La fortaleza de Alexander Watson: un estudio maravilloso de la Primera Guerra Mundial | libros


BDurante la primera semana de marzo de 1915, la comida dentro de la fortaleza sitiada de Przemyśl estaba casi agotada. La mayoría de los caballos perdonados habían sido comidos. El sonido, el aserrín y la harina de huesos se usaron para reducir la disminución del stock de harina. Los gatos no pudieron ser encontrados, también habían sido comidos. Un perro de tamaño mediano traía 20 coronas si se podía convencer a su dueño para que las separara. Incluso los ratones fueron intercambiados. El hospital estaba lleno de gente que se desmoronaba. Como ha observado uno de los médicos que los atiende, lo más impactante de los hambrientos es su indiferencia hacia su destino. "Aceptan silenciosamente y sin quejarse un lugar frío en el hospital, beben el barro que pasa aquí para tomar el té; Al día siguiente son trasladados a la morgue.

Una de las maravillas del estudio de Alexander Watson sobre la amarga lucha por la fortaleza en 1914-1915 es su yuxtaposición de análisis técnico magistral con escenas de miseria intemporal. Las canchas de hormigón y acero con sus torretas, la artillería de campo de tiro rápido y los pequeños aviones de madera que entraban y salían de la pequeña pista de aterrizaje eran nuevos, pero el hedor, el terror La oscuridad, el hambre y el aislamiento también estuvieron presentes. tan antiguo como el arte del asiento mismo.

En los últimos años anteriores al comienzo de la Primera Guerra Mundial, Przemyśl, que ahora se encuentra en el extremo sureste de Polonia, cerca de la frontera con Ucrania, fue una fortaleza multicultural de gran altura. nivel en Europa Central en los mercados orientales del territorio austrohúngaro. Imperio. Había atractivos cafés y restaurantes, teatros y salas de conciertos, periódicos animados que satisfacían una variedad de gustos étnicos y políticos, escuelas secundarias alemanas, polacas y ucranianas y diversas religiones. A pesar de su modernidad técnica, los dos enormes anillos concéntricos de fortificaciones que rodeaban la ciudad eran más como recordatorios del pasado lejano que advertencias de peligro futuro.

Unas semanas después del comienzo de la guerra en el verano de 1914, Przemyśl fue abrumado por las tropas de los Habsburgo que se dirigían a los ejércitos rusos. Cuando los rusos interrumpieron el avance de los Habsburgo, la ciudad se llenó de heridos. El 17 de septiembre, los rusos habían rodeado la ciudad y comenzó el primer asedio. Una nueva ofensiva de los Habsburgo empujó el frente, aliviando brevemente la fortaleza, pero los rusos se manifestaron. El 8 de octubre, comenzó un segundo asiento, mucho más difícil. Eso solo terminaría cuando la guarnición austrohúngara se rindiera a los rusos el 22 de marzo de 1915.

Watson rastrea lúcidamente el progreso de las campañas militares en ambos lados, situando hábilmente la lucha por Przemyśl en la gran historia del Frente Oriental. Critica fuertemente el comando de los Habsburgo, enfatizando su incompetencia y el descuido con el que han malgastado la vida de sus hombres. Se han sacrificado precauciones sensibles por ideas obsoletas de luchar contra la virilidad. La caballería y la infantería fueron empujados hacia adelante en un fuego devastador. Se desaconsejó la excavación de agujeros de zorro porque "favorecía la cobardía". Hacia el final del segundo asedio, los hambrientos habitantes de la fortaleza fueron hostigados por el comando Habsburgo para montar un asalto en las líneas rusas, a pesar de que la probabilidad de una fuga era cero. Cuando finalmente se lanzó la orden de retirada, las pocas personas que aún no habían recibido disparos o heridos estaban tan agotadas que incluso bajo el fuego del enemigo solo podían cojear. o gatear de regreso a su posición inicial. El villano principal de la obra es el Jefe de Estado Mayor austríaco, el general Franz Conrad von Hötzendorf, un beligerante martin que había presionado por la guerra en todas las ocasiones y fracasó en prácticamente todas las tareas que enfrentó. Vanidoso, arrogante, incapaz de aprender de sus errores e insensiblemente insensible al sufrimiento de sus hombres, fue el arquitecto más importante de los desastres que azotaron a Przemyśl.

