastrado por millas a la costa. Eres transformado, encadenado y conducido a vastos barcos de madera. Estás empacado en la bodega y pasas meses en el océano. Tienes poco para comer, poco para beber, poco aire para respirar. A su alrededor hay tos y fiebre. En el puente, te hacen bailar para mantener tus músculos tensos, para preservar tu precio de mercado. Si te resistes, te vencerán; si mueres, te arrojarán por la borda.

Con el tiempo, ves la tierra. Te desfilan en el muelle, te empujan e inspeccionan. Ellos sienten tus brazos; te miran los dientes. Un hombre dice "sí". Lo suben a un carro y lo conducen por terreno accidentado a lo largo de caminos de tierra hasta llegar a una casa y campos. Sufres un dolor punzante cuando un hierro caliente penetra en tu piel. Lo llevan a un cobertizo y lo arrojan al suelo. Colapsa y duerme, pero sale el sol y luego trabajas. Nunca has hecho este trabajo antes, pero si lo haces mal, te azotarán. Si te quejas, te volverán a azotar. Si te niegas a trabajar o si luchas, te matarán delante de los demás. Entonces trabajas.

Esta fue la vida a la que los plantadores y comerciantes británicos sometieron a millones de africanos desde finales del siglo XVI hasta la década de 1830. Estas son las verdades de la esclavitud dentro del Imperio Británico. Y sin embargo, como lo muestra Nicholas Rogers en su microhistoria, los británicos fueron capaces de lo peor.

El antagonista de la historia de Rogers es John Kimber, un veterano de la trata de esclavos que en 1791 pilotó el Recovery, un barco de casi 200 toneladas, desde Bristol hasta la costa de esclavos de África occidental. . El primer crimen importante de Kimber en este viaje ocurrió en New Calabar en el Delta del Níger. Al ver que los lugareños no le proporcionarían esclavos o agua, Kimber y sus compañeros capitanes británicos, dos más de Bristol, tres de Liverpool, bombardearon la ciudad. Como nos dice Rogers, los marineros británicos creían que "una buena descarga de balas de cañón … resolvería los contratos pendientes y reduciría el precio de los esclavos". Esta predicción resultó ser correcta.

De vuelta en Londres, la noticia del ataque llamó la atención del grupo de filántropos que, desde 1787, habían estado haciendo campaña para la abolición del comercio de Kimber, bajo el liderazgo político de William Wilberforce. Para Wilberforce, las acciones de Kimber no fueron más que "carnicería sangrienta e inhumana". Fue durante su breve investigación sobre la indignación en New Calabar que Wilberforce se enteró del asesinato a bordo del Recovery que domina el libro de Rogers.

Es trivial describir la vida en un barco de esclavos como el infierno; Como dijo una vez el historiador Marcus Rediker, no hay forma de cuantificar el horror. Aun así, Rogers da detalles vitales y terribles sobre las condiciones que prevalecieron en los barcos de esclavos británicos. Había orina, mierda, sangre y mucho más. John Newton, el pastor que escribió 'Amazing Grace' y arrepentido ex traficante de esclavos, recordó que 'cuando las mujeres y las niñas abordan un bote, desnudas, temblando, aterrorizadas … están expuestos a la grosería gratuita de los salvajes blancos ”. Se lamentó de la manera en que uno de sus marineros "sedujo a una esclava en la habitación y la llevó brutalmente a la cama con una vista de toda la cubierta del reloj". El antiguo comerciante de esclavos y aventurero Olaudah Equiano también había visto a los marineros "satisfacer sus brutales pasiones con mujeres menores de 10 años".

