Elspeth Barker obituario | Libros

La primera y única novela de Elspeth Barker, O Caledonia, ha sido descrita por el novelista Ali Smith como «la novela más incomprendida del siglo XX». Pero en 2021, 30 años después de su primera publicación, y un año antes de la muerte del autor a la edad de 81 años, Weidenfeld & Nicolson lo reimprime y encuentra su lugar como un clásico moderno de la literatura escocesa. El libro ha cosechado éxito internacional y será publicado en septiembre por Scribner en Estados Unidos y está previsto que aparezca en Francia, España (y también Cataluña), Estonia e Italia.

La novela cuenta la brillante y oscura historia de la corta vida de una joven, Janet, que vive en un oscuro castillo escocés, llama a sus gatos subjuntivos, tiene una grajilla como mascota y aprende poesía de memoria. El único punto brillante en su vida es su prima Lila, cuya habitación vibra con botellas de whisky vacías y huele a cigarrillos Shocking y Craven A de Schiaparelli.

Si bien los antepasados ​​literarios de la novela son Emily Brontë y Walter Scott, se parece más a las novelas I Capture the Castle de Dodie Smith y Big House de Molly Keane. Inteligente y torpe, Janet es en muchos sentidos una manifestación de Elspeth cuando era niña, y la prima Lila quizás una manifestación de su yo adulto. Pero Ô Calédonie es mucho más que una deliciosa novela de iniciación, porque es original, poética y apasionante, un himno a la importancia de la naturaleza, los libros y la imaginación.

Yo era editor en Virago Press a fines de la década de 1980 y una de mis autoras, Raffaella Barker, la hija de Elspeth, sugirió que su madre escribiera una novela. Con unas pocas páginas de prosa animada, lírica y divertida, le encargué y llevé el libro conmigo a Hamish Hamilton, donde se publicó en 1991.

Oh Caledonia por Elspeth Barker.  Cuenta la historia de la corta vida de una joven, Janet, que vive en un oscuro castillo escocés.Oh Caledonia por Elspeth Barker. Cuenta la historia de la corta vida de una joven, Janet, que vive en un oscuro castillo escocés.

Ha ganado cuatro premios literarios, incluido el premio Winifred Holtby, y fue preseleccionada para el premio Whitbread First Novel. Elspeth tenía 51 años cuando se publicó su novela, y ella y yo hemos viajado juntos, asistiendo a entregas de premios y festivales literarios. Era una conductora horrible en la parte de atrás, sentada detrás de mí, gimiendo y exclamando mientras la conducía por Gran Bretaña.

En el festival Hay, nos alojamos en un B&B particularmente lúgubre adornado con carteles que prohibían que nos laváramos la ropa interior. Bebimos vino tinto en tazas de té y fumamos tantos cigarrillos que encendimos el detector de humo, con lo cual Elspeth se arrojó debajo de la cama y me dejó a cargo de nuestra casera.

Salvaje, bella, erudita y muy divertida, Elspeth brillaba en cualquier ocasión. En una gran cena que organicé ese año en un café polaco en Hampstead, Joseph Brodsky y Clive James, admiradores mutuos desde hace mucho tiempo, finalmente se conocieron. Toda la noche se sentaron juntos y se recitaron poesía. Más abajo en la mesa estaba Elspeth. Cansada de esta demostración masculina de inteligencia y memoria, golpeó la mesa y, para su asombro, comenzó a citar poesía en latín y griego antiguo. Cuando ella y yo nos fuimos, hizo señas a un coche de policía y persuadió a los ocupantes para que nos llevaran a casa.

Nacida como Elspeth Langlands en Edimburgo, Elspeth se crió en el castillo neogótico de Drumtochty, Aberdeenshire, que se cree que fue comprado al rey de Noruega. El castillo fue el sitio de una escuela preparatoria dirigida por sus padres, Elizabeth y Robert Langlands.

Al igual que su heroína, una niña amante de los libros y apasionada por los clásicos desde muy temprana edad, Elspeth describe en su novela el infierno de estar rodeada de chicos que le tiran de las coletas en la cancha de rugby, le tiran pelotas de criquet a la cabeza y le dan puñetazos tiernos. pecho adolescente.

