La era interconectada de Jonathan Sperber revisión – un viaje sin aliento a través de la historia reciente | libros de historia

Se necesita valor para escribir una historia sinóptica del mundo en la segunda mitad del siglo XX, un período de memoria viva para el público lector. Pero es una historia que Jonathan Sperber maneja de manera brillante, convocando anécdotas personales y alta teoría, viñetas y estadísticas. En su variedad de temas y reconstrucciones, La era de la interconexión invita a una comparación favorable con ese otro estudio del siglo XX, La era de los extremos de Eric Hobsbawm. Sin embargo, es bastante diferente. Donde el historiador marxista ofreció un vasto arco narrativo que ilustra el avance incesante del capitalismo, Sperber prescinde por completo de un tema unificador. Es un signo de los tiempos: hemos perdido la fe en las grandes narrativas, cuanto más lamentables. Su encuadre arroja poca luz sobre su período. Como sabe cualquier historiador, todas las eras son eras interconectadas.

Pero lo que pierde en profundidad explicativa, lo gana en amplitud intelectual. Leer el libro es como ver un pentatlón. En lugar de esgrima, equitación, natación, tiro y carrera, tenemos secciones sobre medio ambiente, economía, política, sociedad y vida cultural e intelectual. Parece que Sperber se tomó muy en serio el dicho de Proust: “escribir sobre todo hasta la extenuación”. La integridad a veces raya en la redundancia, como en sus tortuosas excursiones a las infecciones por estafilococos y estreptococos, y la velocidad del cohete. La clase en el siglo XX “tomó la forma de una jerarquía”, explica, como si fuera un marciano.

Pero aunque no lo especifique, se cuenta una historia. Divide su era en tres subperíodos: la era de la posguerra (más o menos la generación del baby boom), la era de la agitación (los hijos de Marx y Coca-Cola) y el final del milenio (los herederos del final de historia). ). Un diagrama más simple hubiera sido igual de útil: la primera mitad fue la era de la ambición; el segundo, el de la apatía.

Nada gritaba la ambición de mediados de siglo como los planes de cinco años. Hay algo conmovedor en la confianza del Comité de Planificación del Estado Soviético, cuyos inventarios anuales de productos necesarios ascendían a 70 volúmenes y 12.000 páginas. No fue así con el segundo Plan Quinquenal de China, el famoso Gran Salto Adelante, que redirigió la mano de obra agrícola a los hornos de corral para impulsar la producción de acero, destruyendo el rendimiento de los cultivos y también unas 30 millones de vidas en el proceso.

Pero fue el colosal poder del estado, nos recuerda Sperber, lo que hizo posible la salud pública moderna. La producción en masa de penicilina ayudó a asegurar la victoria aliada en la Segunda Guerra Mundial. Apenas tomó una década erradicar la viruela en 1977. El insecticida DDT casi acabó con la polilla gitana y la hormiga de fuego en los Estados Unidos dos décadas antes. Asahi Gurafu, la respuesta japonesa a la revista Life, informó a los lectores en la década de 1950 que la energía nuclear evitaría que el sashimi se echara a perder. El director del Instituto Kurchatov, centro neurálgico del programa atómico soviético, pensó que podía explotarlo para transformar Siberia en un paraíso subtropical.

La naturaleza tuvo su venganza, por supuesto. La aniquilación de los depredadores aviares de insectos ha desafiado la sabiduría de rociar el Medio Oeste con DDT. Han surgido superbacterias resistentes a los medicamentos. Volvieron la tuberculosis y la malaria. Los ayudantes aparecieron en escena. La respuesta hastiada no ayudó mucho. «El SIDA es principalmente una enfermedad de los homosexuales y no hay homosexuales en Botswana», dijo un funcionario. Una de las afirmaciones tenía que ser falsa, porque en el año 2000, uno de cada cuatro adultos allí era seropositivo.

¿Cinco años después del lanzamiento de Life on Mars? por David Bowie, una expedición vikinga de 1976 al planeta respondió a su pregunta. Los misiles nucleares quedaron en sus silos, pero los cigarrillos causaron la muerte de uno de cada cinco hombres en la segunda mitad del siglo. La crisis del petróleo reveló los lados oscuros del comunismo y el capitalismo. Luchando por pagar las deudas denominadas en dólares, la RDA hizo que un agente de la Stasi vendiera manuscritos literarios y de arte a coleccionistas occidentales a cambio de moneda fuerte. Rumania fue más allá, «vendiendo» judíos a los gobiernos occidentales por 25.000 dólares por persona. El trabajo, rey a mediados de siglo – rescatando a Juan Perón, entonces vicepresidente de Argentina, de un golpe militar en 1945; derrocando a Edward Heath en 1974, perdió ante el capital, que recuperó la ventaja después de una serie de huelgas a principios de la década de 1980, desde Girangaon hasta Orgreave.

Sperber ofrece un relato aleccionador de un «capitalismo fuertemente regulado» que ha generado un crecimiento fenomenal pero también ha producido desequilibrios comerciales y jerarquías globales. No dice tanto, pero tengo la sensación de que piensa que es la peor manera de organizar sociedades separadas de las demás. Es una cosmovisión que lo sitúa en compañía de la socióloga Raisa Gorbacheva, que viajó fugazmente por Roma en 1971 con su marido, a quien le dijo, imagino entre pasta carbonara y frascati: «Misha, ¿por qué vivimos peor que ellos? «

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Pratinav Anil es profesor de historia en St Edmund Hall, Universidad de Oxford y autor de Another India (Hurst). Para apoyar a libromundo y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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