La desaparición de Lydia Harvey por la revisión de Julia Laite – una trabajadora sexual en el Londres eduardiano | Libros de biografia

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Hay un punto en este estudio sobre el tráfico sexual eduardiano en el que el desorden de la historia se separa con el sonido de una voz. Es una voz tan conmovedora y apasionante que lo oculto se hace visible brevemente. Lydia Harvey, arrestada por solicitar en las calles de Londres, explica a la policía por qué, meses antes, no había solicitado un cliente en su primera noche de prostitución: "Estaba pensando demasiado en casa", les dijo. Y ahí está, viva la noche en que se le ocurrió una cruda realidad: una chica demasiado lejos de casa para esperar ser salvada.

Antes de ser enviado a Londres vía Argentina en 1910, Harvey fue asistente de fotógrafo en Wellington, Nueva Zelanda. Venía de una casa provincial abarrotada con siete hermanas jóvenes y ya había dejado su puesto de sirvienta. Ella estaba buscando un mundo más grande. Otro inquilino de su pensión se ofreció a presentarle personas que podrían ayudarlo a viajar. Le prometieron un trabajo de "ver a caballeros" y sus nuevos y glamorosos socios la ayudaron a escribir una carta a su madre con noticias de su trabajo como enfermera en el extranjero.

Laite pinta un retrato de un mundo cada vez más conectado que ofrecía una miríada de oportunidades para la explotación de las mujeres.

Seis meses después, cuando arrestaron a Harvey, la vendieron a otro proxeneta, no tenía un centavo, había sufrido violación y enfermedades venéreas, y todavía estaba ansiosa por que su madre nunca descubriera la verdad. El relato que dio a la policía la convirtió en la testigo clave en un juicio por trata de personas, razón por la cual sobrevive cualquier grabación de su terrible experiencia. Un siglo después, su declaración legal puso a Julia Laite en un viaje para recuperar el resto de la historia.

El autor extrae seis personajes involucrados en el asunto y cada uno complica una figura común: la propia Harvey, la víctima; el detective de la policía de Soho; el joven periodista que cuenta la historia; la trabajadora social de clase media a la que se confía a Lydia después de su arresto; el traficante Antonio Carvelli, a quien Laite rastrea a través de numerosas reinvenciones; y la mujer que vendió sexo junto a Harvey y ayudó a reclutarla: la esposa de Carvelli, Véronique.

Los Carvellis organizaron el pasaje de Harvey a Buenos Aires y pagaron su manutención allí: cuando el joven de 16 años trató de rechazar a los hombres que ella consideraba "viejos, sucios y muy repugnantes", le recordaron su deuda. La ciudad resultó ser menos lucrativa de lo esperado, por lo que se dirigieron a Gran Bretaña y llegaron justo cuando la indignación pública por el comercio internacional de niñas estaba poniendo bajo vigilancia a la policía de Londres. El testimonio de Harvey fue valioso porque era el tipo de víctima que un jurado podía aceptar: blanca, de habla inglesa y presumiblemente "respetable" antes de conocer a Carvelli.

Al recuperar estas seis perspectivas, Laite recorre todo un fenómeno. Pinta una imagen de un mundo cada vez más conectado que ofrecía una miríada de oportunidades legales e ilegales para la explotación de las mujeres. Si los elementos de la trayectoria de Harvey parecen tristemente familiares, es porque, como señala Laite, nuestros enfoques modernos defectuosos sobre la migración y la trata, las mujeres y el sexo, tienen sus raíces en los prejuicios, las suposiciones y las prioridades de principios del siglo XX.

A pesar de toda la histeria que rodea al 'comercio de esclavos blancos' (un término cargado de prioridades racializadas), pocas estaban dispuestas a reconocer, como hicieron algunas de las primeras feministas, que la prostitución puede ser el único trabajo bien remunerado y relativamente independiente. disponible para la clase trabajadora. mujer. La migración ha proporcionado a los empleadores trabajadores pobres para llenar talleres clandestinos y romper huelgas. Las agencias de empleo no reguladas y las empresas de barcos de vapor han colaborado para sacar a las niñas de sus hogares y hacerlas trabajar como empleadas domésticas en el extranjero. El tráfico provocó el tipo de policía transnacional que conocemos hoy, pero las condenas, como las que Harvey ayudó a conseguir, siguen siendo raras. Las sensacionales historias de vírgenes atraídas a sus hogares por extraños de aspecto oscuro expresaron un profundo malestar con la migración y la nueva movilidad de las mujeres.

Laite es obedientemente honesto sobre los desafíos de rastrear vidas que dejan poco documental atrás. Hay enormes lagunas en lo que podemos saber sobre Harvey: ninguna carta o diario escrito por ella sobrevive. Pero este libro muestra cómo, con determinación, sensibilidad y una dosis de cautelosa imaginación, son posibles recuperaciones extraordinarias. Ella expone su metodología desde el principio, detallando los parámetros en los que ha dejado vagar su imaginación, o lo que podríamos llamar la intuición de un historiador. Los hechos y las inferencias de los periódicos, los registros judiciales, las memorias e incluso la ficción se incorporan a una narrativa (a menudo romántica) a través del contexto de las memorias contemporáneas e incluso la ficción, así como el trabajo de otros historiadores.

La estructura del libro, tomando cada personaje por turno, corre el riesgo de repetirse, pero también demuestra la red de intereses y tendencias interconectados detrás de la desaparición de su tema. Para estas diferentes personas, Harvey era poco más que un hilandero de dinero o un testigo útil, una historia apasionante o una historia moral. Laite tomó su rastro de archivo delgado y lo enriqueció inconmensurablemente; recuperó la vida de una mujer y restauró una realidad más compleja.

Noble Savages: The Olivier Sisters de Sarah Watling es una publicación de Jonathan Cape. La desaparición de Lydia Harvey: Una verdadera historia de sexo, crimen y el sentido de la justicia es una publicación de Profile (£ 14,99). Para pedir una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.

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