La gran idea: ¿deberíamos abandonar la distinción entre salud mental y física? | Libros sobre salud, mente y cuerpo.

Hace unos meses me contagié del coronavirus y mis primeros síntomas fueron corporales. Pero a medida que el dolor de garganta y la tos desaparecieron, me sentí triste, letárgico y confuso durante aproximadamente una semana. Una infección de mi cuerpo se había convertido en una experiencia efímera de síntomas depresivos y cognitivos: no había una distinción clara entre mi salud física y mental.

Mi historia no será nueva para los millones de personas en todo el mundo que han sufrido consecuencias de salud mental más graves o prolongadas a causa de la infección por coronavirus. Esto no agrega nada a la evidencia ya sustancial de mayores tasas de depresión, ansiedad o deterioro cognitivo posteriores a Covid. En teoría, esto no es sorprendente, a la luz del creciente conocimiento de que la inflamación en el cuerpo, provocada por una enfermedad autoinmune o infecciosa, puede tener efectos en el cerebro que se asemejan a los síntomas de una enfermedad mental.

Sin embargo, esta perfecta intersección de la salud física y mental está en contradicción casi perfecta con la forma tradicional de tratar la enfermedad en el cuerpo y la mente como si fueran completamente independientes entre sí.

En la práctica, las enfermedades físicas son tratadas por médicos que trabajan para servicios médicos y las enfermedades mentales son tratadas por psiquiatras o psicólogos que trabajan para servicios de salud mental organizados por separado. Estas tribus profesionales siguen trayectorias profesionales y de formación divergentes: los médicos a menudo se especializan para centrarse exclusivamente en una parte del cuerpo, mientras que los psiquiatras tratan las enfermedades mentales con poca consideración por el cerebro encarnado del que depende la mente.

Vivimos en un mundo falsamente dividido que traza una línea demasiado dura, o hace una distinción falsa, entre la salud física y mental. La línea ya no está tan duramente institucionalizada como cuando los «locos» eran exiliados a asilos remotos. Pero la distinción permanece profundamente arraigada a pesar de ser desventajosa para los pacientes en ambos lados de la fractura.

Una mujer de 55 años que sufre de artritis, depresión y fatiga y un hombre de 25 años que sufre de esquizofrenia, obesidad y diabetes tienen al menos esto en común: es probable que ambos tengan dificultades para acceder a una atención médica combinada para el cuerpo y el alma. . Los síntomas psicológicos en pacientes con enfermedades físicas son potencialmente incapacitantes pero rutinariamente no se tratan. Los problemas de salud física en pacientes con trastornos psiquiátricos importantes contribuyen a su esperanza de vida increíblemente corta, unos 15 años menos que las personas sin ellos.

¿Por qué nos apegamos a un sistema tan fracturado e ineficaz? Me centraré en dos argumentos a favor del statu quo: uno de cada lado, de las tribus de médicos y psiquiatras.

Para los médicos, el problema es que simplemente no sabemos lo suficiente sobre las causas biológicas de las enfermedades mentales para tener una integración profunda y significativa con el resto de la medicina. La psiquiatría va a la zaga de especialidades científicamente más avanzadas, como la oncología o la inmunología, y hasta que no se haya puesto al día en la teoría, no podrá ponerse al día en la práctica. A lo que diría que sí pero que no: sí, más detalles sobre los mecanismos biológicos de los síntomas mentales serán fundamentales para la fusión de la medicina mente-cuerpo en el futuro; pero no, no es una defensa suficiente del statu quo, sobre todo porque ignora el progreso ya realizado para dar sentido biomédico a enfermedades como la esquizofrenia.

Cuando comencé como psiquiatra hace unos 30 años, sabíamos que la esquizofrenia tendía a darse en familias; pero solo en los últimos 5 a 10 años se han identificado genes individuales que confieren riesgo hereditario. No sabíamos si la esquizofrenia estaba relacionada con cambios estructurales en el cerebro; pero los estudios de resonancia magnética han establecido más allá de toda duda que este es el caso. Nos sorprendió que el riesgo de diagnóstico aumentara en adultos jóvenes nacidos durante los meses de invierno, cuando las infecciones virales son más comunes; pero ahora podemos comenzar a ver cómo la respuesta inmune de la madre y el niño a la infección perinatal podría interrumpir el proceso de poda sináptica que es crucial para el desarrollo de las redes cerebrales durante la infancia y la adolescencia.

