Empireland de Sathnam Sanghera y Slave Empire de Padraic X Scanlan – revisión | Libros de historia

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yoEn el catálogo interminable de atrocidades imperiales británicas, la invasión no provocada del Tíbet en 1903 fue un episodio menor pero bastante típico. Los tibetanos, explicó el experto cultural de la expedición, eran salvajes, "más horribles gnomos que seres humanos". Miles de ellos fueron masacrados mientras defendían su patria, "derribados como alfileres" por las invasoras ametralladoras ultramodernas. "Estaba tan harto de la masacre que dejé de disparar", escribió un teniente británico, "a pesar de que la orden del general era hacer la bolsa más grande posible". La bolsa más grande posible – matar gente inferior era una especie de deporte de sangre.

Y luego comenzó el saqueo. Más de 400 arrieros de valiosos manuscritos, joyas, tesoros religiosos y obras de arte fueron saqueados de los monasterios tibetanos para enriquecer el Museo Británico y la Biblioteca Bodleian. Innumerables más han sido robados por tropas merodeadores. Sentado en casa viendo el BBC Antique Show Azotarlo En una tarde tranquila de principios del siglo XXI, Sathnam Sanghera vio al descendiente encantado de uno de estos soldados cometer otro asesinato: 140.000 libras esterlinas por vender los artículos que su abuelo había "encontrado" en el Himalaya.

Esta es una viñeta típicamente informativa en Empireland, El viaje apasionado y profundamente personal de Sanghera a través del pasado y presente del Imperio Británico. El imperio, argumenta, todavía da forma a la sociedad británica: sus ilusiones de excepcionalismo, su inmensa riqueza privada y pública, el tejido de sus ciudades, el dominio de la City de Londres, incluso el comportamiento empoderado y los expatriados británicos borrachos y turistas en el extranjero. Sin embargo, los británicos optan por no ver esto: la amnesia deliberada de los lados más oscuros del imperialismo puede ser su legado más pernicioso.

Entre otras cosas, permite a los británicos negar su identidad moderna y multicultural. Moviéndose sin esfuerzo entre la historia y el periodismo, Sanghera conecta la violencia racial y la discriminación de su infancia en las décadas de 1970 y 1980 en Wolverhampton con las actitudes y métodos utilizados anteriormente para imponer el imperio y la supremacía blanca en todo el mundo, y que aún se perpetúan en las fantasías británicas en todo el mundo. . dirección.

En el camino, aborda la miopía racista que permite a los británicos de hoy fantasear con que "los negros y los cimarrones son extraterrestres que llegaron sin permiso y sin relación con la Gran Bretaña para abusar de la hospitalidad británica". Al contrario, los ciudadanos imperiales han enriquecido la vida británica durante siglos. El autor y empresario pionero, Sake Dean Mahomed (1759-1851), inventó el curry casero. William Cuffay, hijo de una esclava antillana liberada y una mujer blanca, ayudó a liderar el movimiento cartista de Londres por una mayor democracia; luego, después de ser transportado, se convirtió en organizador político en Australia.

Millones más lucharon por Gran Bretaña: solo en la Segunda Guerra Mundial, 200.000 soldados indios murieron, resultaron heridos o capturados mientras prestaban servicio en las campañas aliadas. Más del 10% de la población actual del Reino Unido (incluido el 44% del personal médico del NHS) no es blanca. Todo porque durante siglos los británicos blancos han colonizado naciones de todo el mundo, proclamando su lealtad íntima y familiar mientras invadían, ocupaban, saqueaban, humillaban y mataban a sus pueblos a gran escala, en beneficio de la riqueza y la tierra. La autoestima británica. Estamos aquí porque estuviste allí.

Sin empantanarse en definiciones, cálculos o comparaciones complicadas, Empireland También logra transmitir algo de la gran variedad de experiencias imperiales durante cuatro siglos, y las limitaciones de las explicaciones generales. La mayor parte de la riqueza de Gran Bretaña probablemente provino del comercio no imperial. El control imperial fue posible gracias a la colaboración de líderes y grupos indígenas. Otros países también tienen historias problemáticas. Y hay una larga historia de los propios británicos que critican, sin celebrar, el "horror absoluto y desgarrador" de la violencia y el racismo imperial.

Empireland transmite la variedad de experiencias imperiales durante cuatro siglos, y los límites de las explicaciones generales

Pero insistir demasiado en estas calificaciones sería perder el sentido. Tanto de forma deliberada como inconsciente, el Imperio fue "una de las mayores empresas supremacistas blancas en la historia de la humanidad", y todavía corrompe a la sociedad británica en el mundo de la humanidad de innumerables formas. El firme intento de Sanghera por comprender este proceso y contrarrestar la disonancia cognitiva y la negación de la amnesia imperial moderna en Gran Bretaña lo convierte en un libro conmovedor y estimulante que vale la pena leer ampliamente.

Así como Padraic Scanlan es cautivador y poderoso Imperio esclavo: cómo La esclavitud construyó la Gran Bretaña moderna, una exposición detallada de cómo Gran Bretaña se benefició de la esclavitud durante 200 años y luego utilizó su abolición para justificar otro siglo o más de violencia imperial y explotación capitalista.

El estudio de Scanlan está impulsado por una frustración similar con los mitos del supuestamente glorioso legado imperial de Gran Bretaña.

Es un tipo de libro diferente: una historia simple, sin memorias, un argumento científico más que periodístico. Sin embargo, está impulsado por una frustración similar y urgente con los mitos amnésicos de la llamada gloriosa herencia imperial británica.

