El interés de Michael Taylor: Rompiendo el mito británico de la esclavitud | Libros


segundoEl mito de la esclavitud nacional de Ritain es algo así: durante la mayor parte de la historia, la esclavitud fue una situación normal; pero a finales del siglo XVIII, británicos ilustrados como William Wilberforce allanaron el camino para la lucha contra él. Gran Bretaña puso fin al comercio de esclavos en 1807, antes que cualquier otra nación, y luego hizo una campaña celosa para erradicarlo en todas partes.

Como señala Michael Taylor en su nuevo y reluciente libro, esto es una farsa de tonterías. La esclavitud fue sin duda una práctica antigua, pero durante 200 años los británicos la desarrollaron a una escala sin precedentes. A lo largo del siglo XVIII, fueron los mayores esclavistas del mundo, y el sistema de plantaciones que ayudaron a crear devoró las vidas de millones de hombres, mujeres y niños africanos. En nombre del beneficio y la superioridad racial, los esclavos ingleses, escoceses, galeses e irlandeses infligieron un holocausto de sufrimiento en sus bienes humanos, practicando la violación, la tortura, la mutilación y el homicidio.

El fin del comercio transatlántico en 1807 no puso fin a esto. Esto no cambió nada para los 700.000 esclavos que ya estaban retenidos en las colonias británicas de las Antillas; poco después, el gobierno británico adquirió territorios de esclavos adicionales en América del Sur. La esclavitud siguió siendo fundamental para los intereses económicos y estratégicos de Gran Bretaña, y durante más de una década y media después de 1807, casi nadie hizo campaña para acabar con ella. Como un obispo anglicano explicó las enseñanzas de la Biblia, existía toda la diferencia en el mundo entre el tráfico pecaminoso de africanos secuestrados y el comercio sancionado divinamente de esclavos existentes: “Comprar hombres no es lo mismo que robarlos ”. William Gladstone, en su primer discurso como diputado en 1832, hizo un punto similar.

Mientras tanto, muchos otros países han tomado la iniciativa de abolir esta práctica para siempre. En la década de 1820, la esclavitud estaba prohibida en la República Libre Negra de Haití (desde 1804), la mayoría de los estados del norte de los Estados Unidos y gran parte de América. Latín. Los esclavos de todo el Caribe continuaron protestando y resistiendo su esclavitud. Pero en Gran Bretaña, la opinión pública se ha mantenido extremadamente cómoda con su búsqueda a gran escala.





La cubierta de un barco de esclavos, 1700.



La cubierta de un barco de esclavos, década de 1700. Fotografía: Hulton Archive / Getty Images

Después de todo, las Indias Occidentales eran la joya del sistema colonial británico: el trabajo de sus esclavos producía una riqueza pública y privada inconmensurable para el gobierno, las ciudades, los comerciantes y los ciudadanos británicos. Como el héroe más grande de la nación, se dice que Lord Nelson lo expresó, meses antes de su muerte en Trafalgar, todavía sería un 'amigo acérrimo' de los esclavistas, porque 'yo crecí en la buena vieja escuela y aprendí a apreciar el valor de nuestras posesiones antillanas; y ni en el campo ni en el Senado se violarán sus justos derechos, mientras yo tenga un brazo por el que luchar en su defensa, o una lengua para lanzar mi voz contra la maldita y maldita doctrina de Wilberforce y su aliados hipócritas ”.

El interés relata cuán extendidas y profundamente arraigadas estaban estas actitudes, cuán enérgicamente se resistieron los llamados a la abolición y por qué el parlamento británico, sin embargo, finalmente votó en 1833 para poner fin a la esclavitud en su Territorios de las Indias Occidentales y África. En 20 capítulos vívidos y apasionantes, Taylor traza el curso desde la fundación de la Sociedad Anti-Esclavitud en 1823 hasta la aprobación final de la Ley de Abolición de la Esclavitud en 1833.

Parte de lo que lo convierte en un libro de lectura compulsiva es su capacidad para cruzar tres grupos de protagonistas. Seguimos a los activistas abolicionistas en su larga y difícil batalla: organizando comités locales, escribiendo propaganda, presionando a diputados hostiles.

Esta conocida historia vuelve a la vida mediante brillantes retratos a lápiz. Junto a Wilberforce, Thomas Clarkson y Zachary Macaulay, conocemos a activistas como el apuesto diputado abolicionista y abogado Stephen Lushington, camarada de All Souls y jugador de críquet de primera clase, con su nariz aguileña y su melena de espeso cabello negro. ; y la enérgica reformadora cuáquera Elizabeth Heyrick, quien en 1824 "incandescentemente enojada con la aparente timidez de los líderes abolicionistas", publicó su bestseller Emancipación inmediata y no gradual, y lanzó una "guerra santa" total contra la esclavitud mediante un boicot al azúcar caribeño.

