Cómo el “arte loco” inspiró a los surrealistas y fue distorsionado por los nazis | Libros de arte y diseño

Un día de invierno de mil ochocientos noventa y ocho, un joven corpulento con un bigote de manillar corrió a lo largo de las riberas de un canal en Hamburgo, en el norte de Alemania. Franz Karl Bühler entró en pavor y escapó de una banda de agentes enigmáticos que lo habían atormentado a lo largo de meses. Solo había una forma de escapar, pensó. Tiene que nadar para lograrlo. Así que se sumergió en el agua obscura, prácticamente helada en esta temporada del año, y anduvo cara el otro lado. Cuando lo alzaron a la ribera, mojado y tremiendo, quedó claro para los transeúntes que había algo extraño en este hombre. No había indicio de sus perseguidores. Estaba confundido, quizá desquiciado. Por lo tanto, lo llevaron al próximo «psiquiátrico» en Friedrichsberg, como se llamaba entonces, y lo llevaron adentro. Permanecería bajo el incierto cuidado del sistema siquiátrico alemán a lo largo de los siguientes cuarenta y dos años, uno de los cientos de miles de pacientes que vivieron una vida prácticamente invisible detrás de los muros del asilo.

El encarcelamiento de Bühler lo intranquiliza, mas asimismo marca el inicio de una historia notable, en la que desempeña un papel protagonista. Revela la deuda que el arte tiene con la enfermedad mental y de qué forma se usó esta conexión para librar la guerra cultural más destructora de la historia.

A Bühler le diagnosticaron esquizofrenia y, mientras que se trasladaba de una clínica siquiátrica a otra, halló una forma de encarar su situación: aprendería a dibujar. Comenzó dibujando a las personas que lo rodeaban, documentando las actividades repetitivas superfluas de la vida institucionalizada. Después generó autorretratos ardientes y criaturas atractivas a partir de sus visiones psicóticas: perros satánicos y ángeles de la muerte. A sus médicos les importaba poco su arte, si un «desquiciado» podía crear arte, y muchos de sus bocetos continuaron en su fichero a lo largo de 2 décadas, hasta la llegada de un visitante esencial de Heidelberg.

Hans Prinzhorn era un médico calificado, doctor en historia del arte, soldado galardonado y barítono de F.P.. Pero fue su trabajo sobre el arte de los locos, efectuado en la Clínica Psiquiátrica Universitaria de Heidelberg, el que iba a ser su mayor logro. Entre mil novecientos diecinueve y mil novecientos veintiuno amontonó la mayor compilación de arte siquiátrico del planeta, miles de piezas de todo tipo, ejecutadas con todas y cada una de las variedades de aguantes libres – papel del váter, rotas desechadas, piezas de madera de camas de asilo – por cientos de pacientes hospitalizados . La mayoría de diagnosticados con esquizofrenia, estos individuos no siempre y en toda circunstancia tuvieron la pretensión de hacer “arte”. Utilizaron bocetos, estatuas y escritos para trazar aspectos de su realidad psicótica o bien para comunicar mensajes desde un interior apartado. La idea inicial era que este material podría asistir en el diagnóstico, mas Prinzhorn pronto se dio cuenta de su poder expresionista y mérito artístico.

Witch's Head, 1915, de August Natterer, uno de los artistas de la colección Prinzhorn.Witch’s Head, mil novecientos quince, de August Natterer, uno de los artistas de la compilación Prinzhorn. Fotografía: Colección Prinzhorn, Hospital Universitario de Heidelberg

Los visitantes apreciarían que «abría ventanas a una realidad diferente», o bien que era tal y como si «brotara de las profundidades de la mente humana». “Mundos notables se abrieron ante mí”, escribió un futuro curador de la compilación, “me arrastraron a su poder; el aire libre me quitó el equilibrio y me mareó. En 1922, Prinzhorn publicó sus hallazgos sobre el proyecto en un volumen innovador, Artistry of the Mentally Ill, ampliamente ilustrado con imágenes de la colección. Su mayor descubrimiento, la elección de sus «maestros esquizofrénicos», fue Bühler.

El arte se convirtió en un éxito instantáneo entre la vanguardia, que en ese momento estaba explorando la locura como una forma de entender el horror que habían experimentado durante la Primera Guerra Mundial. Como dice el dadaísta Hans Arp, “Lamento por los mataderos de la guerra mundial, nos volvimos al arte”. Para Hugo Ball, cofundador de Dada, el libro de Prinzhorn representó nada menos que «el punto de inflexión de 2 eras».

Cuando Max Ernst se llevó una copia del libro a París, de forma rápida se transformó en una fuente esencial para los miembros del nuevo movimiento surrealista, incluidos Ernst y Salvador Dalí. Finalmente, escribió el primordial surrealista André Breton, alguien había hecho a los artistas locos una «presentación digna de su talento».

La insensatez jamás había sido tan popular. Pero las obras de Heidelberg jamás fueron menos que discutidas y, a mediados de la década de mil novecientos veinte, el vínculo entre el arte y la insensatez había atraído la atención de la extrema derecha.

