En busca de nosotros por revisión de Lucy Moore: primeros antropólogos, verrugas y todo | libros de ciencia y naturaleza

Cuando la antropología se estableció por primera vez en las universidades inglesas, sus practicantes mantuvieron una cuidadosa distancia de sus sujetos. Los abuelos victorianos de la disciplina, Sir Edward Tyler de Oxford y Sir James Frazer de Cambridge, basaron sus estudios en registros etnográficos enviados por misioneros y administradores coloniales de tierras lejanas. Para investigar su altamente influyente The Golden Bough: A Study in Comparative Religion, que finalmente llegó a los 12 volúmenes, Frazer nunca viajó más allá de Italia. El psicólogo pionero de Harvard, William James, le preguntó una vez si alguna vez había conocido a un «nativo». «¡Dios mío, no!» fue la respuesta de Frazer.

En 1910, cuando el apuesto erudito polaco Bronisław Malinowski se unió al incipiente departamento de antropología de la LSE, su lista de lecturas contenía solo cuatro libros, dos de los cuales tenían el mismo título (Las razas del hombre). En 1913 escribió su primera monografía, La familia entre los aborígenes australianos, basada enteramente en una investigación en una biblioteca de Londres.

Pero las cosas estaban empezando a cambiar. Al año siguiente, Malinowski navegó hacia el hemisferio sur para participar en lo que se conoció como «trabajo de campo», un término tomado de las ciencias naturales por su mentor Alfred Haddon, quien había comenzado como zoólogo, estudiando moluscos en el Estrecho de Torres. . Islas, antes de centrar su atención en sus habitantes humanos.

Malinowski y Haddon formaron parte de una nueva generación de investigadores europeos y estadounidenses que, entre las décadas de 1880 y 1930, revolucionaron su disciplina. En lugar de sentarse en bibliotecas, comenzaron a estudiar culturas «primitivas» por sí mismos, en África, Asia y las Américas, viviendo con sus sujetos durante largos períodos de tiempo y luego informando a los lectores occidentales sobre lo que habían encontrado.

La autora y antropóloga estadounidense Zora Neale Hurston en 1937.Pionera… La autora y antropóloga estadounidense Zora Neale Hurston en 1937. Fotografía: PhotoQuest/Getty Images

El libro de ritmo rápido de Lucy Moore cuenta las historias de 12 de esos hombres y mujeres. Comienza con Franz Boas, quien inició su carrera viviendo entre los inuit de la isla de Baffin durante un año a mediados de la década de 1880, acompañado por su sirviente Wilhelm, y terminó como maestro en Columbia, donde inspiró a muchos de los otros pioneros descritos. por Moore, incluidas Margaret Mead, Ruth Benedict y Zora Neale Hurston. Terminó en 1955 con la gran meditación de Claude Lévi-Strauss sobre los propósitos y límites de la antropología, Tristes Tropiques.

En el medio, nos encontramos con un elenco igualmente fascinante de aventureros universitarios. William Rivers fue pionero en el tratamiento de la neurosis de guerra en el Hospital Craiglockart cerca de Edimburgo, donde sus pacientes incluyeron a Robert Graves, Wilfred Owen y Siegfried Sassoon. El soltero empedernido Edvard Westermarck, uno de los primeros eruditos en hablar con simpatía del “amor homosexual”, también fue una autoridad mundial en el tema del matrimonio. Una vez pasó la noche escondido en un agujero bajo el suelo de una casa marroquí para poder «echar un vistazo a la vida familiar más íntima de los bereberes». Audrey Richards, una brillante estudiante de Malinowski, recorrió en bicicleta las tierras altas de lo que entonces era Rhodesia para estudiar el impacto del gobierno colonial en la gente de la tribu Bemba. También le gustaba alegrar las situaciones sociales incómodas encendiendo fósforos con los dedos de los pies.

Moore no diluye los múltiples sesgos de sus protagonistas ni la problemática historia de su disciplina

Lo que unía a estos eruditos vagamente conectados, sugiere el libro, era su interés en utilizar el estudio de culturas exóticas para iluminar las particularidades del mundo «civilizado». Como dijo Malinowski, «al captar la visión esencial de los demás, con respeto y comprensión real, debida incluso a los salvajes, no podemos evitar ampliar la nuestra». La antropología se convirtió así en un medio para mostrar lo que los humanos tenían en común, en lugar de lo que los separaba.

Un admirador del enfoque intelectual de William Rivers quedó particularmente impresionado por «su excelente don para coordinar hechos aparentemente no relacionados». Lo mismo podría decirse de Moore. Cuando Malinowski llegó a las Islas Trobriand, nos dice, trajo consigo 24 cajas de suministros, que incluían «cristales de limonada, ostras y langosta enlatadas, varios tipos de chocolate y cacao, aceitunas, huevos de bacalao, liebre en conserva, vegetales secos y enlatados, medio jamón, brandy francés, té, seis mermeladas diferentes y mucha leche condensada». También había empacado cerca de 5,000 tabletas de medicamentos. Pero sólo un cepillo de dientes.

In Search of Us está lleno de tales miniaturas. Es una biografía, no un trabajo de antropología. Moore no diluye los muchos prejuicios de sus protagonistas, su tratamiento arrogante de sus sujetos nativos o la historia problemática de su disciplina. Pero aunque resume sus opiniones académicas, el principal deleite de su libro es la celebración de una docena de vidas coloridas, poco convencionales y de libre pensamiento.

  • In Search of Us: Adventures in Anthropology de Lucy Moore es una publicación de Atlantic Books (£ 17,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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