Bessie Smith revisión de Jackie Kay – una potente cerveza de blues | Libros de biografia

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BLueswoman Bessie Smith era un personaje complejo, una superestrella autodidacta cuya biografía a menudo es más extraña que la ficción. Sus acciones se han convertido en leyenda. Smith era formidable, enfrentándose solo a un intento del Ku Klux Klan de incendiar su tienda de campaña. Pero Smith cantó sobre el sufrimiento femenino y experimentó las tragedias de sus canciones, a menudo en orden inverso. Jackie Kay, autor de esta elocuente y emotiva biografía, señala la frecuencia con la que Smith escribía letras con terrible presciencia.

Publicada originalmente en 1997, la biografía de Kay fue un esfuerzo alegre y formalmente atrevido. Luego fue parte de una serie llamada Outlines, que buscaba documentar "una historia corta no oficial, sincera y entretenida sobre el arte, la vida y el sexo de lesbianas y gays". Ahora, una referencia de Spice Girls solo lo fecha momentáneamente: Bessie Smith sigue siendo un acto de testimonio íntimo, una biografía de un artista estadounidense negro, bisexual y de clase trabajadora de un famoso poeta escocés que reconoció por primera vez su propia negritud y peculiaridad en las canciones de Smith, sus salvajes mitos y su "hermoso rostro negro".

Los amados padres adoptivos de Kay eran comunistas escoceses blancos que amaban el blues y el jazz. La música que le ofrecieron a la joven Jackie resonó profundamente y de muchas maneras, haciéndola sentir "íntimamente conocida".

Esta oportuna reedición de Bessie Smith, con una nueva introducción que promociona su continua relevancia, traza parte de la distancia recorrida tanto por la industria editorial como por la propia Kay, ahora Makar o Poeta Laureada de Escocia. El tiempo no ha oscurecido la búsqueda creativa del libro. Combinando rigor académico, autobiografía de autor y licencia poética, la bibliografía seleccionada de este delgado texto cuenta con 22 títulos. En todas partes, Kay rastrea el apogeo de las mujeres del blues, las reinas del vudú hasta la era de la cera y los 'récords de carreras', donde los derechos de autor todavía estaban en el futuro y las regalías eran opcionales.

Smith era orgulloso e intimidado, generoso e imprudente, un borracho violento brutalizado por un marido abusivo.

Haciendo eco del famoso dicho de Chuck D de que el hip-hop era una "CNN negra", el blues registró una historia alternativa de actos racistas, pobreza e injusticia, pero también insinuaciones sexuales obvias, todos esos rollos de gelatina, y reflejos. Después de la Gran Depresión, el blues cambió y se trasladó al norte, pero en la década de 1920 y antes del blues, las mujeres como Smith eran juerguistas sureñas, vestidas con ropa nueva; el teatro de las tropas itinerantes alimentado por un sentido de la ocasión y una bebida ilícita. Aunque Smith tuvo el éxito suficiente para poseer su propio vagón de tren, su piel más oscura le costó un lugar en más de un espectáculo; y Black Swan, la primera compañía discográfica de propiedad de negros, lo encontró demasiado poco refinado.

Si las canciones de Smith le contaban a la joven Kay una "historia secreta" sobre el sufrimiento femenino, la historia aún menos pública era la de las relaciones entre personas del mismo sexo. La historia de Kay también cuenta una historia extraña, de artistas femeninas sexualmente voraces y altamente solventes como Smith y Ma Rainey (el tema de una película biográfica reciente) y "buffets" donde fiestas salvajes y licenciosas permitieron que las asistentes actuaran. Para ser totalmente ellas mismas.

Las contradicciones abundan en un libro en el que la verdad emocional juega en contra de los hechos históricos, y Kay imagina cómo podrían haber sido las cosas. Si bien el material de Smith cubre una gran variedad de temas, la mayoría de las canciones asociadas con esta famosa figura queer tratan sobre amar a los hombres, señala Kay. Smith era orgulloso e intimidado, generoso e imprudente, un borracho violento que fue brutalizado por un marido abusivo al que no parecía poder dejar. Tenía una larga relación con un confidente cercano con el que quizás nunca hubiera tenido relaciones sexuales.

El texto está plagado de preguntas. También hay pasajes en los que Kay imagina los pensamientos más íntimos del cantante de blues, o adopta una mirada poética, imaginando lo que nunca se ha grabado, no se pudo haber grabado. Es una cuerda floja delicada caminar por un momento histórico en el que se libra una guerra de hechos y conjeturas. Pero el objetivo de Kay en 1997 era filtrar verdades emocionales íntimas de los registros históricos más secos, un proceso familiar de cualquier biopic o alegoría ficticia de rockstar.

A veces, esos pasajes en cursiva son un poco incómodos, nunca más que cuando Kay intenta escribir en la lengua vernácula negra del sur. Otros son estimulantes. Uno de ellos, casi a la mitad de este libro parecido a Tardis, imagina el contenido de un baúl real, el santo grial del biógrafo Smith, en el que Smith guardaba sus más valiosas pertenencias. Kay enumera el contenido: letras inéditas, "plumas de avestruz" y un mechón de pelo de la mano derecha de Smith, Ruby Walker. Pero entre las letras y los trajes antiguos, Kay coloca "una olla gigante de estofado de pollo, todavía humeante, con la tapa inclinada hacia un lado", "una olla de aire nocturno de Harlem" y el río Tennessee, con partituras de blues "transformado en botes pequeños ". El lirismo hace una concertina de tiempo y espacio, el torbellino de artefactos, evidencia tangible y monumentos al sentimiento, se eleva hasta un crescendo embriagador.

Bessie Smith por Jackie Kay es publicado por Faber (£ 9,99). Para solicitar una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos de envío

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