La gran idea: Necesitamos revertir el cambio climático, no solo detenerlo | libros de ciencia y naturaleza

El año pasado ha sido testigo de un interminable tamborileo de desastres relacionados con el clima. Y, sin embargo, la historia climática de la última década ha sido de progreso lento pero constante. Las emisiones globales de CO2 se han estabilizado y los países que representan el 88 % de las emisiones globales han adoptado o anunciado planes para alcanzar el cero neto en la segunda mitad del siglo XXI.

Otro motivo de esperanza es que la energía limpia se ha abaratado mucho más rápido de lo esperado. El costo de la energía solar y las baterías se ha multiplicado por diez en los últimos 10 años y el costo de la energía eólica en dos tercios. La energía solar es la forma más barata de generar electricidad nueva en gran parte del mundo hoy en día, y los vehículos eléctricos ahora representan el 13 % de las ventas de vehículos nuevos en todo el mundo.

Pero eso no significa que podamos dormirnos en los laureles. Lejos de la. Todavía estamos lejos de donde debemos estar para lograr nuestros objetivos climáticos. En el último informe del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC), al que contribuí, descubrimos que si queremos limitar el calentamiento a 1,5 °C, solo podemos emitir 420 000 millones de toneladas de CO2 adicionales, o alrededor de 10 años de emisiones actuales. Esto significa que, incluso con el progreso que hemos logrado, es muy probable que el aumento de las temperaturas globales supere los 1,5 °C a principios de la década de 2030.

Entonces, ¿dónde estamos? La respuesta corta es: “Es complicado.

Para empezar, es importante señalar que el cambio climático se está produciendo de forma gradual y no a grandes saltos. No hay evidencia de que 1.5C represente un límite entre impactos manejables y catastróficos. Pero cuanto más empujamos el clima más allá de lo que fue durante los últimos millones de años, mayores e impredecibles se vuelven los riesgos. Los principales cambios climáticos en el pasado de la Tierra y los posibles puntos de inflexión futuros, como la liberación de CO2 por el derretimiento del permafrost, deberían hacernos reflexionar: no podemos predecir fácilmente lo que podría suceder. Cada décima de grado cuenta si queremos minimizar el daño que nos infligimos a nosotros mismos y transmitirlo a las generaciones futuras.

Pero además, no es porque superemos los 1,5°C que no hay vuelta atrás. Sabemos que si logramos reducir las emisiones a cero, el mundo efectivamente dejará de calentarse. Y los modelos climáticos muestran que si eliminamos más CO2 de la atmósfera del que emitimos, en realidad se enfriará el mundo. La eliminación de CO2 de la atmósfera y los océanos se destacó en el reciente informe del IPCC como un «elemento esencial» para lograr nuestros objetivos climáticos. Prácticamente todos los modelos climáticos sugieren que necesitamos eliminar 6 mil millones de toneladas de CO2 por año para 2050 junto con reducciones rápidas de emisiones para bajar las temperaturas a 1,5 °C para finales de siglo.

Cada décima de grado cuenta si quieres minimizar el daño

Una forma de eliminación de dióxido de carbono con la que las personas ya están familiarizadas se presenta en forma de árboles y suelo. Los sistemas vivos de la Tierra ya secuestran alrededor de una cuarta parte del CO2 que emitimos hoy (con otra cuarta parte absorbida por los océanos). Existe un potencial real para mejorar este «sumidero natural de carbono» al proteger los bosques, plantar más y cambiar la forma en que administramos las tierras de cultivo y los pastos para extraer más carbono del suelo. Este es un costo relativamente bajo hoy en día, pero también es probable que resulte temporal. Los árboles se pueden talar, quemar o morir a causa de las plagas de escarabajos, mientras que el suelo se puede secar debido a la sequía o al calor, y estos riesgos aumentarán debido al cambio climático. También hay límites a la tierra disponible para su uso. En general, los modelos sugieren que los árboles y el suelo solo podrían proporcionar la mitad de la eliminación de dióxido de carbono que necesitamos.