Este libro tiene más que una historia de campaña empática y evocadora. Watson usa la ciudad fortaleza como el cristal de un joyero para mostrar cómo la guerra estaba distorsionando y transformando el mundo civil anterior a la guerra, envenenándolo con un espíritu de venganza y un odio ideológico que no se disiparía rápidamente.

Las primeras víctimas no combatientes fueron los rutenos, hablantes de varios dialectos ucranianos que las autoridades militares austrohúngaras sospechaban que favorecían la causa de los rusos. Retírese a Przemyśl, un regimiento de infantería húngaro landsturm colgaban docenas de árboles rutenios al costado del camino. Otras atrocidades tuvieron lugar dentro de los anillos fortificados. Como recordó un comandante: "Había aldeas (rutenos) en las que se iba a colgar a toda la población, porque habían sacado rifles rusos … y dispararon salvos contra nosotros".

Una vez que los rusos tomaron el control, comenzó una nueva ola de represión. Se produjeron ataques contra el clero ucraniano "católico griego", cuya presencia ofendió a las nuevas autoridades ortodoxas rusas. El ejército de ocupación está involucrado en una política de "rusificación" destinada a restaurar la región a su llamado estado ruso "primordial". Y, como en otras partes de las áreas controladas por Rusia durante la guerra, los judíos recibieron una pena especial. Se realizaron oleadas de detenciones repetidas, azotes públicos y trabajos forzados frente a multitudes de polacos y rutenos impasibles. Los hijos fueron obligados a suspender a sus padres, antes de ser ahorcados a su vez; 17,000 judíos simplemente fueron deportados al este sin cargos de ningún tipo.

La forma en que Watson trata estos horrores nunca es gratuita. Al reconstruir la violencia de los años de guerra con tanto detalle, propone repensar la historia de Europa Central en el siglo XX. A diferencia de Timothy Snyder, cuyo Bloodlands asocia el fenómeno de la ultraviolencia ideológica con el conflicto entre la Rusia estalinista y la Alemania nazi en las décadas de 1930 y 1940, Watson rastrea la creación de la limpieza étnica y la atrocidad racial a la. La era de la Primera Guerra Mundial, cuando los protagonistas se enfrentaban no eran estados totalitarios de moda, sino imperios del viejo tipo. Una vez que se rompió, la civilidad de la antigua Przemyśl, en la que varias comunidades, a pesar de todas sus disputas, se habían codeado bastante, no volvió.

La fuerza de este libro radica en la capacidad de Watson de traer siempre reclamos tan importantes a las experiencias de las personas que han llevado esta guerra a sus espaldas. Su atención se centra en todos los que están atrapados en la fortaleza: los médicos, los aviadores, los mercaderes, las tropas atrincheradas dentro de los grandes anillos de la fortaleza, así como las prostitutas y novias que esperaban, por el a través de relaciones románticas o conversaciones con los oficiales, consiguen comida. llevar a compartir con sus familias. Y al final del asedio, en marzo de 1915, más de 100,000 soldados y civiles de Przemyśl se dirigían al cautiverio ruso, la mayoría de ellos ingresando a las profundidades de la Rusia asiática, donde murió alrededor de un quinto. Un sobreviviente de 12 años en el momento del asedio recordó el regreso de su padre a casa en 1921: "Entró por la puerta, acurrucado como un centenario".

El magnífico libro de Watson combina un gran poder evocador (y destellos de humor vivo) con la autoridad ética de la mejor escritura de la historia. La historia que cuenta es preocupante porque se resiste a cualquier intento de abarcar la muerte y la violencia de la guerra en una historia de redención. Por el contrario, recuerda una guerra que nunca terminó realmente, sino que degeneró en cascadas de nueva violencia cuyos efectos tóxicos aún persisten.

Penguin publica The Sleepwalkers, The War in Europe de Christopher Clark en 1914. Allen Fort (£ 25 £) publica The Fortress: The Great Siege of Przemyśl. Para pedir una copia, vaya a guardianbookshop.com. P&P gratis en el Reino Unido por más de £ 15.