Chums: cómo una pequeña casta de Oxford Tories se apoderó del Reino Unido por Simon Kuper – revisión | libros politicos

En una ‘subasta de esclavos’ en Oxford Union en 1987, una ‘oportunidad de comprar a su sindicalista favorito para la noche’, hubo, según el periódico universitario, una frenética oferta por los servicios de la joven de 19 años en un falda escocesa. viejo Michael Gove. Se fue por 35 libras. Gove era conocido en ese momento como uno de los tres oradores destacados en el pequeño mundo de la cámara de debate académico; los otros eran el futuro editor político de la BBC, Nick Robinson, y Simon Stevens, hasta hace poco director ejecutivo del NHS de Inglaterra.

El presidente del sindicato del año anterior, Boris Johnson, no se presentó a la subasta de esclavos y fue vendido en ausencia. El propio estilo retórico de Johnson difería del rigor consciente de sus compañeros. Había aprendido, escribe Simon Kuper, en los debates en Eton, «a derrotar a los oponentes cuyos argumentos eran mejores simplemente ignorándolos». En cambio, ofreció «bromas cuidadosamente cronometradas, bajada de voz calculada y burla ad hominem». De esta manera, había ganado las elecciones para presidente del sindicato con la ayuda de varios autoproclamados ‘cultistas de Boris’, incluidos Gove y el futuro escéptico de Covid Toby Young.

El estilo de Johnson era, señala Kuper en esta breve, mordaz y a menudo inquietante revisión de cómo nuestra política actual se desarrolló por primera vez en Oxford hace media vida, algo nuevo. Durante quizás 30 años en Oxford, los conservadores habían estado en retirada defensiva. La actitud de los antecesores conservadores inmediatos de Johnson en el sindicato, Theresa Brasier, su futuro esposo Philip May y su mejor amigo (y futuro viceprimer ministro) Damian Green, fue particularmente vacilante y circunspecta. Pero en 1984, envalentonadas por las fuerzas gemelas del thatcherismo de la era de las Malvinas y Brideshead Revisited de la televisión, las voces conservadoras arcaicas, cuidadosamente entrelazadas con las ironías de Johnson, volvieron a sonar fuerte. (David Cameron, dos años por debajo de Johnson en la escuela y en Oxford, era otro tipo de retroceso: rico y lo suficientemente conectado como para sentirse por encima del «truco» de la política estudiantil).

Ayudó a esta nueva generación, argumenta Kuper, que en la unión a menudo bromeaban entre ellos. Le club travailliste de l’université d’Oxford, féru de Billy Bragg et des marches de solidarité des mineurs, a boycotté la chambre des débats (l’un des résultats, selon Kuper, est qu’ils « n’ont jamais appris à hablar «). Las grandes bestias políticas de la izquierda en la segunda mitad de los 80, a nivel universitario, fueron los hermanos Miliband, Dave y Ted, y Eddie Balls e Yvette Cooper, organizando protestas contra los alquileres en sus respectivas universidades. El joven Keir Starmer, que completó su licenciatura en Leeds, llegó en 1985 y se pronunció a favor de las imprentas en Wapping. Johnson podría provocar risas predecibles en los debates sindicales al describir a los estudiantes socialistas como “retirándose a sus miserables caucus en overoles”.

Todo esto para decir: si pensabas que conocías el alcance de las obstinadamente incestuosas redes de Oxford que actualmente se encuentran en la cúspide de nuestra política, este libro aún te sorprenderá. El propio columnista del Financial Times, Kuper, llegó a Oxford en 1988, justo después de que Gove y Johnson se marcharan. Kuper, de una escuela integral en el norte de Londres, habitaba principalmente un mundo social diferente al de los temas de su libro pero, como ellos, reconoce, fue entrenado por su título en humanidades de Oxford principalmente «para escribir y hablar para ganarse la vida sin demasiada conocimiento». .

Aunque la camarilla que rodeaba a Johnson creía que habían nacido para tener el poder, a diferencia de los espadachines del imperio que admiraban, no tenían motivos por los que luchar.