Se escapó a un internado, St Leonard’s, en St Andrew’s, Fife, y pasó a estudiar idiomas modernos en Somerville College, Oxford. Elspeth se quedó dormida durante su examen final. Más tarde, había ido a la boda de un amigo, sin darse cuenta de que su padre había persuadido al director para que le permitiera volver a sentarse. Su falta de comparecencia para el examen adicional resultó en que sus pertenencias fueran embolsadas y su habitación vaciada. Fue expulsada ese día sin un título y terminó en un estudio en Londres.

Cuando Elspeth tenía 22 años, Elizabeth Smart, autora de By Grand Central Station I Sat Down and Wept, le presentó a su antiguo amante, el poeta George Barker. Elspeth se convirtió en lo que ella describió como una «co-esposa» con Elizabeth. Ambas mujeres se habían enamorado de la poesía de Barker antes de conocerlo, y resulta que solo escribirían una novela en su vida, novelas que abarcan décadas.

Elspeth y George se establecieron en una casa de campo del siglo XVII en Itteringham, Norfolk, en la década de 1960. Bintry House era propiedad del National Trust y tenía alquiler de pimienta. Tuvieron cinco hijos, los últimos cinco de los 15 de George. (Se casarían mucho más tarde, en 1989, sin poder hacerlo antes de la muerte de la primera esposa de George, Jessica, una católica romana, que se había negado a divorciarse). Su vida era una antigua vida bohemia, un caos considerable y visitantes constantes. durante las infames ya veces violentas fiestas de bebida de los sábados.

«La gente quería sentarse a su lado», dijo Elspeth. «Entonces sabían que no tendrían nada que arrojarles».

George estaba ocupado trabajando como poeta, mientras que Elspeth enseñaba obras clásicas en Runton Hill Girls’ School, donde escribía y producía obras de teatro en latín con sus alumnos. No fue hasta que tenía casi 50 años que se encargó su libro.

Tras la publicación, la periodista Lynn Barber hizo arreglos para viajar a Bintry House para entrevistarlo. Lynn era conocida por derribar muchos de sus temas y la mayoría de los escritores estaban demasiado asustados incluso para conocerla. «Hagas lo que hagas», le dije a Elspeth, «no bebas hasta que ella se haya ido». De todos modos, bebieron unas cuantas botellas de vino tinto y se abrazaron, después de lo cual Lynn escribió un retrato vívido y amoroso de Elspeth.

Poco después de la publicación de O Caledonia, murió George Barker. Sin darse cuenta de su reciente muerte, John Carey escribió algo desdeñoso sobre su poesía en The Sunday Times. En la fiesta de Navidad de The Sunday Times en el Reform Club, Elspeth corrió hacia él y escupió una maldición en coplas que terminaban con las palabras: «Ten cuidado, Carey».

Después de la muerte de George, Elspeth se convirtió en colaboradora habitual del Independent on Sunday, escribiendo artículos ingeniosos e inteligentes sobre temas como su amada cerda Portia, que se ha instalado debajo de la mesa de su cocina. Ha colaborado con London Review of Books, Times Literary Supplement, Guardian y Observer. Harpers & Queen la envió a ella y a la escritora Caroline Blackwood a un viaje en el que bebieron y lloraron en los campos de batalla del Somme.

Enseñó escritura creativa en la Universidad de las Artes de Norwich con el poeta George Szirtes y fue tutora en la Fundación Arvon con su amiga Barbara Trapido. Es allí donde conocen a la joven Maggie O’Farrell y descubren su talento; O’Farrell escribió una introducción a la reedición de 2021 de O Caledonia.

En 1997, Elspeth publicó Loss: An Anthology, con extractos que van desde Eclesiastés, Ovidio y Horacio, pasando por Ben Jonson, John Donne, Rilke, Yeats y Housman, hasta Dylan Thomas, Sylvia Plath y Carol Ann Duffy, y finalmente un breve fragmento de su . hija Raffaella, sobre el funeral de su padre. En 2012, apareció su periodismo destacado, Dog Days.

Elspeth se casó por segunda vez con Bill Troop, en 2007; se divorciaron seis años después. Ella permaneció en Bintry. Sus hijas vivían cerca y siempre había uno o dos de sus hijos y muchos animales en la residencia. Pasó sus últimos meses en un asilo de ancianos local, donde fue cortesana con su encanto y estilo característicos.

Le sobreviven sus cinco hijos, Raffaella, Progles, Bruddy, Sam y Lily, y cinco nietos, Roman, Lorne, Esme, Ollie y Felix.

Elspeth Barker, escritora y periodista, nacida el 16 de noviembre de 1940; murió el 21 de abril de 2022

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