'Esta es la pregunta del siglo': ¿resolverá la tecnología la crisis climática o la empeorará? | Libros de ciencia y naturaleza


miLa película favorita de Elizabeth Kolbert es la comedia del fin del mundo Dr. Amor estraño o: Cómo aprendí a dejar de preocuparme y amar la bomba. Para aquellos que necesitan un resumen rápido, esta película de la Guerra Fría presenta a un general de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos trastornado que ordena un ataque nuclear contra la Unión Soviética usando armas desarrolladas por un científico nazi loco interpretado por Peter Sellers. Un error de última hora casi evita una guerra apocalíptica, pero un piloto entusiasta del B-52 tiene otras ideas. Abre las puertas de la bomba y monta la bomba H como si fuera un caballo, agitando su sombrero y gritando mientras conduce el misil hacia el olvido del mundo. Ningún heroísmo podría estar más equivocado. Ninguna película puede terminar con un mensaje más contundente: ¿Cómo diablos podemos los humanos confiar en nosotros mismos con la tecnología que está cambiando el planeta?

La misma pregunta absurdamente seria está en el corazón del nuevo libro de Kolbert, Bajo un cielo blanco. los Sexta extinción, su libro anterior, ganó un premio Pulitzer por su investigación sobre cómo la humanidad devastó el mundo natural. Ahora, ha ampliado su mirada sobre si podemos solucionar esto con algunas soluciones tecnológicas ingeniosas, o empeorarlo. “Definitivamente había una pregunta sin respuesta: ahora nos hemos convertido en una fuerza tan dominante en el planeta Tierra y hemos creado tantos problemas con nuestra intervención, ¿qué sucede después?”, Dijo.

Absurdamente serio… Slim Pickens como el piloto del B-52 en Dr Strangelove (1963) de Stanley Kubrick.
Absurdamente serio … Slim Pickens como piloto de B-52 en Stanley Kubrick Dr. Strangelove (1963). Fotografía: Colección Christophel / Alamy

Dentro Debajo un cielo blanco examina los avances científicos de vanguardia: ¿cuántas esperanzas podemos poner en la modificación genética, la geoingeniería y la evolución asistida? ¿Qué tan bien podemos reparar el daño que hemos causado? Gracias a los humanos, el planeta se está calentando peligrosamente rápido, ahora hay más dióxido de carbono en la atmósfera que en cualquier otro momento durante millones de años, la tasa de extinción de otras especies es cientos, si no miles, de veces por encima de los niveles naturales, y solo Aproximadamente cada indicador de alerta planetaria apunta más hacia el rojo. ¿Existen mega soluciones para estos megaproblemas?

Uno de los planes de geoingeniería más avanzados en discusión es simular una erupción volcánica llenando la atmósfera con un millón de toneladas de dióxido de azufre cada año para reflejar el calor del sol de regreso al espacio. Los científicos calculan que este efecto de enfriamiento compensaría el calentamiento global causado por los humanos, pero los beneficios serían temporales y distribuidos de manera desigual. Para evitar que la temperatura repunte, se necesitarían aplicaciones repetidas, lo que podría causar desastres en algunas partes del mundo para salvar a otras. Kolbert dice que, en el mejor de los casos, podría ahorrar un poco de tiempo, pero en el peor, podría hacer la vida imposible para millones de personas. Algunos de los posibles efectos secundarios incluyen conflictos, lluvia ácida, agotamiento del ozono, reducción de la producción de energía de los paneles solares y espectro alterado de la luz tan profundo que el cielo azul se desvanecería y nos dejaría vivir bajo un cielo blanco.

El libro hábilmente elaborado de Kolbert explora algunos de los mayores desafíos de nuestro tiempo; también logra ser terriblemente divertido.

La última vez que el aire del mundo se llenó de tantas partículas fue después de que el monte Tambora atravesó Indonesia en 1815. Esto condujo a un año de invierno interminable en algunas partes del mundo. En los Estados Unidos, un escritor observó: "El rostro mismo de la naturaleza parecía estar envuelto en una tristeza mortal".

El libro de Kolbert es un trabajo periodístico meticulosamente investigado y elaborado por expertos que explora algunos de los mayores desafíos de nuestro tiempo. También se las arregla para ser tremendamente divertido. Algunos pasajes se leen como una novela absurda de Kurt Vonnegut o Joseph Heller. Un pecado La cuna del gato o 22 capturas, la humanidad está atrapada en un círculo cada vez más vicioso creado por su propia lógica sesgada y tecnodependencia. Como escribió el autor al principio, este es "un libro sobre personas que intentan resolver problemas creados por personas que intentan resolver problemas".