En el imaginario popular, la abolición de la trata de esclavos por Gran Bretaña en 1807 y de la esclavitud misma después de 1833 fue una gran victoria del bien sobre el mal, un sacrificio nacional que borró la mancha de su pasado de esclavitud. Al rechazar deliberadamente el pecado de la esclavitud, el imperio se transformó en un faro de justicia y, posteriormente, prosperó como líder mundial en la lucha contra la esclavitud y el libre comercio, no en la esclavitud.

En la era del Brexit, esta es la historia orgullosa e inspiradora que a muchos británicos les encanta repetir. Como muestra Scanlan, esta no es una invención reciente: está arraigada en la visión del propio movimiento contra la esclavitud. Pero esto es profundamente engañoso. Inspirado en las críticas clásicas de las Indias Occidentales de CLR James y Eric Williams, y sintetizando un conjunto de investigaciones recientes, Imperio esclavo presenta una serie de verdades mucho más incómodas.

Foto de un barco de esclavos británico que muestra cómo se guardaban los esclavos.
Foto de un barco de esclavos británico que muestra cómo se guardaban los esclavos. Fotografía: Alamy

Por un lado, la esclavitud y explotación masiva de africanos por parte de los europeos nunca ha sido accidental o separable del surgimiento del comercio y el imperio mundiales: este fue uno de los mecanismos centrales por los cuales se lograron estas cosas. La esclavitud en sí misma era una práctica antigua. Pero nunca hubo nada parecido a las vastas plantaciones de esclavos establecidas en América, especialmente en las islas del Caribe. A finales del siglo XVIII, estas empresas enormes, brutales y ecológicamente destructivas se habían convertido en el centro de una enorme red rentable e interdependiente de dinero, comercio, poder y territorio, que se extendía desde el este a través del Atlántico hasta Europa y África occidental, y norte y sur, en las colonias continentales de los 39, América.

A partir del trabajo forzoso de los millones de personas esclavizadas que fueron trabajadas hasta la muerte en estas granjas industriales, los británicos blancos y otros europeos no solo crearon un mercado internacional en auge para el azúcar, el tabaco y el arroz, sino una economía imperial fuertemente capitalizada de transporte, banca, seguros, manufactura, comercio de productos básicos y gasto militar. Incluso el azúcar blanco fino que consumían los propios plantadores de Jamaica era el producto de materias primas cultivadas y procesadas en el Caribe, enviadas a Londres, refinadas por panaderos de azúcar en Inglaterra y luego transportadas a través del océano para ser vendidas al por menor en Occidente. Indias.

La esclavitud tampoco está muerta simplemente porque los británicos ilustrados se volvieron contra ella. La visión abolicionista era profundamente jerárquica, racista y paternalista: la libertad fue algo que los negros ganaron gradualmente y los blancos concedieron con benevolencia. Los propios esclavos tenían ideas muy diferentes. Mucho antes de que los británicos blancos asumieran su causa, lucharon dura e implacablemente contra su esclavitud.

A lo largo de las Indias Occidentales, durante los siglos XVII y XVIII, un gran número de esclavos y rebeldes escapados libraron una guerra de guerrillas en curso contra los colonos blancos. A principios del siglo XIX, tres importantes insurgencias, en Barbados en 1816, en la Guayana Británica en 1823 y en Jamaica en 1831-1832, ayudaron a forzar las manos de los británicos. La abolición fue en parte un intento de evitar que los negros se emanciparan y se apoderaran por la fuerza de valiosos territorios británicos, como habían hecho los esclavos rebeldes de la principal colonia francesa cuando se estableció la república. Libre de Haití en 1804.

Además, acabar con la esclavitud no detuvo el gigantesco sistema de comercio y explotación que había creado. Por el contrario, pretendía mejorarlo. El gobierno británico pagó sumas colosales para compensar a los dueños de esclavos, pero nada a los esclavos mismos. En cambio, la ley que abolió la esclavitud los obligó a seguir trabajando durante años en sus plantaciones existentes, como "aprendices" no remunerados.

Los abolicionistas asumieron que los esclavos liberados trabajarían más duro, haciendo las plantaciones más rentables. Cuando el precio del azúcar caribeño se desplomó, se culpó a su "pereza". Cuando tuvieron la temeridad de exigir mejores salarios, miles de trabajadores de piel oscura fueron enviados como jornaleros de China, India e India, África, para ocupar su lugar, al igual que en innumerables otras nuevas plantaciones británicas en todo el mundo. El trabajo libre y el libre comercio son incompatibles con la esclavitud, pero no con la explotación continua y el tráfico global de trabajadores con salarios bajos.

Como señala Scanlan hacia el final de este rico y estimulante libro, los capitalistas británicos del siglo XIX continuaron invirtiendo fuertemente en negocios de esclavos en el extranjero. Financiaron y aseguraron muchos bancos, ferrocarriles, barcos de vapor y plantaciones en el sur de los Estados Unidos. La industria británica del algodón se ha convertido en su sector industrial más grande y valioso al procesar gran parte de las materias primas producidas por los esclavos estadounidenses. En un momento, casi uno de cada cinco británicos para ganarse la vida dependía de él. En casi todos los sentidos, el Imperio de Libre Comercio fue menos un repudio que una continuación del Imperio de la Esclavitud. Es hora de una comprensión más honesta de sus numerosos legados.

Empireland: How Imperialism Shaped Modern Britain de Satnam Sanghera es una publicación de Viking (£ 18,99); Slave Empire: How Slavery Built Modern Britain por Padraic X Scanlan es una publicación de Robinson (£ 25). Para pedir copias, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.

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