Para los psíquicos, el problema es el miedo al reduccionismo excesivo: que se pase por alto el contexto personal y social de la enfermedad mental en busca de una molécula omnipotente u otro mecanismo biológico que lo está causando todo. De hecho, sería un callejón sin salida, pero no es un destino probable.

Sabemos desde Freud que la experiencia de la infancia puede tener un efecto poderoso en la salud mental de los adultos. Ahora hay evidencia epidemiológica masiva de que el estrés social, en general, y la adversidad en la vida temprana en particular, son predictores sólidos tanto de enfermedades mentales como físicas. Solo un fanático biomédico en negación argumentaría que no importa. Pero la pregunta sigue siendo: ¿cómo la experiencia de pobreza, abandono, abuso o trauma en los primeros años de vida tiene efectos tan duraderos en la salud muchas décadas después?

La respuesta de Freud fue que los recuerdos traumáticos están enterrados profundamente en el inconsciente. Una respuesta más actualizada es que el estrés social puede literalmente «meterse debajo de la piel» al reescribir el guión de activación del plano genético. Los cambios moleculares llamados marcas epigenéticas provocan cambios a largo plazo en el cerebro y el comportamiento de ratas jóvenes privadas del afecto materno o expuestas a la agresión. Mecanismos similares podrían incorporar biológicamente los impactos negativos de la adversidad en los primeros años de vida de los humanos, exacerbando la inflamación y dirigiendo el desarrollo del cerebro en vías que conducen a problemas de salud mental en el futuro.

En su forma actual, estas son teorías plausibles basadas en experimentos con animales en lugar de hechos establecidos en pacientes. Pero ya nos dicen que no es un juego de suma cero. Explorar los mecanismos biológicos no significa que debamos abandonar o descartar lo que sabemos sobre los factores sociales que causan las enfermedades mentales. La anticipación ansiosa de tal elección binaria es en sí misma un síntoma del pensamiento dividido del que debemos escapar.

Entonces, si pudiéramos liberarnos por completo de esta distinción de clase injustificada entre salud mental y física, ¿qué cambios podríamos esperar ver en el futuro?

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Para los médicos y psiquiatras, habrá más caminos educativos y profesionales que trasciendan las especializaciones en lugar de afianzarlas. Las etiquetas diagnósticas ordenadas categóricamente por la biblia del diagnóstico psiquiátrico, el Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales (DSM), serán reformuladas en términos de las interacciones entre los factores biomédicos y sociales que provocan los síntomas mentales. Habrá nuevos tratamientos para abordar las causas físicas de la enfermedad mental, que se espera que sean muchas y varíen de un paciente a otro, en lugar de tratar de eliminar los síntomas con un tratamiento de «talla única», sea cual sea la causa. Al saber más sobre sus raíces físicas, deberíamos ser mucho más efectivos para predecir y prevenir los trastornos de salud mental.

Para los pacientes, el resultado será mejores resultados de salud física y mental. Habrá servicios especializados de salud física y mental más integrados, como el nuevo hospital que estamos proyectando en Cambridge para niños y jóvenes, para que el cuerpo y la mente puedan ser tratados bajo un mismo techo durante las dos primeras décadas de vida. Habrá más oportunidades para que las personas con experiencias de vida relevantes coproduzcan investigaciones sobre los vínculos entre la salud física y mental. Pero el mayor impacto de todos podría ser el estigma. El sentimiento de vergüenza o culpa que sienten las personas por ser enfermos mentales es una carga añadida, un meta-síntoma, impuesto culturalmente por la falsa dicotomía entre salud física y salud mental. Sin ella, el estigma de la enfermedad mental debería desaparecer, al igual que el estigma asociado a la epilepsia, la tuberculosis y otros trastornos históricamente misteriosos se ha reducido al comprender sus causas físicas.

En última instancia, es más fácil imaginar un futuro mejor para la salud mental y física juntas que para cualquiera de las dos por separado.

Edward Bullmore es profesor de psiquiatría en la Universidad de Cambridge y autor de The Inflamed Mind: A Radical New Approach to Depression (Short Books).

Otras lecturas

Inventándonos a nosotros mismos: La vida secreta del cerebro adolescente de Sarah-Jayne Blakemore (Black Swan, £ 9.99)

El cuerpo lleva la cuenta: la mente, el cerebro y el cuerpo en la transformación del trauma. de Bessel van der Kolk (Penguin, £ 12.99)

La enfermedad como metáfora y la ayuda y sus metáforas de Susan Sontag (Penguin Classics, £ 14)

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