"Espero que el libro sea un poco una comedia oscura", dice Kolbert, que escribe para el New Yorker, en Google Chat desde su casa en Massachusetts. "Estoy tratando de cambiar algo de eso Amor estraño sensibilidad sobre este grave y deprimente problema. Quiero que la gente piense, pero de una manera que no sea implacablemente sombría. Reír o llorar siempre ha sido un asunto delicado.

Hasta ahora, al Antropoceno no le está yendo tan bien: los humanos, señala, han removido la mitad de la tierra libre de hielo en la Tierra, represado o desviado la mayoría de los grandes ríos del mundo y emitido alrededor de cien veces más dióxido de carbono que los volcanes. En términos de biomasa, los humanos y nuestras mascotas ahora superan a los mamíferos salvajes en una proporción de 22: 1. Desde las consecuencias de las pruebas de bombas nucleares hasta los microplásticos, los signos de nuestra presencia están por todas partes.

Debajo un cielo blanco reflexiona sobre 'nuestro hábito mental: que cuando nos encontramos con alguno de estos problemas, tratamos de encontrar la tecnología para resolverlo'. Es un hilo conductor en la historia humana reciente. Cómo sucede esto es quizás la cuestión crucial del próximo siglo.

Los bomberos observan una colina en llamas mientras luchan contra el incendio Blue Ridge en Yorba Linda, California, 2020.
Los bomberos observan una colina en llamas mientras luchan contra el incendio Blue Ridge en Yorba Linda, California, 2020. Fotografía: Robyn Beck / AFP / Getty Images

La tecnología en sí no es intrínsecamente mala. Gran parte de ella, la tecnología de las vacunas, por ejemplo, es brillante y beneficiosa, al menos para los humanos. Pero la invención a menudo tiene su origen en el pensamiento a corto plazo o en silos. E incluso con más frecuencia, su aplicación falla debido a decisiones políticas y económicas tomadas sin mucha preocupación por los no humanos y las generaciones futuras.

Incluso la gran ambientalista Rachel Carson no puede escapar a la ironía de la historia. En un pasaje se la cita con admiración como observadora: "El 'control de la naturaleza' es una frase concebida con arrogancia, nacida de la era neandertal de la biología y la filosofía, cuando se suponía que la naturaleza existía por conveniencia del hombre". Unas páginas más tarde, sin embargo, descubrimos que las advertencias de pesticidas y herbicidas de Carson se usaron como una excusa para que los administradores del río Arkansas redujeran costos. En lugar de mejorar las plantas de procesamiento, importaron carpa asiática para comer algas sobrecargadas de nitrógeno. Estaba destinado a ser una "solución natural". Desafortunadamente, la carpa escapó de los estanques de procesamiento y devastó el sistema del río Mississippi.

Kolbert sigue el desastre en curso a medida que el problema de las carpas crecía cada vez más y las soluciones propuestas se volvían más extrañas: barreras físicas, electrificación, envenenamiento, disuasión de burbujas y ruido, pesca de recompensas y un esquema de separación hidrológica de $ 18 mil millones desarrollado por el Cuerpo de Ingeniería de los Estados Unidos . Las intervenciones militares surgen una y otra vez a lo largo del libro, destacando cómo la vieja idea de conquistar la naturaleza nunca ha desaparecido realmente.

En lugar de cambiarnos a nosotros mismos, adaptamos el entorno. "Era más fácil imaginar cambiar el río … que cambiar la vida de las personas que lo rodeaban", escribe Kolbert.

Los funcionarios de vida silvestre participan en una redada de carpas asiáticas en Smith Bay en el lago Kentucky. La especie invasora amenaza con alterar los ecosistemas acuáticos a lo largo del río Mississippi y decenas de afluentes.
Funcionarios de vida silvestre participan en una redada de carpas asiáticas en Smith Bay en el lago Kentucky, 2020. La especie invasora amenaza con alterar los ecosistemas acuáticos a lo largo del río Mississippi y docenas de afluentes. Fotografía: Mark Humphrey / AP

Nuestra búsqueda de la comodidad acelera la destrucción del mundo natural. Kolbert's considera la extinción en el siglo XIX de búfalos, alces, pumas, castores, glotones, pavos salvajes y alces de Oriente, que atribuye en parte a los inventos de los ferrocarriles y rifles de repetición. En aquel entonces, las extinciones todavía se consideraban impactantes. Para conmemorar la desaparición de la paloma mensajera, Aldo Leopold escribió: "Para una especie, lamentar el fallecimiento de otra es algo nuevo bajo el sol". Ahora, sin embargo, es tan común que es trivial. Los científicos estiman que cada día se pierden 150 especies debido a la conversión de la tierra, la expansión de las carreteras, el uso de productos químicos y el calentamiento global.