La víctima de Kimber en este caso era una niña pequeña. Desde su esclavitud y encarcelamiento durante la recuperación, la niña había sido violada, brutalizada e infligida con un caso severo de gonorrea; Por supuesto, la responsabilidad de la propagación de la enfermedad recae en las mujeres africanas a bordo y no en los marineros británicos. Cuando la niña no estaba "bailando" con otros africanos esclavizados, Kimber la azotaba a diario con látigos y cuerdas. Pronto tuvo dificultades para caminar, sufría de una rodilla torcida. Esto planteó un problema para Kimber: si la niña estaba paralizada, recibiría un precio mucho más bajo cuando el barco atraque en Granada.





Ilustración de John Kimber castigando a un esclavo a bordo del Recovery.



Ilustración de John Kimber castigando a un esclavo a bordo del Recovery. Fotografía: UniversalImagesGroup / Getty Images

La "solución" de Kimber fue atroz, incluso para los estándares de esclavos. Desde el mástil de mesana de la nave, enganchó a la niña por su pierna "mala", luego por la otra pierna y luego por los brazos. En cada posición la azotó. La terrible experiencia duró media hora, después de lo cual la niña se arrastró hasta la escotilla, cayó por las escaleras en la bodega, colapsó, tuvo convulsiones y esta muerta. "La perra está malhumorada", concluye Kimber. No hay registro de su nombre, historia o familia; en consecuencia, y preocupantemente, se la conoce como "sin nombre" en todo este libro.

Después de denunciar a Kimber en el parlamento, Wilberforce rápidamente presentó cargos de homicidio ante el Tribunal del Alto Almirantazgo, que era el único lugar para juzgar a un hombre por presuntos delitos cometidos en alta mar. juicio y sus consecuencias, en lugar de la brutalidad de Kimber, que dice más sobre la actitud histórica de Gran Bretaña hacia la esclavitud.

Cuando el propietario de esclavos West India Interest reunió a una serie de testigos que hablaron sobre el supuesto buen carácter de Kimber, el juez, Sir James Marriott, simplemente detuvo el juicio y ordenó al jurado que declarara al acusado inocente. Aún más perversamente, Marriott acusó de inmediato a los testigos de cargo, dos de los tripulantes de Kimber que habían testificado contra el capitán, por perjurio: uno de ellos fue condenado y sentenciado a transporte.

En cuanto a Kimber, intentó demandar a Wilberforce por daños, pero se contentó con esconderse amenazadoramente fuera de la casa de los abolicionistas en Londres; solo la intervención del conde de Sheffield puso fin al hostigamiento. Gruñendo, Kimber regresó a la trata de esclavos.

¿Cómo podría el sistema de justicia británico absolver a un hombre de tales crímenes? ¿En qué medida la monstruosidad de Kimber caracteriza a los comerciantes del Reino Unido en general? De hecho, si Gran Bretaña era el bastión liberal a menudo imaginado del abolicionismo y la filantropía, ¿cómo podría ese asesinato no haber causado un gran alboroto?

Como siempre, el contexto lo es todo. La revolución haitiana había comenzado en 1791, poniendo en peligro el futuro de las colonias de esclavos en todo el Caribe; al año siguiente el terror francés estaba en marcha; y la trata de esclavos seguía siendo una arteria vital que atravesaba el núcleo del imperio británico. La persecución de Kimber y el enjuiciamiento de hombres de su clase se consideraban peligrosos, comercial, política y estratégicamente. Estas son las mismas preocupaciones que evitarían la abolición hasta 1807.

Fue el pragmatismo frío y cruel lo que iluminó la política imperial británica; Aquí no había lugar para el sentimiento, y este es el mundo que Rogers expone al contar la muerte de una adolescente. Esto es esta historia, y no las historias triunfalistas de abolición y posterior emancipación, a las que debemos prestar atención; esto es esta Una historia que revela las verdades más oscuras, vergonzosas pero esenciales de nuestro pasado imperial.

Michael Taylor, The Interest: How the British Establishment Resisted the Abolition of Slavery, será publicado por Bodley Head en noviembre. Asesinato en el Pasaje Medio es publicado por Boydell & Brewer (£ 16.99).

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