Críticas al cerebro bilingüe de Albert Costa: esclarecedor y sorprendente | libros

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ODurante el siglo pasado, las percepciones del bilingüismo han ido de un extremo al otro. Durante gran parte de los años inmediatos de la posguerra, se pensó que el cerebro de un niño pequeño tendría problemas para hacer frente a dos idiomas (esto dificultaría el progreso académico, dicen los expertos, y algunos incluso pensaron que podría conducir a la esquizofrenia). Pero a partir de la década de 1960, cada vez más investigaciones científicas (unidas, tal vez, con una mayor apreciación de la diferencia cultural) llevaron el péndulo lejos en la otra dirección. Ahora es bastante común escuchar afirmaciones extraordinarias sobre los beneficios del bilingüismo.

Albert Costa (un bilingüe catalán-español) murió el año pasado, y este libro es un excelente testimonio de su vida de investigación sobre el tema. Aunque está salpicado de algunos aspectos técnicos de la neurociencia, es muy legible: la prosa es suave, anecdótica, espiritual, personal y, a pesar de las muchas controversias, equilibrada. No se burla de los monoglottes (también tienen ventajas), sino que simplemente nos invita a preguntarnos qué sucede si duplicamos lo que ya es una capacidad humana extraordinaria: el lenguaje.

Los resultados de la investigación son bastante sorprendentes. Los recién nacidos de tan solo unas pocas horas de edad ya pueden detectar un cambio de idioma. En cuatro a seis meses, pueden distinguir, digamos, inglés y francés, solo por lo que ven de la boca del hablante. En ocho meses, pueden diferenciar, observando estos movimientos articulares de los labios, entre dos idiomas a los que ni siquiera han estado expuestos. Los bebés pueden "extraer regularidades estadísticas" para deducir cuáles son, entre el flujo de sonido, las unidades básicas: nuestras palabras. Esto se llama, la jerga es ligera pero agradable, una "estrategia de segmentación" que usa la "probabilidad de transición" (cuyas sílabas generalmente se escuchan una al lado de la otra). La mayoría de estos resultados son el resultado de la colocación de sensores electrónicos en maniquíes que capturan el estado de alerta y el interés de los bebés en la novedad.

La rápida acumulación de fonemas (sonidos) de un recién nacido también implica un estrechamiento perceptivo. A medida que profundizan su inventario de sonido en su propio idioma, se vuelven menos capaces de hacerlo en otros. Debido a que se cree que la "tienda de idiomas" es un cubo grande, no tazas separadas, el niño bilingüe debe ser experto en cambiar códigos, inhibir un idioma e iluminar el idioma. otra.

Esto significa que los bilingües tienen "un acceso al léxico más lento y menos confiable que los monolingües". Hay un "costo de cambio" en el que los hablantes bilingües son, solo unos pocos milisegundos, más lentos al nombrar objetos comunes. Uno hubiera imaginado que el retraso mínimo sería encontrar palabras en el idioma más débil, pero es todo lo contrario: "el costo del cambio", escribe Costa, "es asimétrico: su magnitud es mayor para el lenguaje dominante que para el idioma no dominante (lo que llamamos "cambio de código de idioma asimétrico"). Costa tiene claras todas estas micro desventajas: es una generalización, pero en general es cierto que "las personas bilingües tienen un vocabulario más pequeño en sus dos idiomas que los monolingües".

Por lo tanto, está claro que este no es un manifiesto que afirma que los bilingües son genios ("no te preocupes si tu oponente en una partida de ajedrez es bilingüe o no", irónicamente) Él). Pero enumera, en detalle, por qué sus cerebros son diferentes: hay menos "sesgo egocéntrico" en los niños bilingües. Pueden ver los rompecabezas más fácilmente desde el punto de vista de otro (la diferencia aquí es del 30%). Tienen un mayor control de atención: ignorar inconscientemente la mitad de las palabras en sus cerebros a lo largo de sus vidas significa que están menos distraídos por lo que se llaman distracciones "flanqueadoras", tanto en las experiencias y por lo tanto, tal vez, en la vida real. Debido a una mayor "reserva cognitiva", los bilingües en muchos ensayos han informado de la aparición de demencia hasta cuatro años después que sus contemporáneos.

Para aquellos de nosotros que no somos bilingües, el aprendizaje de idiomas aún tiene ventajas. Costa cita la famosa frase de Goethe de que "quien no conoce idiomas extranjeros no sabe nada de los suyos". Pero los beneficios no son solo la amplitud o profundidad cultural, sino también una mejor toma de decisiones: somos menos instintivos y experimentados en un idioma extranjero, más capaces de ser útiles y de cabeza fría. (Cuando se les preguntó si valía la pena empujar a un hombre frente a un tren para salvar cinco vidas más, los encuestados son más racionales que los moralistas al examinar la pregunta en un idioma no nativo .) Hay menos "aversión a la pérdida" cuando navegamos dilemas fuera de nuestro propio idioma. La gente a veces se siente consternada de que su moralidad supuestamente rígida sea maleable de acuerdo con las palabras que escuchamos y usamos, pero toda la investigación parece sugerir, y esta es una buena noticia para nosotros, los exiliados lingüísticos, que razonamos de manera diferente cuando debatimos, aunque sea ligeramente, las palabras correctas.

Es un libro encantador. Resumiendo décadas de investigación académica sin ser aburrida, Costa es generosa con sus compañeros y cortés donde se opone a sus descubrimientos. Cubre muchas apuestas, ya que se necesita para medir cualquier cosa dentro de la cabeza humana. Pero no deja dudas de que los cerebros de los bilingües son, de una manera pequeña pero importante, manifiestamente diferentes.

El cerebro bilingüe: y lo que nos enseña sobre la ciencia del lenguaje por Albert Costa es publicado por Allen Lane (£ 20). Para pedir una copia, visite guardianbookshop.com. Reino Unido gratis p & p más de £ 15

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