Para muchas especies, la supervivencia ya no se trata de ser el más apto en la naturaleza; se trata de integrarse lo mejor posible a la humanidad. Las criaturas que abundan son ganado, animales domésticos y sinantropos semiparasitarios como ratas, cuervos y zorros que viven de nuestros desechos. La mayoría de las demás poblaciones están disminuyendo, aunque los humanos tienen el poder de poner a algunas especies en peligro de extinción en un estado de supervivencia.

Un capítulo impresionante explora los esfuerzos de los Estados Unidos para proteger al pez cachorrito de Devils Hole. Esta pequeña criatura vivía en una única piscina subterránea de Nevada que se secó en la década de 1970 mediante el riego de una granja cercana. Los números cayeron a unas pocas docenas, lo que provocó una campaña de calcomanías, un debate en el Congreso y una orden de retención de la Corte Suprema. Desde entonces, toda la población de cachorrito de Devils Hole, que pesa menos que un solo Filet-O-Fish, ha sido trasplantada a un maniquí, construido a un costo de $ 4.5 millones y monitoreado por cámaras y un equipo de cuatro empleados a tiempo completo. . En un momento dado, la proporción era de un pescador por 16 peces.

Durante los dos últimos siglos, hemos diezmado el valor colectivo de las especies y los hábitats, y luego nos hemos felicitado por salvar a un pequeño número de supervivientes en un entorno creado por el hombre. Los peces pequeños se encuentran entre las miles de especies "dependientes de la conservación" que deben ser criadas a mano, asistidas médicamente, mantenidas en recintos o guiadas durante su migración. En otro de esos absurdos giros y vueltas, "proteger" la naturaleza significa cada vez más encerrarla.

Algunos de los científicos involucrados le dicen a Kolbert que esperan que su investigación nunca se aplique.

“Escuchamos historias en las que una población solo tiene los últimos supervivientes y solo entonces hay un gran impulso. Así es como funciona la mente humana. No prestamos atención hasta que se llega a un punto crítico y entonces es extremadamente difícil ”, dice Kolbert. Ella describe a los animales con soporte vital como 'especies de Estocolmo', cautivos que se acostumbran a su prisión. El mismo término podría usarse para describir a los humanos, que también parecen estar atrapados en la búsqueda de un mayor dominio, lo que requiere el desarrollo de tecnologías cada vez más disruptivas. Es una escalera mecánica que no podemos bajar. “Estamos profundamente preocupados”, dice Kolbert. "No hay respuestas fáciles. No hay forma de que todos podamos regresar a la sociedad de cazadores-recolectores. Esto no está sucediendo". Pero seguramente hay alternativas. Le digo a Kolbert que me gustó el libro, pero desearía que hubiera mirado otras opciones: política, economía, cultura, educación, soluciones basadas en la naturaleza … los humanos usaron estas palancas para resolver problemas antes del advenimiento del capitalismo impulsado por el carbono a fines del siglo XVIII.

Estados Unidos, sin embargo, presta poca atención a su historia preindustrial. La identidad del país está profundamente ligada a la tecnología, que se ve como el gran catalizador del progreso y la libertad. También se ha utilizado durante mucho tiempo como una excusa para la inacción climática. A fines de la década de 1980, el primer presidente George Bush se alejó de los controles de combustibles fósiles en parte debido a que el problema climático probablemente se resolvería con inventos futuros. Se ha convertido en un mantra para los republicanos desde entonces. Bajo la presidencia de Trump, los diplomáticos climáticos estadounidenses se han centrado en la tecnología de captura de carbono en gran medida no probada en el futuro en lugar de en las reducciones de emisiones ahora.