Adolf Hitler fue, como Bühler, un artista autodidacta. También era, conforme un sicólogo que lo examinó en mil novecientos veintitres, «un sicópata morboso … sujeto a la histeria». Después de censurar el examen de ingreso a la Academia de Bellas Artes de Viena, se ganaba la vida copiando postales turísticas en acuarela. Cuando reventó la guerra en mil novecientos catorce, se llevó sus pinceles y pinturas a la frente, y cuando entró en política después de la guerra, se llevó su arte.

El arte lo asistió a crear una estética nacionalsocialista, en los distintivos del partido, las insignias y los uniformes que diseñó, los decorados que inspeccionó y la publicidad que patrocinó. El arte asimismo le dio a Hitler un enfoque político más alto. Las guerras iban y venían, le agradaba decir, mas en los milenios venideros, los alemanes serían juzgados por sus logros culturales, como las grandes civilizaciones del pasado fueron juzgadas por los suyos. Restaurar la cultura alemana era restaurar el Volk alemán «étnicamente puro»; verlo rechazar era presenciar el declive del Volk. Y la desquiciada dirección que estaba tomando el arte moderno marcó, para él, un declive de proporciones épicas.

Cartel para una exposición denunciando el arte Cartel para una exposición denunciando el arte «depravado», mil novecientos treinta y seis, Alemania. Fotografía: Photo doce / Universal Images Group / Getty Images

No hay patentiza de que Hitler haya leído el libro de Prinzhorn, mas habría estado expuesto a sus ideas a través de periódicos y gacetas, y realmente bien podría haber actuado como catalizador de sus creencias. En Mein Kampf, se subleva contra los “imbéciles” y “sinvergüenzas” que procuran deteriorar el “sano sentimiento artístico” de los grandes pintores románticos que amaba. Las «estupideces» y las cosas «evidentemente locas» modernistas eran una estrategia insolente para eludir las críticas de conciudadanos aterrados, al paso que movimientos como el cubismo y el dadaísmo eran «las excrecencias mórbidas de hombres depravados locos». Ya en mil novecientos veinte, el manifiesto del partido llamaba a combatir «las tendencias en las artes y las letras que ejercitan una repercusión desintegradora en la vida de la gente». Después de mil novecientos treinta y tres, eso fue lo que hicieron.

Fue idea de Goebbels, en mil novecientos treinta y siete, montar la exposición Arte depravado. Con tres millones de visitantes, esta exposición itinerante prosigue siendo la más visitada de todos los tiempos, mas no festejó el arte; lo puso en la picota. Desde la vuelta en Berlín, el departamento de publicidad asaltó la clínica de Heidelberg por más de cien obras, incluidas múltiples de Bühler, y presentó una selección así como arte profesional. La idea, como afirma la guía oficial, era enseñar que las vanguardias estaban todavía más «enfermas» que las auténticas «locas». Esto fue presentado como patentiza de la enorme conspiración judeo-bolchevique para minar la cultura alemana y contaminar la raza con sangre inferior. La degeneración cultural, el «planeta que se pudre de manera lenta», como afirmó Hitler, auguró la degeneración biológica, que apuró a los alemanes «al abismo».

La solución era simple: una «guerra inexorable de limpieza cultural». El arte moderno fue retirado de los museos alemanes para venderlo o bien sencillamente destruirlo, y los artistas «depravados» fueron expulsados ​​del país. Pero el proyecto de arte más ambicioso de Hitler, su Gesamtkunstwerk, fue remodelar a los propios alemanes. Con este fin, en mil novecientos treinta y nueve ordenó el primer programa nacionalsocialista de asesinatos en masa, Aktion T4, dirigido a los enfermos mentales.

En mil novecientos cuarenta, Bühler vivía en un psiquiátrico en Emmendingen, Baden-Württemberg. El cinco de marzo del mismo año llegó al establecimiento un pequeño convoy de automóviles, integrado por SS vestidos de civil. Subieron a cincuenta pacientes en los buses, incluido Bühler, y los llevaron a una casa en especial amoldada para discapacitados en el castillo de Grafeneck en Suabia. Los pacientes fueron desnudos y empujados a una cámara de gas disfrazada de ducha y asesinados con monóxido de carbono. Esta acción de «eutanasia», como la llamaron los nazis, es extensamente considerada como un predecesor del Holocausto, y cuando consiguió sus objetivos, muchos veteranos embrutecidos de Aktion T4 fueron reasignados a campos de exterminio en el este de los Estados Unidos. Al final de la guerra, alrededor de doscientos pacientes siquiátricos serían asesinados por el régimen de Hitler, incluidos treinta artistas del Prinzhorn.

La guerra no marcó el final de la compilación Prinzhorn. Milagrosamente, la mayor parte de las obras han subsistido y han inspirado a nuevas generaciones de artistas, incluido Jean Dubuffet, el autor de Art Brut. Bühler fue asesinado, como otros artistas del Prinzhorn, mas sus logros perviven. Ampliaron la definición de arte y ampliaron el círculo de autores de arte autorizados más allí de la elite.

La Galería de los milagros y la insensatez de Charlie English es publicada por HarperCollins (£ veinte). Para respaldar a Guardian y Observer, pida su copia en guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos de envío

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