Es mordaz por esos hábitos de tutoría universitaria, que con demasiada frecuencia favorecían el engaño y el encanto sobre la industria y la duda. Sin embargo, no es, insiste, «una venganza personal contra Oxford». Más bien, es «un intento de escribir un retrato grupal de un grupo de conservadores del Brexit… que tomaron una ruta antigua a través de Oxford hacia el poder».

Como apuntaba el propio Johnson, si querías saber qué tan influyente era la Oxford Union en la política británica, solo tenías que mirar todas las fotografías de expresidentes (y futuros primeros ministros) que había en sus paredes. Sin embargo, había una clara diferencia entre estos personajes y sus pretendientes de la década de 1980. Como observa Kuper, los políticos antiguos de Anthony Eden y Harold Macmillan habían sido moldeados no solo por Eton y Oxford, sino también por la guerra. En 2007, Rory Stewart, que había dejado Eton y Oxford en Irak y Afganistán, observó que en las altas esferas del Partido Conservador: “Churchill había sido reemplazado por Bertie Wooster”.

Kuper argumenta que, aunque la camarilla que rodeaba a Johnson creía que había nacido para tener el poder, a diferencia de los espadachines del imperio que admiraba, no tenía motivos por los que luchar. Su libro detalla cómo esta «causa» finalmente fue presentada por otros tres contemporáneos cercanos en Oxford, todos los cuales cayeron bajo la influencia de Norman Stone, un erudito, profesor de historia alcohólico y, a veces, asesor de Margaret Thatcher. El primero fue un joven escocés, Patrick Robertson, que Gove le presentó a Stone en una cena de Burns Night, el segundo fue Dan, ahora Lord, Hannan, y el tercero fue el más intenso de los estudiantes universitarios, Dominic Cummings.

Fue Stone quien alimentó personalmente la anarquía de la escuela pública de Cummings y lo persuadió de viajar a Rusia después de graduarse para tener una idea del mundo posterior a la Guerra Fría. Mientras tanto, Robertson, en parte inspirado por el horror del historiador hacia la UE, dejó Oxford después de su segundo año para dedicarse al grupo de euroescépticos de Brujas que creó en la universidad. (Robertson, señala Kuper, ahora vive en St. Moritz, donde dirige la firma de relaciones públicas WorldPR, responsable de la campaña «Gran Bretaña global» posterior al Brexit. También es el cónsul honorario de Kazajstán en las Bahamas).

Hannan, uno de los principales testigos de Kuper aquí, creció en Perú, donde su familia era propietaria de una granja avícola. Después del colapso del comunismo, olió, junto con Stone, un nuevo «enemigo de la libertad» en la burocracia europea y encontró un compañero temprano en su absurdo contemporáneo de Oxford, Jacob Rees-Mogg. Después de graduarse, Hannan persuadió a algunos parlamentarios marginales de derecha para que le pagaran un salario como único empleado del Grupo de Investigación Europeo; dos décadas después, persuadió a Johnson para que liderara la campaña Leave. Y así, como escribe Kuper, una vez más “el paraíso atemporal de Oxford inspiró a sus habitantes a producir fantasías tan atemporales como Alicia en el país de las maravillas, El Hobbit, Narnia y, incubando desde finales de los 80, el Brexit”.

No hace falta decir, al leer esta historia, que la abrumadora influencia de un solo tipo de graduado de una sola universidad (ya menudo de una sola escuela, Eton) en la cima de la vida pública británica ha sido profundamente dañina. Kuper ofrece algunas soluciones (convertir a Oxford exclusivamente en un instituto de investigación para graduados es una), pero también espera que la pandemia y todo lo que la acompañe finalmente pueda marcar el final de la debilidad de Gran Bretaña por «el gobernante aficionado, ligeramente experimentado por Oxford Tutorials». Si tel est le cas, une épitaphe appropriée pourrait provenir de Rees-Mogg, qui, lorsqu’on lui a demandé en octobre 2021 pourquoi les députés conservateurs ne portaient pas de masques faciaux au Parlement, a répondu: «Nous, de ce côté, sabemos.» Como si eso fuera todo lo que importaba.

  • Chums: How a Tiny Caste of Oxford Tories Took Over the UK de Simon Kuper es una publicación de Profile (£ 16,99). Para apoyar a Guardian y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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