Kindred by Rebecca Wragg Sykes Review – Una nueva comprensión de la humanidad | Libros de ciencia y naturaleza


HLa relación de Omo sapiens con nuestros parientes perdidos hace mucho tiempo, los neandertales, ha sufrido muchos cambios desde nuestra relativamente reciente reintroducción en 1856. Hasta entonces, tres años antes de la publicación de Charles Darwin Sobre el origen de las especies, no teníamos idea de que existían. Gracias al anatomista parisino Marcellin Boule, quien 'reconstruyó mal' un esqueleto en 1909, la imagen popular es la de una criatura fea con la columna encorvada y una apariencia de 'decididamente simio'. . Ahora, un abrir y cerrar de ojos después, sabemos que muchos de nosotros, al menos aquellos que no tienen una herencia subsahariana, tenemos entre 1.8 y 2.6. % ADN de neandertal. Así que es reconfortante leer que estas personas cuyos genes compartimos no eran las brutales caricaturas del mito victoriano, sino individuos complejos, inteligentes y posiblemente cariñosos que tienen mucho que decirnos sobre la vida humana.

Rebecca Wragg Sykes ha estudiado sus paisajes, territorios y herramientas y emerge como un personaje experto y entusiasta testigo de los neandertales y su forma de vida. Dentro Parentesco ella mira "su vida, su amor, su muerte y su arte"; y a la luz de la fascinante evidencia que se presenta minuciosamente aquí, parece probable que tuvieran herramientas sofisticadas, entornos construidos en casa, arte y adornos, estructuras familiares y tal vez incluso "Un mundo culinario más rico que el nuestro". Incluso hay pruebas de que fueron apartados. Los neandertales probablemente no tenían relaciones públicas, pero ahora las tienen.

Incluso hay pruebas de que fueron apartados. Los neandertales probablemente no tenían relaciones públicas, pero ahora las tienen.

Los neandertales se convirtieron en una población distinta hace 450.000-400.000.000 de años y vivieron en todo el mundo, desde el norte de Gales hasta China y Arabia, en climas que van desde glaciares hasta tropicales. , hasta hace unos 40.000 años. Eran más pequeños que nosotros, con brazos fuertes para trabajar la piel y habilidades motoras finas para hacer herramientas pequeñas, pero probablemente vieron, escucharon, olieron y tal vez incluso hablaron como nosotros. Con un boceto y una pequeña obra de ficción al comienzo de cada capítulo, Wragg Sykes pinta una imagen vívida de la vida vivida por un padre, un cazador o un niño neandertal. Ella no solo quiere que veamos a los neandertales por quienes (probablemente) realmente eran; quiere que veamos su mundo a través de sus ojos.

Una reconstrucción de un hombre de Neandertal, creada para el Museo de Historia Natural de Londres.
Una reconstrucción de un hombre de Neandertal, creada para el Museo de Historia Natural de Londres. Fotografía: Richard Gray / Alamy

La prosa es una combinación del erudito y el escritor, combinando cantidades vertiginosas de información sobre diferentes tipos de piedras, herramientas, listones y escamas con frases como "Los picos cruzados y los pechos con cresta cedieron ante los arrendajos groseros y los ruiseñores melodiosos, hasta que las mañanas heladas ven a los tetras chasqueantes enviando un vapor a través del aire mordaz". El conocimiento condensado aquí es ciertamente impresionante. "La cantidad de información es difícil de procesar", escribe Wragg Sykes. "Pocos especialistas tienen tiempo para leer cada artículo nuevo en su propio subcampo, y mucho menos la producción científica total". Ella describe, por ejemplo, cómo los arqueólogos reensamblan pequeños fragmentos de objetos tallados como "un enorme rompecabezas 4D" ​​para ver cómo los neandertales trabajaban con herramientas de piedra; qué nos dicen los isótopos del cálculo dental sobre su dieta y los fuegos de humo; y cómo el microanálisis de muestras de suelo sugiere una ubicación cuidadosa, si no técnicamente 'enterramiento', de los muertos. Este es claramente un tema que fomenta y recompensa el interés obsesivo.

Comprender el lugar de los neandertales en la historia es importante para mostrar "cómo la evolución no ha seguido una carretera homínida recta que nos lleva a nosotros mismos" y para difuminar las nociones supremacistas blancas de que surgió en torno a nuestra temprana (pobre) comprensión de quiénes eran los diferentes tipos de humanos. Sin embargo, es difícil no sacar algunas advertencias para la humanidad del destino de nuestros seres queridos. ¿El Homo sapiens solo ha prosperado gracias a nuestras redes sociales más grandes y poderosas: "ser bienvenido por el fuego de amigos en muchos valles" cuando las cosas se ponen difíciles? ¿Se derrumbaron las poblaciones de neandertales después de un evento de demasiados cambios climáticos, y cómo podríamos sobrevivir al nuestro? ¿O habrían sido asesinados por "un terrible contagio" que saltó entre las especies? Desafortunadamente, no lo sabemos, aunque el próximo descubrimiento puede ser el que nos lo diga. Hasta entonces, concluye Wragg Sykes, los neandertales seguirán funcionando como "una sombra en el espejo … un reflejo multiespectral de nuestras esperanzas y temores, no solo por su aparente situación, sino también por las nuestras. ".

Kindred: Neanderthal Life, Love, Death and Art es una publicación de Bloomsbury Sigma (PVP £ 20). Para pedir una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.