Cómo los victorianos nos llevaron a la luna por Iwan Rhys Morus reseña – feria de ciencias | libros de historia

Cuando presentó el nuevo robot humanoide de Tesla, Optimus, en septiembre pasado, Elon Musk habló con extravagancia característica sobre el potencial del dispositivo. «Significa un futuro de abundancia», dijo. «Un futuro donde no haya pobreza… Esta es verdaderamente una transformación fundamental de la civilización tal como la conocemos». Tal vez deliberadamente, se hizo eco del tono del homónimo de su empresa, Nikola Tesla, quien en la década de 1890 hizo afirmaciones igualmente audaces sobre su propio trabajo en progreso. Con su nuevo sistema de telegrafía inalámbrica, insistió Tesla, los acorazados serían controlados a distancia, lo que significaba que muy pronto «se aboliría la guerra» y habría una «revolución en la política de todo el mundo».

Cómo los victorianos nos llevaron a la luna argumenta que esta visión triunfante del futuro, tan estándar entre los contemporáneos de Tesla, condujo directamente a los avances que permitieron los alunizajes, el presente tecnológico en el que ahora habitamos y cómo todavía estamos pensando en el futuro. Este Dia. Vibra emocionante a través de desarrollos como el cable telegráfico transatlántico, la locomotora de vapor y la energía eléctrica y recuerda las predicciones emocionantes de la ficción de la época: «En el año 2000 imaginado en Un viaje a otros mundos por John Jacob Astor, la electricidad estaba en todas partes … Todos tenían un molino de viento en su techo.

El libro describe el tipo de hombres que hicieron ciencia, cómo lo hicieron y para quién lo hicieron. Y eran en su mayoría hombres, como Morus se esfuerza por señalar. Como biógrafo de Tesla y Michael Faraday, su trabajo anterior parece apoyar una teoría de la historia del «Gran Hombre», y ciertamente las referencias a Joule, Hertz, Siemens y Morse le dan sabor al texto. Aparece el nombre de la matemática Ada Lovelace (pero con la misma frecuencia que el de su padre, el poeta Lord Byron); Se menciona a Eleanor Sidgwick, que trabajó en la resistencia eléctrica. Pero la reiterada afirmación de que «el futuro fue… hecho por hombres singulares» se convierte en una excusa, cuando se piensa en las mujeres que podrían haber sido incluidas. ¿Qué pasa con Josephine Cochrane, quien patentó el lavavajillas en 1886? las patentes nacionales y marítimas otorgadas a Sarah Guppy; best-sellers de divulgación científica de Mary Somerville; los descubrimientos de la paleontóloga Mary Anning?

Aquellos que captan la atención de Morus a menudo se han hecho un nombre con un espectáculo fabuloso. Exhibieron sus creaciones en los Palacios públicos del Descubrimiento en Londres, mientras que «los curiosos acudían en masa para ver cómo se creaba un nuevo mundo» en fábricas y obras de ingeniería en todo el país. Describe un gran banquete de distinguidos invitados en el túnel a medio terminar de Marc e Isambard Brunel bajo el Támesis en 1827, «con una serenata de la Coldstream Guards Band». Pero el trabajo en el túnel «estuvo marcado por huelgas cuando los hombres que trabajaban bajo el río luchaban por un [fair] salario».

Porque estos grandes hombres dependían en gran medida de talentosos equipos de fabricantes e ingenieros. Aquí, el autor reconoce héroes anónimos. Joseph Clement fue el fabricante de herramientas de precisión que fabricó componentes para la máquina diferencial de Charles Babbage, una de las primeras computadoras; su partida en 1833, tras disputas por la propiedad de las herramientas, marcó el final del proyecto. Los vidrieros que construyeron el Palacio de Cristal para albergar la Gran Exposición se declararon en huelga en 1850, exigiendo un ritmo de trabajo más seguro. Se rompe la huelga y se arresta a su líder.

Aprendemos cómo los guardianes de la ciencia y el conocimiento de la clase alta no dieron la bienvenida a las contribuciones de las clases bajas. Antes de ser conocido como el “Padre de los Ferrocarriles”, George Stephenson inventó una lámpara de seguridad para mineros. El científico John Ayrton Paris escribió sobre su hazaña: «Ya no se creerá que un invento tan eminentemente filosófico, y que nunca podría haber venido sino del tesoro de la ciencia, fue reclamado en nombre de un constructor de motores Killingworth… ni siquiera profesar un conocimiento de los elementos de la química. ¿Cuántos inventos se han perdido porque sus creadores no tenían estatus ni poder? Un tema interesante para otro libro, tal vez. Morus se apresura a señalar los roles entrelazados de la innovación y el colonialismo en la Gran Bretaña victoriana. En la década de 1800, los científicos pedían disciplina, medición y estandarización, cuando «decidir qué (y quién) contar era un tema político que llegaba al corazón del gobierno imperial». The Races of Great Britain (1862) de John Beddoe, que definía una jerarquía basada en las características físicas, era simplemente una forma de que los hombres «racionales» mostraran la disciplina que creían que hacía la grandeza del Imperio e impusieran disciplina a sus pueblos.

Es importante entender cómo los victorianos inventaron el futuro, escribe Morus, porque «también heredamos ciertos [their] suposiciones precipitadas. Todavía imaginamos que nuestro futuro estará hecho por hombres como estos: innovadores carismáticos dispuestos a correr riesgos pero que poseen la autodisciplina y el impulso para hacer el trabajo. Este libro implica que el espíritu de la invención victoriana era de arrogancia, imperialismo y masculinidad. Algunos lectores pueden estar de acuerdo en que nuestro futuro estará hecho por la misma marca de hombre carismático. Otros podrían esperar que la colaboración, la apertura y la inclusión desempeñen un papel más importante en nuestro viaje tecnológico del siglo XXI.

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Cómo los victorianos nos llevaron a la luna: la historia de los innovadores del siglo XIX que dieron forma al futuro es una publicación de Icon (£25). Para apoyar a libromundo y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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