Impactante final: cómo los premios Costa Book Awards cambiaron la lectura y enfrentaron a marido contra mujer | Libros

Margaret Drabble era una joven estrella brillante con cinco novelas a su nombre en 1971 cuando la convencieron de unirse a su viejo amigo JB Priestley en el panel de jueces para un nuevo premio de libro. «Jack me dijo que debería gastar el gasto (que vino en vino) eligiendo algunas medias botellas realmente buenas para beber por mi cuenta, lo cual hice», recordó.

Drabble abogó por una biografía del dramaturgo Henrik Ibsen, Priestley estaba apasionado por una novela de Gerda Charles y su colega juez, el crítico Anthony Thwaite, defendió una colección de poesía de Geoffrey Hill. La gloria de los nuevos premios patrocinados por la cervecería era que los tres podían tener premios, por lo que todo transcurrió sin problemas, sin ninguna de las disputas que ya habían comenzado a plagar el Booker, que se lanzó dos años antes. Estos argumentos incluían uno sobre la calidad literaria de cierta Margaret Drabble, quien (según la jueza de Booker Dame Rebecca West) insistía en mantener la voz baja mientras escribía en los platos.

La USP de los Whitbread, quienes se transformaron en Costas 14 años antes de ser abandonados abruptamente este mes, fue que no aceptaban ese tipo de esnobismo literario. Durante 50 años extendieron una red amplia e igualitaria a través de diferentes géneros, apoyando tanto a librerías como a escritores y editores (los paneles posteriores incluirían a un librero). Drabble no recuerda mucho sobre esa primera entrega de premios, excepto que Hill estaba «bastante gruñón». Al año siguiente, la poesía se abandonó como categoría, a favor de la ficción infantil. Tardaría 15 años en recuperarse, como parte de una lista que para entonces había crecido para incluir primeras novelas junto con novelas, ficción infantil y biografías.

Margaret Drabble co-juzgó los primeros premios Whitbread a los mejores libros de 1971.Joven estrella brillante… Margaret Drabble fue co-juzgadora de los primeros premios Whitbread a los mejores libros de 1971. Fotografía: Evening Standard/Getty Images

Sin embargo, la poesía, tan a menudo relegada al gueto literario, se convertiría en una de las grandes ganadoras de los premios, ganando nueve de los 36 Libros del año, una categoría general introducida en 1985 que llevó a las estanterías la epopeya medieval Beowulf y la metamorfosis de Ovidio. de Inglaterra a fines de la década de 1990 (gracias a las estrellas de rock Seamus Heaney y Ted Hughes). Fue una colección discreta, The Kids de Hannah Lowe, inspirada en la vida de una maestra de escuela primaria, la que se convirtió en la gran ganadora final en febrero.

«Ganar el Libro del año de Costa significa que las colecciones que normalmente habrían vendido solo cientos de copias han vendido decenas de miles, lo que ha sido excelente para expandir el número de lectores en el Reino Unido a personas que quizás nunca hubieran pensado que la poesía escrita en ese momento había todo para ofrecerles», dice Neil Astley, editor de Bloodaxe Books, que publicó tanto el Lowe’s Laureate póstumo como Helen Dunmore en 2017, Inside the Wave.

Pero es un triste hecho económico que la ganancia de la poesía sea generalmente la pérdida del comercio de libros. La sombra de un suspiro recorrió la sala (originalmente un salón de banquetes en la brasserie de Whitbread’s East End y más tarde un moshpit en el West End) cada vez que se declaraba ganador a un poeta. Es porque la industria sabía que ganaría más dinero con un novelista conocido, una obra de no ficción oportuna o un álbum debut histórico.

Me senté junto a Theresa May en la cena. No parecía interesada en absoluto en los librosMargaret Drabble

Pero incluso los ganadores de las categorías podrían recibir un gran impulso del premio. La primera novela ganadora del año pasado, Open Water de Caleb Azumah Nelson, por ejemplo, ya estaba compitiendo para ser el libro del mes de Waterstones cuando salió la noticia de Costa, y la cadena vendió 20.000 copias en rústica. Ahora es uno de los libros más vendidos del mes de Waterstones, solo superado por otro álbum debut, el éxito de ventas de 2017 de Gail Honeyman, Eleanor Oliphant Is Completely Fine. La turbulenta historia de amor del escritor británico-ghanés ya tenía a los libreros de su lado, pero tras su victoria sobre Costa se hizo «enorme», dice la directora de la categoría de ficción Bea Carvalho. Muchos ex ganadores de las diferentes categorías del premio aún están en los estantes, destaca Carvalho. «Lo bueno es que tienden a durar».

“Asombrada, atónita, estupefacta”… Monique Roffey.“Asombrada, atónita, estupefacta”… Monique Roffey. Fotografía: Ian Gavan/Getty Images para Costa Libro del Año

Sin embargo, los éxitos del jardín izquierdo de los Costa no se limitan al romance temprano. La escritora británica de Trinidad, Monique Roffey, trabajó duro durante años y produjo siete novelas antes de que The Mermaid, de Black Conch, ganara el premio gordo. «Cuando fue preseleccionado me quedé asombrado, cuando ganó la novela del año me quedé estupefacto y cuando se convirtió en el libro del año me quedé estupefacto. Todavía lo estoy», dice Roffey, quien financió su propia publicidad para la novela. «Ninguno de los principales editores me tocaría. Llevo lo suficiente como para conocer la puntuación de las pequeñas editoriales: se desviven por publicarte pero no tienen dinero para la promoción.

