El efecto de espera de la revista David Robson: una ciencia que cambia la mente | Libros de ciencia y naturaleza

Cuando decenas de jóvenes aparentemente sanos que habían emigrado de Laos comenzaron a morir mientras dormían a fines de la década de 1970, las autoridades médicas estadounidenses no pudieron averiguar qué estaba pasando. Llamaron al fenómeno «Síndrome de muerte nocturna repentina e inesperada», pero eso era solo una etiqueta para su desconcierto. Hoy creemos conocer la causa: los hombres han experimentado parálisis del sueño, que es común e inherentemente inofensiva; pero lo entendieron como una visita del dab tsog, un espíritu malévolo que se sienta en el pecho de las víctimas por la noche. Vivant loin des chamanes et des membres de leur famille qui auraient pu les aider à conjurer le mal, les hommes ont paniqué, exacerbant probablement une forme d’arythmie cardiaque plus répandue chez les personnes originaires d’Asie du Sud-Est, et déclenchant un paro cardiaco.

La misión del escritor científico David Robson en The Expectation Effect es convencernos de que no debemos ver a estos hombres con lástima condescendiente: nuestras propias expectativas y creencias, por irracionales que sean, influyen en nuestra salud, felicidad y supervivencia de manera no menos decisiva. Tomemos, por ejemplo, el envejecimiento: si cree que es un deterioro cognitivo inevitable y que se vuelve inútil para la sociedad, es más probable que sufra pérdida de audición, fragilidad o incluso la muerte. ‘Alzheimer. Estas actitudes predicen niveles más altos de estrés e inflamación, que a su vez contribuyen a una variedad de trastornos. (Por el contrario, en lugares como Cerdeña, donde los centenarios son numerosos y prósperos, su papel en los hogares intergeneracionales se considera un factor: les anima a esperar mantenerse activos). Si se convence de que es propenso al insomnio, lo hará sufre los síntomas del insomnio, incluso si la verdad es que duerme lo suficientemente bien. Y es común que las personas que participan en ensayos médicos experimenten no solo el efecto placebo, sino también el «efecto nocebo», efectos secundarios de medicamentos como náuseas, mareos o sarpullido, incluso si solo están tomando pastillas de azúcar.

Hasta cierto punto, el «efecto de espera» es la sustancia del cliché de autoayuda: «Ya sea que pienses que puedes o que no puedes, tienes razón», habría dicho Henry Ford, bastante irritante. Pero una de las muchas fortalezas de Robson como columnista de ciencia es tomar lo que puede parecer familiar y mostrar, para su propio entusiasmo obvio también, cuán más profundo es el agujero del conejo. Conocías el efecto placebo. Pero, ¿sabía que a menudo funciona, un poco alucinante, incluso cuando el paciente sabe que está tomando un placebo? (Esto es prometedor, en términos de ética médica, porque sugiere que las personas no necesitan ser engañadas para beneficiarse de ello). Y si lo supiera, ¿sabía que hay evidencia de que l El efecto placebo se vuelve más poderoso ¿A medida que las personas aprenden sobre el efecto placebo y esperan experimentarlo? Así es: el efecto placebo tiene un efecto placebo. Espere que sus expectativas cambien su vida, y lo harán.

Si bien el libro está repleto de anécdotas convincentes: el ciclista que pensó que se inyectaba drogas para mejorar el rendimiento y, como resultado, tuvo un mejor desempeño; el programa de televisión portugués que provocó un brote de dificultades respiratorias en sus espectadores: el punto central de Robson es que el efecto de espera no es una peculiaridad psicológica divertida, sino un aspecto fundamental de nuestras interacciones con la realidad.

Siempre me ha gustado el «pesimismo defensivo»: mantén bajas las expectativas y solo te sorprenderás gratamente.

Nuestros cerebros son «máquinas de predicción», que nos guían por la vida generando expectativas y solo revisándolas cuando es inevitable. Estas expectativas luego juegan un papel esencial en la configuración de lo que experimentamos. Esto explica por qué muchas más personas, especialmente niños, ven un conejito en la famosa ilusión óptica del “pato-conejito” en Semana Santa que en otras épocas del año. Pero también ayuda a explicar por qué los estudiantes de entornos desfavorecidos tienden a vivir de acuerdo con las expectativas académicas de sus maestros, y por qué algunos de estos maestros tienden a reaccionar con inquietud, no con orgullo, si en cambio desafían sus suposiciones. «Como un dramaturgo que elaboró ​​cuidadosamente un arco de la historia», escribe Robson, «no nos gusta que los objetos de nuestras expectativas se salgan del guión».

Robson es consciente de la objeción de que todo esto podría sonar como un himno al pensamiento positivo. Rechaza esta afirmación: el efecto de la expectativa se trata de resultados específicos, no de un esfuerzo general para sentirse bien. Además, el culto a la positividad refuerza la idea de que el mero hecho de sentir emociones negativas constituye una crisis, o un fracaso personal, que solo conduce a emociones más negativas: «Al demonizar los sentimientos desagradables pero inevitables, hemos creado un poderoso nocebo de la modernidad. vida. «

De cualquier manera, aprovechar el poder de la expectativa sabiamente no se trata tanto de eliminar las cosas malas como de reformularlas; por ejemplo, comprender los sentimientos de esfuerzo durante el ejercicio como prueba de que está mejorando. (Del mismo modo, creo que el «bloqueo del escritor» a menudo se ve mejor simplemente como lo que se siente al impulsar su creatividad). De esa manera, independientemente de cualquier otra cosa, es mucho menos probable que se detenga cuando las cosas se pongan difíciles. Investigaciones sorprendentes incluso muestran que cuando se anima a las personas a ver los movimientos físicos que ya realizan para su trabajo como ejercicio, obtienen mayores beneficios para la salud.

El resultado de marinar durante un tiempo desde esta perspectiva es sorprendentemente transformador. Estamos acostumbrados a ver el mundo exterior como algo implacable que está a la altura de nuestras expectativas o, en general, las frustra. Por eso siempre me ha gustado el «pesimismo defensivo»: mantén bajas las expectativas y no podrás evitar sorprenderte gratamente. Pero este enfoque define nuestras expectativas como totalmente impotentes: vanas esperanzas que la realidad se digna satisfacer o no. El Efecto Espera muestra que, por el contrario, nuestras expectativas juegan un papel activo en esta realidad.

Obviamente, creer que podrías ser un campeón de baile de salsa en tus 80, para tomar uno de los ejemplos de Robson, no garantiza que lo serás. Pero eso fácilmente podría llegar a ser tan importante como los genes con los que nació. Los pesimistas defensivos debemos recordar que a veces las cosas van muy bien, sobre todo si te las esperas.

El efecto expectativa: cómo su mentalidad puede transformar su vida por David Robson es una publicación de Canongate (£ 18,99). Para apoyar a Guardian y Observer, compre una copia en guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.

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