Cuando el Sahara era verde por el crítico de Martin Williams: las arenas del tiempo | Libros de ciencia y naturaleza

Para Paul Bowles, el Sahara fue «una de las últimas grandes terrae incognitae que quedan en este planeta cada vez más pequeño». Su novela de 1949 The Sheltering Sky se inspira en las dunas ‘intensamente poéticas’ del desierto y en un ensayo posterior describe su impacto en él: ‘En este paisaje totalmente mineral iluminado por estrellas como bengalas, incluso el recuerdo desaparece; todo lo que queda es tu propia respiración y el sonido de tu corazón latiendo … Porque nadie que ha estado en el Sahara por un tiempo es el mismo que cuando llegó.

El Sahara es vasto y cubre aproximadamente un tercio del continente africano. Desde el Atlántico hasta el Mar Rojo, se extiende por 4.800 km, y desde su límite sur hasta su límite norte, se extiende por una distancia de aproximadamente 1.800 km. Es, dice Bowles, «un continente dentro de un continente», con sus propias cadenas montañosas, llanuras, dunas, valles y cráteres volcánicos. Y, sin embargo, sus lagos están hechos de sal y sus bosques ya no están vivos, sino que están petrificados por los fósiles. En su mayor parte, este paisaje lunar carece de vegetación o incluso de suelo. Encontró la experiencia como un viaje a otro planeta: “Ni una brizna de hierba en cientos de kilómetros. Colinas negras austeras que se elevan desde llanuras interminables con una fina capa superficial de grava fina. Grandes dunas de arena jorobadas alineadas en filas aparentemente interminables paralelas al viento. Arena, polvo y viento; viento, polvo y arena.

Pero no siempre ha sido así. Martin Williams, profesor de ciencias de la tierra en la Universidad de Adelaide, vio por sí mismo cómo, en las paredes rocosas de las profundidades del desierto, los artistas prehistóricos habían rayado o pintado escenas que evocaban a personas desaparecidas, criando ganado, así como imágenes de jirafas. y elefantes. Ayudó a desenterrar el esqueleto completo de vaca doméstica más antiguo jamás encontrado en el Sahara, una reliquia de hace 5.000 años. Los huesos fueron descubiertos durante una caminata matutina en la aislada montaña de Adrar Bous, que, señala, está «tan lejos como puede estar en el norte de África, que es una de las razones por las que está tan seco». Esto, junto con el descubrimiento de cerámica y herramientas neolíticas, demostró que los agricultores y ganaderos vivieron en esta región hace 5.000 años. Según Williams, «el marcado contraste entre la aridez actual y la abrumadora evidencia de un pasado recientemente más húmedo me ha llevado al viaje de mi vida».

El libro de Williams es el fruto de este viaje. El lector general puede encontrarlo técnico en algunas partes, pero es un relato detallado y autorizado que revela la rica y fascinante historia de este paisaje único y su clima, geología e historia natural.

El Sahara comenzó a secarse hace unos 7 millones de años, principalmente debido a la lenta deriva del continente africano hacia latitudes caracterizadas por un aire más seco. Las nubes portadoras de lluvia pierden su humedad antes de que puedan alcanzarla. “El Sahara existía como un desierto millones de años antes de que los humanos aparecieran en escena”, escribe Williams.

El Sahara era una tierra de sabana tropical boscosa y cubierta de hierba, con lagos y ríos llenos de vida en abundancia.

Pero en varias ocasiones, el Sahara ha sido una tierra verde y agradable. La última vez fue hace entre 15.000 y 5.000 años. En ese momento, los trópicos recibieron más radiación solar y las lluvias de verano e invierno llegaron al corazón de esta tierra ahora árida. Los cinturones de vegetación al norte y al sur se extienden más de 1000 km tierra adentro que sus límites actuales. Era una tierra de sabanas y praderas tropicales, con lagos y ríos llenos de vida en abundancia.

Pero hace unos 5.000 años, el Sahara comenzó a secarse nuevamente. Williams rechaza las teorías de que los primeros humanos fueron la causa principal, debido a la deforestación y el pastoreo excesivo: “El Sahara está seco hoy por razones geográficas buenas y suficientes que no tienen nada que ver con los humanos. Cuando se le pregunta si el Sahara volverá a ponerse verde alguna vez, responde: «Sí, pero no por mucho tiempo».

Williams admira a quienes continúan viviendo en el Sahara por su profundo conocimiento de la naturaleza y su capacidad para sobrevivir en un entorno tan hostil. Describe cómo, en un viaje, necesitaban beber en una piscina lodosa. Cuando se ofreció a filtrar el barro con la ayuda de su camisa, su «joven guía aristocrático tuareg curvó los labios con desprecio y envió a su hermano menor con una pequeña hacha a sacar trozos de corteza de un árbol. Particular». Añadida a una calabaza de agua fangosa, la corteza sedimentó la materia orgánica en cuestión de minutos, dejando el líquido transparente.

El libro de Williams ofrece una visión maravillosa de cómo el clima puede transformar el paisaje durante largos períodos de tiempo, así como el delicado equilibrio de los ecosistemas de los que dependemos. Con más razón, escribe Williams, «apreciar la sabiduría de los pueblos del pasado que aprendieron a vivir en mayor armonía con su tierra que muchos de nosotros ahora».

When the Sahara Was Green: How Our Greatest Desert Came to Be por Martin Williams es una publicación de Princeton (£ 22). Para apoyar al Guardian y al Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.

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