La gran idea: cómo mantener el calor mantiene alejada la soledad | libros de ciencia y naturaleza

A medida que se acerca el invierno, los animales de sangre caliente tienen dos formas de sobrellevar el frío. El primero es anatómico, construye una capa de grasa debajo de la piel y se despoja de su esbelto abrigo de verano para una piel de invierno cómoda.

El segundo es social: pueden acurrucarse. Desde ratones, campañoles y conejos hasta marmotas del Himalaya y macacos de Berbería, los individuos de un grupo se reunirán para compartir el calor corporal radiante y evitar el riesgo de morir por la exposición.

Según una nueva teoría de la termorregulación social, los humanos tienen un instinto similar. Los escáneres cerebrales muestran que las regiones asociadas con el control de la temperatura y el comportamiento social están íntimamente vinculadas y que cada una puede influir en la otra. Cuando tenemos frío físico, sentimos más la soledad y anhelamos estar física y emocionalmente cerca de los demás. Por el contrario, cuando nos sentimos emocionalmente excluidos, comenzamos a sentir que la temperatura ha bajado y buscamos calor para consolar a nuestros egos magullados.

Al igual que esos otros mamíferos, puede estar integrado en nuestros cerebros a través de la evolución. Aunque los humanos no podían agruparse físicamente, nuestros antepasados ​​habrían tenido que depender del apoyo de otros para obtener comida, calor y refugio, y esto habría sido especialmente importante cuando hacía frío. ¿El resultado? Podemos ser especialmente sensibles a los demás cuando baja la temperatura, y es probable que busquemos otras fuentes de calidez si sentimos que ya no podemos confiar en el apoyo del grupo.

El frío extra en nuestros hogares puede hacernos más susceptibles a la exclusión y el rechazo.

Esta nueva forma de ver el comportamiento humano surgió a fines de la década de 2000. Hasta entonces, muchos científicos habían asumido que el vínculo entre la temperatura y la emoción social era puramente metafórico. Cuando nos sentimos cercanos a alguien, celebramos su «calidez», y cuando somos rechazados, sentimos que nos han dado «la frialdad» o la «mirada gélida». Pero no había razón para pensar que pudiera haber algo concreto detrás de estas figuras retóricas.

Los profesores Chen-Bo Zhong y Geoffrey Leonardelli de la Universidad de Toronto fueron de los primeros en explorar esta posibilidad. En un experimento, los investigadores pidieron a los participantes que recordaran un momento en el que se sintieron excluidos o incluidos. Luego se les pidió que adivinaran la temperatura de la habitación, y aquellos que recordaron un momento de rechazo tuvieron sus estimaciones alrededor de 3C (5.4F) más bajas que aquellos que pensaron en un momento de conexión social. Los pensamientos de rechazo los habían hecho sentir físicamente más fríos, como si realmente hubieran estado «congelados».

Luego, Zhong y Leonardelli recurrieron a un videojuego llamado Cyberball, que intenta recrear el tipo de rechazo social que muchos de nosotros podríamos haber experimentado en el patio de recreo. Aparentemente, se coloca al participante en un grupo de tres y se le invita a jugar lucha libre virtual con otras dos personas, escondidas fuera de la vista. En realidad, dos de los jugadores están controlados por una computadora. Al principio, estos jugadores computarizados están programados para lanzar la pelota al humano, pero después de un tiempo pueden comenzar a evitar al participante, de modo que ya no se sientan parte del juego.

A pesar de la naturaleza fugaz de la interacción, la mayoría de los participantes informaron sentirse tristes y rechazados después de haber sido excluidos por otros jugadores. Y eso pareció inspirarlos a buscar fuentes de calor como consuelo. Era más probable que quisieran alimentos calientes como café o sopa y no alimentos fríos como Coca-Cola.

Existe alguna evidencia de que los sentimientos de rechazo pueden incluso alterar la temperatura corporal real. El profesor Hans IJzerman de la Universidad de Grenoble Alpes colocó un termómetro en los dedos de los jugadores de Cyberball. Descubrió que la temperatura de su piel disminuyó alrededor de 0,4 °C (0,72 °F), mientras que aquellos que se sintieron incluidos vieron un ligero aumento.

Es importante señalar que el vínculo entre la temperatura y la percepción social va en ambos sentidos. Los estudios muestran que si ya tienes frío y luego te preguntan sobre tu sentido de conexión social, es probable que digas que te sientes más solo que si te hubieran preguntado en condiciones más cálidas. Como resultado, sientes un mayor deseo de buscar a otras personas. Y hay una buena razón por la que la gente quiere comer caliente cuando se siente rechazada: cuando IJzerman les dio a los participantes una taza de té después de jugar Cyberball, dijeron sentirse menos heridos por la exclusión social.

Las condiciones climáticas pueden incluso cambiar los medios que la gente consume. Los estudios de alquiler de películas muestran que cuando hace frío afuera, es desproporcionadamente más probable que veamos películas románticas en comparación con otros géneros, lo que, según los investigadores, puede ser una forma de satisfacer un mayor deseo de conexión social.

Suscríbete a Inside Saturday

La única forma de descubrir el detrás de escena de nuestra nueva revista, el sábado. Regístrese para recibir historias de nuestros principales escritores, además de todos los artículos y columnas imprescindibles, en su bandeja de entrada todos los fines de semana.

Aviso de Privacidad: Los boletines pueden contener información sobre organizaciones benéficas, anuncios en línea y contenido financiado por terceros. Para obtener más información, consulte nuestra política de privacidad. Usamos Google reCaptcha para proteger nuestro sitio web y se aplican la Política de privacidad y los Términos de servicio de Google.

Como todos los hallazgos psicológicos, estos hallazgos deberán replicarse en grupos grandes y diversos de participantes, pero si la teoría de la termorregulación social se mantiene, podría tener serias implicaciones para nuestra salud mental. Como anécdota, los pacientes con depresión a menudo informan tener frío constantemente, y hay evidencia experimental de que sus cuerpos tienen dificultad para adaptarse a los cambios de temperatura. Una mejor comprensión de estos mecanismos podría sugerir nuevos tratamientos para este trastorno.

Más inmediatamente, con las facturas de combustible disparadas y los posibles cortes de energía que se avecinan, es posible que tengamos que considerar los efectos emocionales del frío de este invierno. Además de las evidentes molestias físicas, el frío extra en nuestros hogares puede hacernos más susceptibles a la exclusión y el rechazo, y los pequeños desaires cobran nueva importancia, pudiendo sentirnos especialmente necesitados del cariño de nuestros seres queridos. Los efectos emocionales del frío pueden ser particularmente problemáticos para las personas que viven solas, a quienes les puede resultar más difícil calentar sus hogares y se vuelven particularmente conscientes de su soledad cuando baja la temperatura.

Obviamente, las soluciones prácticas a la crisis del combustible deben ser lo primero, pero dadas las implicaciones emocionales, también podríamos estar buscando formas de conectarnos más con quienes nos rodean. Al igual que esos animales que se acurrucan, todos podríamos beneficiarnos de un poco más de intercambio de calor físico y social este invierno.

David Robson es el autor de El efecto de la expectativa: cómo su mentalidad puede transformar su vida.

Otras lecturas

Reconfortante: cómo nuestro termostato interior nos hizo humanos por Hans Rocha IJzerman (WW Norton, £ 19.99)

Keys to Kindness: Cómo ser más amable contigo mismo, con los demás y con el planeta por Claudia Hammond (Canongate, £ 14.95)

Soledad: la naturaleza humana y la necesidad de conexión social por John T Cacioppo y William Patrick (WW Norton, £ 12.99)

Deja un comentario