La BBC: la historia de un pueblo por el crítico David Hendy: dentro del ‘potenciador de la moral’ de la nación | libros de historia

Con el anuncio de la secretaria de Cultura, Nadine Dorries, la semana pasada de que las tarifas de licencia se congelarán durante dos años, el futuro de la BBC es incierto en el mejor de los casos y posiblemente terminal, al menos en la forma que conocemos y que a menudo nos gusta. En su centenario, la sociedad se ve amenazada no solo por este gobierno, sino también por las empresas de streaming que más se han beneficiado de la revolución digital. Hace cien años, la propia BBC era una empresa emergente que intentaba explotar una tecnología relativamente nueva pero no muy bien comprendida: la tecnología inalámbrica.

Existe la sabiduría moderna acerca de las empresas emergentes de que solo se necesitan tres personas: alguien para construir el producto, alguien para hacerlo atractivo y alguien para venderlo. O, para decirlo en el lenguaje actual, un hacker, un hípster y un estafador. David Hendy, profesor de medios e historia cultural, abre The BBC: A People’s History con tres hombres que buscan una oficina para albergar su nueva empresa, la British Broadcasting Company, como se la conocía entonces. Los hombres son Cecil Lewis, un ex piloto de combate que aún tiene poco más de veinte años y tiene un sentido idealista del valor edificante de la cultura; John Reith, un moralista bastante severo con celo organizador; y Arthur Burrows, el único que realmente tenía experiencia trabajando en redes inalámbricas.

Con alguna licencia creativa, se podría decir que Burrows era el hacker, Lewis el hípster y Reith el buscavidas. Hendy no emplea esta taxonomía, sino que retrata a estas tres figuras influyentes en los albores de lo que se convertiría en la institución cultural más grande e importante de este país.

Hendy cita a Clive James: «The Beeb es una gran institución, siempre hay que defenderla de sus enemigos, incluida ella misma».

El lector está preparado para una historia dramática de innovación y determinación a medida que el trío logra establecer su nueva empresa en medio de una resistencia hostil y poderosa de Fleet Street. Sin embargo, tan pronto como Hendy presenta a estos personajes, escapan en gran medida de la narrativa. En cambio, aparece una serie de otros funcionarios y pronto Lewis desaparece, la BBC se ha convertido en una corporación y escuchar la radio ha pasado de ser un pasatiempo oscuro para los ricos a un pasatiempo nacional.

Exactamente cómo ocurre esta transformación se pierde en una abundancia de información que nunca llega a convertirse en una narrativa dinámica. El libro es una historia autorizada, en el sentido de que la BBC puso su archivo a disposición de Hendy, pero, como él señala, sin ningún control o influencia editorial. Sin embargo, todavía hay un sentido de obligación al escribir, una necesidad de cubrir terreno, incluso cuando no es tan interesante o nuevo.

El otro aspecto del libro es que es una «historia popular», lo que significa que contiene un elemento de estilo de observación de masas, en el que se cita con frecuencia al público para subrayar el contrato entre la emisora ​​y su público. Es un contrato que Reith vio en términos paternalistas, requiriendo que la BBC desempeñe el papel de conciencia nacional y mejorador moral, mientras que mantener teóricamente una posición de imparcialidad periodística.

Fue y sigue siendo un acto de equilibrio delicado, complicado aún más por la relación ambigua de la BBC con el estado y, más apremiante, con cualquier gobierno que esté en el poder. Como escribe Hendy: «Dado que la BBC nunca iba a complacer a todos, a menudo intentaba no ofender a nadie».

Son temas antiguos que el autor retoma concienzudamente sin añadir ninguna idea particularmente nueva. Sin embargo, es a esta comprensión más política de la BBC a la que se siente atraído repetidamente.

En una narrativa de 570 páginas, más de 100 de ellas están dedicadas a la Segunda Guerra Mundial, cuando la BBC se convirtió en la voz central del destino de Gran Bretaña y un conducto vital para la propaganda del gobierno. También era propenso a crear mitos. El famoso discurso de Churchill «Lucharemos contra ellos en las playas» puede haber despertado a los Comunes, pero no fue el evento inspirador de la leyenda cuando lo repitió en la radio, como nos recuerda Hendy. .

La guerra también retrasó el desarrollo de lo que se convertiría en la principal preocupación y propósito de la BBC, a saber, la televisión. A menudo se acusa a los BBC Trials de no estar interesados ​​en el desarrollo de programas, y la misma crítica podría dirigirse a este libro, que está mucho más inclinado a revisar las tensiones administrativas que a explorar los talentos creativos.

En esta era de agitación tecnológica, donde los guardianes de la cultura están cayendo como alfileres, la idea de una tarifa de licencia y una emisora ​​pública corre el riesgo de parecer cada vez más anacrónica, una vulnerabilidad que Dorries está en proceso de explotar. Es comprensible que Hendy simpatice con la sociedad, citando a Clive James: «The Beeb es una gran institución, siempre debe ser defendida contra sus enemigos, incluida ella misma».

James, sin embargo, sabía lo bueno de la BBC más allá de su simbolismo y propósito. Era un conocedor de su producto real, y un agudo sentido de lo que eso implicaba es lo que obviamente le falta a esta historia obediente pero bastante pedestre.

La BBC: A People’s History de David Hendy es una publicación de Profile Books (£25). Para apoyar a Guardian y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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