Detrás de puertas cerradas por Seth Alexander Thévoz revisión – entretenido estudio de clubes privados de Londres | libros de historia

La revelación de que el parlamentario conservador Chris Pincher se deshonró en el Carlton Club, ese bastión de la exclusividad conservadora, ha puesto de relieve el mundo secreto de los clubes londinenses. Cualquiera que haya pasado por delante de los imponentes edificios victorianos de privilegio que acechan en St James’ Street y Pall Mall tendrá su propia opinión sobre si nuestros elegidos deberían pasar su tiempo libre bebiendo y cenando entre sus compañeros.

La imaginación popular coloca su membresía en algún lugar entre Phileas Fogg, que partió alegremente del Reform Club para viajar por el mundo en 80 días y, bueno, gente como Pincher. Pero en Behind Closed Doors, un estudio vívido y completo de los clubes londinenses, Seth Alexander Thévoz ofrece una avalancha de estadísticas que podrían sugerir que su apogeo pasó hace mucho tiempo. Descubrimos que 9 establecimientos “tradicionales” de cada 10 han quebrado en el último siglo y que los cuarenta clubes que sobreviven hoy lo hacen porque tienden a aprovechar una cultura o una identidad, ya sea para atraer actores (los Garrick), la las fuerzas armadas (el In and Out Club) o, por supuesto, los parlamentarios conservadores.

Una vez dentro de sus imponentes puertas, severamente custodiadas por porteros, los miembros se encuentran inmersos en pintorescas tradiciones centenarias que están en deuda en igual medida con las universidades de Oxbridge y Alicia en el País de las Maravillas. Muchos tienen salones de café que (en su mayoría) no sirven café, salas para fumadores donde no se permite fumar y, en un caso, una sala silenciosa que tuvo que ser eliminada porque los miembros se negaron a pasar el rato allí.

Al menos un club permitió a su clientela vetar a los posibles nuevos socios con una papeleta que contenía tres opciones: «Sí», «No» y «Dios, no».

La primera institución londinense reconocida, White’s, abrió en 1693, aunque Thévoz la describe simplemente como «un café exitoso con una sala de juego en la parte trasera». Los lugares de reunión privados cobraron prominencia en la época georgiana: «[they] rápidamente se convirtieron en las redes sociales preeminentes de su tiempo”, y luego alcanzaron una masa crítica en la era victoriana. Sin embargo, dos guerras mundiales, un cambio en la demografía social y el surgimiento de una nueva generación de clubes más modernos significan que las instituciones tradicionales ahora parecen una reliquia anacrónica.

Esto no quiere decir que no sientan atracción por cierto tipo de hombre. (Había una vez 50 clubes que atraían exclusivamente a mujeres; ahora hay uno, el Club de Mujeres Universitarias). Thévoz nota la incongruencia entre la apariencia ostentosa de estos establecimientos, tanto por fuera como por dentro, y su obsesión generalizada por el secreto; esto se resume mejor en la máxima de la institución de la sociedad Boodle de que «el club nunca ha buscado la atención del público». ¿Se podría decir lo mismo de sus miembros? Thévoz observa con agudeza que «los clubes no tenían escasez de canallas y salteadores», con el acertado calificativo de que «los políticos podrían ser los personajes más rudos de todos». Al menos un club permitió a sus patrocinadores vetar a los posibles nuevos miembros con una papeleta que contenía tres opciones: «Sí», «No» y «Dios, no».

El libro de Thévoz está en su mejor momento cuando trata de las «excentricidades» de este mundo. Clubland es, después de todo, un lugar donde un letrero puede decir «se pide a los miembros que no traigan a sus amantes al club para cenar a menos que sean esposas de otros miembros». En ninguna parte, afirma, «la indulgencia bacanal ha encontrado un alcance mayor y más deplorable que en los clubes». Es más débil cuando pasa de la observación divertida al intento de hacer observaciones socioeconómicas de gran alcance, muchas de las cuales no logran convencer; La afirmación de Thévoz de que los primeros clubes se enfrentaron a una especie de «protosocialismo aristocrático» parece poco probable. Hay, tal vez inevitablemente, mucha repetición entre capítulos; a veces, leer esto es como desplazarse por una larga lista de establecimientos desaparecidos con nombres como Victory Services Club y Westminster Reform Club.

Sin embargo, dejando de lado las longitudes, sigue siendo una visión entretenida, legible y bien investigada de un mundo del que cada vez menos eligen ser parte, y quizás con razón. El escarmentado Pincher y los de su calaña deberían haber seguido el consejo del duque de Wellington: «Nunca escribas una carta a tu amante y nunca te unas al Carlton Club».

  • Detrás de puertas cerradas: La vida secreta de los clubes privados de miembros de Londres de Seth Alexander Thévoz es una publicación de Robinson (£25). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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