Lo que han demostrado los Costa, dice, “es la brecha entre lo que piensa actualmente la industria editorial y lo que es cierto… Piensan los lectores de clase media que, les guste o no, son los principales compradores de libros, Nunca se beneficiará de una novela escrita en criollo por un trinitense blanco sobre una sirena negra, pero eso no es cierto. Los Costa han integrado un libro que había sido un sello editorial de A Penguin Random House y ya está planeado para su próxima novela. «Todos estos años de pasando en la incertidumbre y la escasez», suspira. Aunque sabe que la ficción literaria nunca será una vocación segura, el premio de 30.000 libras esterlinas le ha dado el lujo de tomarse un año sabático de su trabajo docente y recortar el ‘busman’s circuito de vacaciones de clases magistrales innovadoras y oratoria en público. la próxima novela es tan difícil.

Parte del valor de los premios es el revuelo que generan a través de un razzmatazz que culmina en la ceremonia misma. Roffey no estaba contenta porque su victoria cayó en el abismo social de la pandemia de covid, por lo que se perdió de jueces famosos como el modelo Jerry Hall, el actor Hugh Grant y el remero Matthew Pinsent, quienes fueron contratados en años anteriores para esparcir polvo de estrellas en el proceso de evaluación. . «Recuerdo cenas de premiación muy agradables», dice Drabble, «aunque una vez me senté junto a Theresa May, que no parecía interesada en absoluto en los libros».

Socios rivales... la ganadora de 2002 Claire Tomalin y Michael Frayn.Socios rivales… la ganadora de 2002 Claire Tomalin y Michael Frayn. Fotografía: Eamonn McCabe/libromundo

Los cónyuges Claire Tomalin y Michael Frayn se encontraron en un viaje particularmente vertiginoso cuando chocaron con su novela, Espías, y su biografía del cronista del siglo XVII Samuel Pepys. “Gané por un pelo”, dice Tomalin. “Nuestra rivalidad por el mismo premio generó mucha publicidad: nos invitaron a posar para una foto mientras nos pegábamos en la cabeza con nuestros libros (rechazamos). Fue todo un poco vergonzoso, pero valió la pena, ya que se vendieron muchos ejemplares de nuestros dos libros.

Ganar el Costa marcó una gran diferencia en mi reputación y mis ventasPhilip Pullman

Frayn y Tomalin eran estrellas establecidas en el momento de su enfrentamiento. Por difícil que sea imaginarlo hoy, Philip Pullman no lo estaba, cuando la parte final de su ahora canónica trilogía His Dark Materials se convirtió en la primera novela para niños en ser coronada como el libro del año 2001. Pullman tenía 55 años y anteriormente se había negado a que sus primeros libros entren a premios. El presidente de los jueces, Jon Snow, dijo: «Si soy honesto, la marea estaba en contra de Pullman desde el principio. Teníamos miedo de dar tal premio literario a un libro para niños, pero luego pensamos en CS Lewis y eso fue todo.

Philip Pullman con su The Amber Spyglass, ganador del premio Whitbread en 2001.Philip Pullman con su The Amber Spyglass, ganador del premio Whitbread en 2001. Fotografía: Myung Jung Kim/PA

“Marcó una gran diferencia en mi reputación y mis ventas”, dice Pullman. “Después de Whitbread, yo era un poco conocido, mientras que antes no lo era. La Medalla Carnegie que gané por Northern Lights fue un gran éxito en el mundo de los libros para niños, que no es conocido ni muy apreciado por el resto del público lector; pero la naturaleza del premio Whitbread/Costa aseguró que tanto las páginas de noticias como las páginas de libros tomaran nota. Quien haya creado el premio de esta manera hizo algo muy inteligente y muy generoso. Esto puso al libro infantil a la par con los otros cuatro ganadores en la categoría, y dice mucho sobre el valor de la literatura infantil.

La victoria de Pullman fue parte de una nueva era dorada para los libros infantiles, cuando comenzó a estudiarse en las universidades y el mercado juvenil despegó. Cuando Mark Haddon lo siguió a la pasarela en 2003, con un primer «crossover» El curioso incidente del perro a medianoche, publicado en ediciones para adultos y jóvenes, nadie parpadeó. Fue, dijo la jueza presidente Joan Bakewell, «bastante excepcional en la forma en que Haddon puede expresar la voz del niño y entrar en el lenguaje del niño». Es extraordinario por los límites que se ha impuesto a sí mismo. Ninguno de los jueces experimentó algo así.

“¿No merecen los escritores británicos reconocimiento nacional?  …Joan Brady.“¿No merecen los escritores británicos reconocimiento nacional? …Joan Brady. Fotografía: John Stillwell/PA

En 2012, la novelista Joan Brady, quien en 1993 se convirtió en la primera mujer en ganar el premio al libro del año, criticó la corporativización de los premios literarios. “Canadá tiene los Premios Literarios del Gobernador General. Estados Unidos tiene los Premios Nacionales del Libro. Australia tiene sus primeros premios. Francia tiene premios de la Academia. Alemania, el Premio del Libro Alemán. ¿No merecen también los escritores británicos reconocimiento nacional? » ella ha escrito. En cierto modo, es un punto justo: los patrocinadores comerciales son inconstantes y están sujetos a sus propias fortunas fluctuantes, pero es menos probable que las políticas de austeridad de hoy se abran paso. A veces no sabes lo que tienes hasta que lo pierdes.

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