El filántropo Bill Gates habla antes de dirigirse a la Cumbre de Acción Climática en la Asamblea General de las Naciones Unidas en 2019.
El filántropo Bill Gates habla antes de dirigirse a la Cumbre de Acción Climática de 2019 en la Asamblea General de las Naciones Unidas. Fotografía: Jason DeCrow / AP

Debajo de cielo blanco es uno de los tres libros de alto perfil publicados recientemente sobre la crisis climática. Otro es de Bill Gates, quien ofrece un enfoque tecnocapitalista estadounidense desvergonzado en su libro Cómo prevenir una catástrofe climática. Se lee como un cruce entre un manual de instrucciones planetario y una guía de "Calentamiento global para tontos". El cofundador de Microsoft sugiere lo que podría describirse como una actualización de los sistemas globales para corregir los errores del planeta y revela que está invirtiendo en la mayoría de las soluciones tecnológicas que se ofrecen, incluida la captura directa del planeta, aire, sustitutos de la carne y fertilizantes alternativos. Presenta un caso comercial muy sólido para el cambio. Pero hay poca evidencia de que Gates esté dispuesto a pensar fuera de la tecnoeconomía que ayudó a crear. Se podría argumentar que es simplemente pragmático. Después de todo, las actualizaciones son más fáciles que reinventar un sistema desde cero. Sin duda, son políticamente más aceptables para quienes están en el poder. Pero, ¿y si el problema es el sistema en sí?

Cuando desafío a Kolbert por su tecno-fatalismo, ella reconoce que mira estas tecnologías "con ojos amarillentos y cierto grado de horror". Pero lo veo como el modelo predominante. No veo que vayamos en otra dirección. Sin embargo, "definitivamente es un paso adelante cuando alguien tan eminente como Bill Gates evalúa las tecnologías que necesitamos".

Su libro termina con el ejemplo definitivo de la manipulación de los controles planetarios: el tipo de geoingeniería que podría producir un cielo blanco. Esta sección casi podría estar impresa en rojo con un letrero de advertencia, "No abra excepto en un desastre, e incluso entonces piénselo dos veces". La gestión de la radiación solar, la siembra de los océanos y otros esfuerzos para arreglar el termostato global no son simples ajustes, ni simples trabajos de recableado. Algunos de los científicos involucrados le dicen a Kolbert que esperan que su investigación nunca se aplique. Uno dice que está estudiando este tema ahora solo para evitar tomar decisiones desinformadas más adelante. También cita un intercambio revelador entre dos científicos de la Universidad de Harvard. “La geoingeniería no es algo que deba hacerse a la ligera. La razón por la que estamos pensando en ello es porque el mundo real nos ha echado una mano de mierda ”, dice un abogado. "Lo solucionamos por nuestra cuenta", responden los demás.

Botellas de plástico y otros desechos flotantes en el lago Potpecko cerca de Priboj, en el suroeste de Serbia, enero de 2021.
Botellas de plástico y otros desechos flotantes en el lago Potpecko cerca de Priboj, en el suroeste de Serbia, enero de 2021. Fotografía: Darko Vojinović / AP

Cuando le pregunto a Kolbert si cree que veremos cielos blancos manipulados en su vida, dice que depende primero de la velocidad aún incierta del cambio climático y luego de quién toma las decisiones. "Si tenemos más suerte y las cosas van más lentamente o el calentamiento está en el extremo inferior de las estimaciones, entonces tal vez nos saltemos esta conversación". Pero no sé si será una conversación. Podría ser un pequeño grupo de naciones poderosas que toman decisiones para todos. Entonces, ¿veremos un cielo blanco en mi vida? No creo. ¿Pero en la vida de mis hijos? No es imposible. "

Ella está claramente incómoda con la dirección de viaje. La tecnología no puede llevarnos de regreso a un mundo tranquilo. En cambio, nos dirigimos hacia un futuro en el que la humanidad reinventará constantemente nuestro planeta. Su libro contempla el uso de robots para administrar los arrecifes de coral y la construcción de barreras de concreto para mantener los glaciares de Groenlandia en su lugar, pero esos esfuerzos para ahorrar tiempo no pueden durar indefinidamente. Como dijo un obstinado interlocutor danés: "Orinar en los pantalones sólo te mantendrá caliente durante un tiempo". Pronto la humanidad necesitará otra solución que probablemente creará otro problema.

"Somos como dioses y bien podríamos lograrlo", escribió Stewart Brand, editor del Whole Earth Catalog, en su primera edición en 1968. Esta opinión fue luego rechazada por el eminente biólogo EO Wilson, quien dijo: "No somos Dioses. No somos ni lo suficientemente inteligentes ni lo suficientemente sensibles para ser casi cualquier cosa. Más recientemente, el escritor británico Paul Kingsnorth ha adoptado un enfoque diferente. "Somos como dioses pero no lo logramos … Somos Loki, matando a la belleza por el gusto de hacerlo. Saturno devora a nuestros hijos.

