Emma Smith: “Los libros hacen un trabajo increíble, pero podemos exagerar su importancia” | Libros

Emma Smith es profesora de estudios de Shakespeare en la Universidad de Oxford. Su éxito de ventas This Is Shakespeare ha sido elogiado por Hilary Mantel y Margaret Drabble. Es experta en el primer folio de Shakespeare, la primera edición recopilada de 1623 de sus obras y uno de los libros más valiosos del mundo. Escribió libros en el primer folio y en 2016 fue llamada para autenticar una copia descubierta recientemente en la Biblioteca Mount Stuart en la Isla de Bute (era auténtica). Smith también presenta Approaching Shakespeare, una serie de podcasts. Su último libro, Portable Magic, es una historia de la lectura que explora cómo los libros han dado forma a nuestra vida social, cultural y política.

¿Tu trabajo en el First Folio te dirigió a escribir esta historia del libro físico?
Creo que eso es probablemente cierto. Y mi inversión en cómo este libro se ha transformado de un producto bastante normal del mercado impreso en este ícono de escaparate. Me interesaba mucho pensar en este libro en la historia de las bibliotecas y el coleccionismo y los valores que estas prácticas le daban a los libros.

magia portátil se trata del poder de los libros, pero también de cómo podemos sobrevalorarlos. ¿Eras consciente de esta tensión mientras lo escribías?
Estaba tratando de seguir una línea de reconocimiento del increíble trabajo que los libros hacen en nuestras vidas y señalar algunas de las formas en que permitimos que exageren su importancia. El tipo que cortó Infinite Jest por la mitad en Twitter para hacerlo más fácil de cargar fue tratado como la mujer que destrozó al gato. Hubo el apilamiento más terrible.

En Bristol hay un libro que habla de un asesinato, en parte encuadernado en la piel del asesino ahorcado

A veces perdemos de vista el hecho de que los libros son una forma de tecnología, una innovación antigua pero perdurable.
Creo que la tecnología del libro es probablemente su característica más importante, porque lo establece como una especie de interfaz entre nosotros y el contenido. Esta interfaz ha evolucionado, pero en cierto modo se ha mantenido notablemente constante. Cito a Martial en el siglo I d. C., diciendo que los libros eran más prácticos que los pergaminos porque podías sostenerlos con una mano. Ahora, si le dieras Magia Portátil Marcial, él sabría exactamente qué era esta tecnología y cómo usarla. La tecnología básica no ha cambiado durante 2.000 años. Se ha hablado mucho de los libros electrónicos y de cómo matarían al libro o se convertirían en fascinantes objetos multimedia, pero en realidad nada de eso sucedió. Los Kindle son muy similares a los libros en términos de formato y tamaño y en lo que están destinados a hacer. No revolucionaron la interfaz. Quieren ser libros.

¿Cómo te resistes a lo que llaman los japoneses? tsundoku: la práctica de comprar más libros de los que podrías leer?
Una de las cosas que siempre me asusta con las cajas de DVD es la cantidad de minutos que quedan para ver. Es bueno que nuestros estantes no tengan esta característica, porque significaría más que nuestras vidas. Trato de no coleccionar libros con el propósito de acumular un tipo particular de objeto físico: todas las ediciones de un libro en particular o todas las primeras ediciones de un autor en particular. No soy completamente exitoso aquí. Sigo comprando ediciones de The Natural History of Selborne, que es un libro que me encanta.

¿Sabemos qué libros había en los estantes de Shakespeare?
Sorprendentemente, no se enumeraron libros en el testamento de Shakespeare, y nunca hemos encontrado un libro que se haya acordado que le pertenezca. Conocemos sus libros favoritos, en particular la traducción de Golding de Ovidio, y es difícil no pensar que tenía su propia copia de Metamorfosis. Libros más grandes y caros, como las Crónicas de Holinshed, a los que pudo haber tenido acceso en otros lugares. Tiene un cierto aprecio por la cultura del libro, como cuando Lady Capuleto describe París como un «hermoso volumen», anotado y que necesita una nueva encuadernación.

Uno de los capítulos más inquietantes del libro trata sobre la encuadernación de libros en piel humana…
Es realmente horrible. Es el lado oscuro de la colección muy especializada y fetichizada que marca particularmente el siglo XIX. La antropodermia, como se la llama, tiende a practicarse en libros médicos o en libros criminales. No hay muchas copias en el Reino Unido, pero una está en Bristol y es la historia de un asesinato y está encuadernada en parte como el asesino ahorcado. Este artículo es realmente Madame-Tussauds, cosas de la cámara de los horrores.

Enseñaste durante la pandemia. ¿Cómo ha cambiado la forma en que sus estudiantes usan los libros durante este tiempo?
Empatizo con mis alumnos cuando las bibliotecas de Oxford cerraron debido a la pandemia, ya que fue una interrupción tan completa de mi mundo. Para ellos no fue tanto: más de lo que había imaginado, ya habían hecho el cambio a los libros electrónicos y la investigación en línea, y en realidad estaban apreciando que cerrar la biblioteca hizo que más cosas estuvieran disponibles en formato digital. Así que sí, eso ha cambiado por completo. Pero a los estudiantes todavía les gusta tener libros en los que puedan escribir y anotar: es como pedir prestados libros de la biblioteca de los que ya no están enamorados.

¿Qué libros hay en tu mesita de noche?
Después de escribir sobre cuánto usamos nuestros libros para decir algo halagador sobre nosotros mismos, esta pregunta me avergonzó mucho. Entonces, sin rodeos: el libro de Ed Buscombe sobre The Searchers, un western que ha estado en mi mente durante años; la extraordinaria novela de Jenni Fagan, Luckenbooth, y una copia, como siempre, de The Natural History of Selborne de Gilbert White, en una edición de bolsillo con ilustraciones de Clare Leighton.

¿Qué lees por puro placer?
Toda clase de cosas. Me encanta una nueva novela de Ali Smith o Kate Atkinson. Me encanta leer novelas policiacas, vuelvo a Margery Allingham oa Dorothy Sayers. Siempre tengo muchos libros en el camino.

¿Qué libro le regalarías a un niño de 12 años?
Tal vez sea un consejo desesperado, sugiriendo los libros que amabas a esa edad, pero a mí me encantaba Astérix. Un niño de 12 años puede sentir que los libros están por debajo de ellos, pero creo que Asterix es realmente ingenioso, divertido e inteligente. Creo que traer a un niño a la ficción gráfica es algo muy bueno.

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