Existen otras formas más confiables de extraer carbono de la atmósfera a largo plazo. Estos enfoques aún están en pañales, pero cientos de empresas de todo el mundo los están desarrollando rápidamente. Incluyen la captura directa de aire, que extrae CO2 directamente de la atmósfera; tomar desechos agrícolas o madera y almacenar el carbono bajo tierra; esparcir minerales como el basalto que absorben CO2 de la atmósfera en los campos agrícolas; eliminar CO2 directamente del agua de mar; hacer que el agua del océano sea menos ácida para que absorba más CO2; y hundir algas marinas u otras plantas en las profundidades del océano, donde el carbono que absorbieron permanecerá durante milenios.

Es menos probable que estos enfoques se reviertan y estén menos limitados por la tierra disponible. Pero tienden a ser mucho más caros, al menos por ahora. De ello se deduce que deberíamos esforzarnos por hacerlos más baratos, como hemos hecho con las energías renovables. Ese es el objetivo de Frontier, un compromiso de mercado avanzado de $ 925 millones que Stripe, donde dirijo la investigación climática, lanzó junto con Alphabet, Shopify, Meta y McKinsey. La idea es simple: al garantizar dinero por adelantado, enviamos una señal a los empresarios e investigadores de que si construyen y desarrollan estas tecnologías desde el principio, las compraremos. Este enfoque se probó hace una década para acelerar el desarrollo de vacunas antineumocócicas en países de bajos ingresos y ha salvado unas 700 000 vidas.

Tenemos un dicho en el mundo de la ciencia del clima: que el CO2 es para siempre. Pasarán casi medio millón de años antes de que una tonelada de CO2 emitida hoy en día por la quema de combustibles fósiles se elimine por completo de forma natural de la atmósfera. Esto significa que cuando tratamos de neutralizar o cancelar las emisiones de combustibles fósiles, por ejemplo, con compensaciones de carbono, estas intervenciones deben funcionar durante un período de tiempo similar: una tonelada de emisiones de la tala de árboles puede neutralizarse poniendo más carbono en los árboles o suelos, pero el CO2 de los combustibles fósiles debe equilibrarse mediante una eliminación de carbono más permanente. Es por eso que la respetada iniciativa Science Based Targets solo permite acciones que eliminan permanentemente el carbono de la atmósfera para neutralizar las emisiones de combustibles fósiles restantes de una empresa dentro de su estándar de cero neto, y solo junto con reducciones profundas de emisiones.

No debemos sobreestimar el papel de la eliminación de carbono. La gran mayoría de las veces, es más barato reducir las emisiones que eliminar posteriormente el CO2 de la atmósfera. Los modelos que limitan el calentamiento a 1,5 °C muestran que necesitamos reducir las emisiones globales de CO2 en alrededor de un 90 %, mientras que solo utilizamos la eliminación de carbono en alrededor de un 10 %. Pero el 10% de la solución a un problema tan grave como el cambio climático sigue siendo algo que no podemos permitirnos ignorar.

En 2021, el mundo gastó un total de $ 755 mil millones. En 2021, el mundo gastó un total de $ 755 mil millones para reducir las emisiones. Probablemente deberíamos apuntar a gastar alrededor del 1% de ese dinero en tecnologías de eliminación de carbono. Pero no podemos simplemente sentarnos y asumir que en las próximas décadas aparecerán mágicamente formas de eliminar miles de millones de toneladas de CO2 por año. Al invertir hoy, podemos asegurarnos de estar bien posicionados para hacer realidad el cero neto, evitar que el mundo continúe calentándose y brindarnos las herramientas para revertir el calentamiento global en el futuro.

Otras lecturas

Acabar con los combustibles fósiles: por qué el cero neto no es suficiente por Holly Jean Buck (Atrás, £ 9.99)

Bajo cielos blancos: ¿podemos salvar el mundo natural a tiempo? de Elizabeth Kolbert (antiguo, £ 9.99)

Cómo evitar la catástrofe climática: las soluciones que tenemos y los avances que necesitamos por Bill Gates (Allen Lane, £ 20)

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