Le pregunto a Kolbert cuál de estas tres opiniones se acerca más a la suya. "Ésta es la pregunta central del libro", responde. "¿Somos dioses o simplemente somos criaturas torpes y tecnológicamente avanzadas?" Como también dijo Ed Wilson, "tenemos cerebros paleolíticos, tenemos instituciones medievales y tecnología de la era espacial". Es una combinación realmente peligrosa y lo vemos. "

Tales consideraciones filosóficas sacan a este libro de lo común. Ojalá Kolbert hubiera ido más lejos. Olvidamos o ignoramos que nuestro planeta ya es una maravilla tecnológica, el único sistema de soporte vital que conocemos en el universo. El fortalecimiento de este sistema natural es sin duda el objetivo en el que deberían centrarse nuestros cerebros más inteligentes. Después de todo, ya está hecho. Los arqueólogos han encontrado evidencia de que gran parte de la selva amazónica es antropogénica: árboles frutales y plantas medicinales cultivadas por las comunidades indígenas que han vivido allí durante milenios. Esta tecnología no disruptiva también podría llamarse sabiduría.

El tercero de tres grandes libros nuevos sobre el medio ambiente, La nueva guerra climática de Michael Mann, va más allá en este sentido, con una descripción estratégica de la situación actual de la humanidad y una exploración de posibles salidas. Defiende el cambio global del sistema para descarbonizar nuestra civilización. Implica ética, política, finanzas, comunicación, psicología, comportamiento y creencias. La tecnología, en forma de energía eólica, solar y otras energías renovables, es una gran parte del panorama, pero Mann, un climatólogo experimentado, advierte contra la dependencia excesiva de soluciones no probadas como la geoingeniería, que distrae la atención de soluciones más simples, más baratas y más económicas. alternativas más seguras.

"La geoingeniería atrae a los conservadores del mercado libre porque juega con la idea de que la innovación tecnológica impulsada por el mercado puede resolver cualquier problema sin la intervención o regulación del gobierno", escribe. “¿Un precio del carbono o incentivos para las energías renovables? Demasiado difícil y arriesgado. ¿Participar en un experimento masivo e incontrolado en un esfuerzo desesperado por compensar de alguna manera los efectos del calentamiento global? ¡Perfecto!".

Mientras que Kolbert adopta una postura periodística de indiferencia irónica, Mann es un activista sociopolítico. Le pregunto a Kolbert si alguna vez ha considerado seguir el ejemplo de Bill McKibben, un ex escritor del New York Times que se ha convertido en un destacado activista climático. “Absolutamente, yo también pensé en eso. ¿Qué es lo más útil para mí? " ella dijo. “McKibben ha tenido un impacto increíble. Es muy bueno en eso, muy inspirador. Pero no creo que ahí sea donde esté mi propia fuerza. "

Le pregunto cómo ha cambiado su dial de optimismo-pesimismo desde que Joe Biden fue elegido. “Ha pasado de, 'Estamos haciendo las cosas más tontas posibles dada la situación', donde mi aguja ha estado durante los últimos cuatro años. Al menos en los Estados Unidos, tenemos personas inteligentes y comprometidas que piensan en estos temas. Tenemos un ministro del Interior que por primera vez en la historia es nativo americano. Creo que tendrá prioridades muy diferentes a las de muchos de sus predecesores. Pero, ¿qué influencia puede tener una presidencia sobre las grandes fuerzas de la historia? "

¿Escribir el libro hizo que Kolbert se entusiasmara más o menos con la interferencia humana? “Mis aventuras con algunos de estos científicos que trabajan en proyectos realmente de vanguardia con edición de genes, eliminación de dióxido de carbono, geoingeniería, me obligaron a confrontar algunos de mis propios hábitos mentales profundos y no examinados”, responde.

"La cuestión de cómo sentir eso, ya sea que entremos en un mundo nuevo y feliz que es emocionante o en un mundo nuevo que es horrible, espero dejar eso en sus manos".

Under a White Sky: The Nature of the Future de Elizabeth Kolbert es una publicación de Bodley Head. El autor discutirá su libro en un evento en línea de Guardian Live el miércoles 24 de marzo. Reserve sus entradas aquí.