Una segunda parte arroja luz sobre los miedos y fanatismos de los blancos antillanos británicos. La más mínima perspectiva de mejorar la condición de los negros los llevó inevitablemente a la violencia y al resentimiento. Cuando el gobierno británico, al intentar descarrilar la abolición, hizo estúpidas recomendaciones para mejorar el trato a los esclavos, los plantadores se enfurecieron. “NO PODEMOS SER GOBERNADOS POR LA TIRANÍA”, gritaba la portada del periódico barbadense; en toda la región se hablaba intermitentemente de proclamar la independencia de Gran Bretaña o incluso de unirse a Estados Unidos.

Sin embargo, el enfoque principal del libro, sin embargo, está en los poderosos aliados nacionales de los colonos, el llamado West India Interest: los innumerables comerciantes, funcionarios, jueces, escritores, publicistas, terratenientes, clérigos y políticos que creían que incluso el l & # 39; La abolición de la esclavitud era una locura extremista y traicionera, y luchó con uñas y dientes para preservarla. Taylor pinta una imagen vívida de su perspectiva, organización y conexiones políticas superiores.





La tumba del reverendo Aaron Buzacott, secretario de la Sociedad Antiesclavista Británica y Extranjera.



La tumba del reverendo Aaron Buzacott, secretario de la Sociedad Antiesclavista Británica y Extranjera. Fotografía: Dan Kitwood / Getty Images

Uno de los antihéroes del libro es George Canning, el secretario de Relaciones Exteriores y primer ministro conservador, cuyo racismo banal y desprecio por los argumentos contra la esclavitud fue evidente incluso cuando intentó encarnar imparcialidad del gobierno. "Estoy seguro de que no dudan de mi sinceridad por el bien de los negros", le dijo a Wilberforce, "pero confieso que no estoy dispuesto a sacrificar a todos mis compatriotas blancos por este artículo". . " En otro discurso, se refirió al monstruo de Frankenstein (esa "espléndida ficción del romance reciente") para advertir de los peligros de la emancipación: "Al tratar con el negro, debemos recuerde que se trata de un ser con la forma y la fuerza de un hombre, pero sólo con el intelecto de un niño.

A pesar de las crecientes crisis políticas y económicas, el interés se ha mantenido firme durante casi una década. Luego, en el lapso de unos meses, la suerte de la abolición fue transformada por dos fuerzas completamente diferentes. El primero fueron los heroicos esfuerzos de los propios esclavos. Los temores de los blancos sobre su implacable resistencia ya habían contribuido a la aprobación de la Ley de Comercio de Esclavos de 1807. Ahora, un nuevo levantamiento en Jamaica en el invierno de 1831-1832 (motivado, irónicamente, por la creencia de los esclavos de que el parlamento ya había legislado la abolición) reforzó la opinión de que sin transición al trabajo libres, las colonias podrían perderse por completo. Al mismo tiempo, el terremoto político de la Gran Ley de Reforma de 1832 produjo, por primera vez, un parlamento lleno de abolicionistas declarados. Incluso entonces, el rey Guillermo IV a favor de la esclavitud solo firmó el proyecto de ley de abolición de 1833 porque se le aseguró que en la práctica la emancipación estaba condenada a fracaso.

El interés nunca se rindió. Por ley, los esclavos de las Indias Occidentales no fueron liberados inmediatamente, sino obligados a trabajar durante años como "aprendices" no remunerados. Durante este tiempo, el gobierno británico compensó generosamente a los dueños de esclavos por la pérdida de sus posesiones humanas. Como parte del gasto público, Taylor estima que recibió el equivalente en efectivo actual de alrededor de £ 340 mil millones, más de cinco veces el PIB combinado de los países caribeños modernos. Termina, y con razón, con una petición de justicia restaurativa y una evaluación adecuada por parte de nuestras instituciones nacionales de los legados perdurables de siglos de esclavitud. Como nos recuerda este libro oportuno y aleccionador, la abolición de Gran Bretaña no puede celebrarse como un triunfo nacional inevitable o precoz. No fue el final, fue solo el comienzo.

The Interest: How the British Establishment Resisted the Abolition of Slavery es una publicación de Bodley Head (£ 20). Para solicitar una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.