Crítica de The Whalebone Theatre de Joanna Quinn: un gran debut de delicias acogedoras | Ficción

El título suena como una metáfora, pero realmente hay teatro de caja torácica de ballena en esta epopeya histórica. Se encuentra en un promontorio cubierto de hierba en la costa de Dorset, envuelto en escenarios, la creación de la joven Cristabel Seagrave, cuya pasión por el teatro amateur se extiende tanto a la familia como a los sirvientes de la finca Chilcombe. Aquí tenemos al país en todo su esplendor de la Era del Jazz, con cócteles de desayuno, disfraces a la hora del té y una sensación general de que el mundo es un melocotón maduro para ser recogido.

La maestra de escritura creativa Joanna Quinn se hizo grande con su primera novela, siguiendo las fortunas de los Seagrave de 1919 a 1945. El enfoque principal está en la luchadora e imaginativa Cristabel, aunque la narrativa pasa a otros personajes, incluida su voluble madrastra, Rosalind, y sus medios hermanos, el sensible Digby y la romántica Flossie. La variedad social la proporciona un pintor visitante, Taras, cuya salvaje barba negra y su ímpetu ruso lo establecen como la esencia del artista bohemio de Louche. (“¿Conoces París?”, se le pregunta. “Como yo conozco los cuerpos de mis amantes”, responde).

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Es Taras quien anima a Cristabel a cultivar sus inclinaciones artísticas y montar una obra de teatro. Esto inicia uno de los temas del libro, la actuación, que va desde Rosalind, que valientemente finge ser una esposa y madre feliz, hasta los agentes ingleses en la Segunda Guerra Mundial, cuando se requiere una pretensión mucho más seria por parte de los que se lanzan en paracaídas. en la Francia ocupada. Quinn martilla esta casa un poco demasiado fuerte a veces: «Mi nuevo uniforme es el mejor traje que he usado», escribió Digby en 1939, pero es un buen dispositivo.

Sin embargo, Quinn nunca lleva la idea lo suficientemente lejos como para que el lector recupere el aliento, y esta es la debilidad de la novela, que a pesar de su atractiva narración no puede igualar modelos como Cazalet Chronicles de Elizabeth Jane Howard o Life After Life de Kate Atkinson. Quinn simplemente no se está arriesgando lo suficiente. Ella cuenta a sus personajes por turnos, lo que significa que no tienen secretos para nosotros; los vuelve comprensivos, con pocos resentimientos o planes ocultos. La generación anterior no cambia a medida que envejece, abandonando la narrativa cuando deja de ser interesante. Las personas más jóvenes reciben un mejor trato a medida que maduran y experimentan desafíos que cambian la vida; pero el principal impulsor de la tensión en su historia proviene de los acontecimientos históricos.

Hay momentos en los que vislumbramos algo más vigorizante. Digby tiene un cara a cara con un oficial que, después de una pausa, le dice: “Tengo un amigo. Un operador de radio. Está estacionado en Orkney. Me falta mucho. Por un breve momento, se abre una puerta y recibimos una chispa de la electricidad que Sarah Waters generó en su novela de guerra, The Night Watch. Pero aquí, Digby está desconcertado y Quinn deja que la tensión se disuelva en nada. Del mismo modo, cierta ternura entre uno de sus personajes y un prisionero de guerra alemán recuerda la febril relación de la Suite francesa de Irène Némirovsky, pero no alcanza su peligrosa intensidad.

Esto se debe en parte a la decisión de Quinn de retratar a la sociedad de principios del siglo XX como progresista y liberal. La homofobia y el prejuicio de clase nunca se articulan. Le da al libro una cálida atmósfera a la hora del té: un placer para saborear, pero que nos roba la emoción del miedo que surge cuando los personajes realmente se enfrentan a él. Solo cuando esos villanos confiables, los nazis, entran en juego, la adrenalina fluye.

The Whalebone Theatre es una gran historia, contada con sensibilidad; Sin duda, Quinn es capaz de mucho más, si no se atreve a romperse algunos huesos más en su escenario.

The Whalebone Theatre es una publicación de Fig Tree (£ 14,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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