La gran idea: por qué necesitamos reescribir la historia de los cuerpos femeninos | Libros

En el siglo XVII, los ovarios recibieron su nombre moderno, que básicamente significa «lugar para los óvulos». Antes de esto, solo se los conocía como testículos femeninos, que se creía que eran versiones vestigiales de las gónadas masculinas que pueden o no producir «espermatozoides femeninos». Un joven anatomista holandés, Regnier de Graaf, fue el primero en demostrar que en realidad producían huevos, diseccionando conejos que acababan de aparearse. «La naturaleza tenía su mente en el trabajo tanto en la generación de la mujer como en la generación del hombre», escribió.

Pero en el siglo XIX, la tendencia de los cirujanos a extirpar ovarios sanos para tratar «enfermedades» como la histeria dejó en claro que estaban haciendo mucho más que actuar como canastas de huevos. Estos órganos sin pretensiones en realidad apoyaban el bienestar de las mujeres de una manera mucho más fundamental. Eventualmente, el descubrimiento del estrógeno ayudó a los científicos a comprender que los ovarios eran motores de la salud femenina, nodos en un complejo mecanismo de retroalimentación entre el cerebro y el cuerpo. Orquestaron la producción de hormonas que apoyaron a casi todos los sistemas físicos, desde los huesos hasta el desarrollo del cerebro.

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El concepto de la “canasta de huevos” es típico de cómo, durante siglos, los científicos han visto a las mujeres principalmente en una dimensión: como creadoras de bebés. Y, sin embargo, incluso cuando se trata de órganos que participan directamente en la reproducción, puede conducir a mala ciencia y oportunidades perdidas.

Por ejemplo, la menopausia a menudo se describe como el final de los «años fértiles» de una mujer y cuando sus ovarios «fallan» o «fallan». De hecho, ahora sabemos que los ovarios continúan produciendo hormonas cruciales incluso después de esta transición. Y, sorprendentemente, los científicos han identificado células madre ováricas que pueden convertirse en nuevos óvulos, incluso en mujeres posmenopáusicas. Esto plantea la posibilidad de nuevos tratamientos para la infertilidad o los trastornos hormonales y desafía nuestro conocimiento actual de los mecanismos de la menopausia.

Las raíces de este sesgo reproductivo se remontan a miles de años. En la antigua Grecia, se creía que las mujeres estaban controladas por sus úteros rebeldes, que a menudo eran causados ​​​​por no tener hijos a tiempo. Si permanecía célibe durante demasiado tiempo después de la pubertad, se pensaba que el útero de una mujer pisotearía su cuerpo como un niño malcriado, causando todo tipo de síntomas desagradables. Esta idea eventualmente evolucionaría hacia la noción de histeria, con sus raíces en la palabra griega para matriz, hystera.

La salud de las mujeres no es un planeta propio, separado de la salud de los hombres. Todos compartimos el mismo plan corporal universal

Este prejuicio profundamente arraigado ha llevado nuevamente a lagunas en nuestro conocimiento ya mucho sufrimiento. Considere la endometriosis, una condición que ocurre cuando un tejido similar al revestimiento del útero crece en otros lugares del cuerpo. Hasta la década de 1990, los libros de texto de medicina se referían a ella como «la enfermedad de la mujer de carrera», y la describían como algo que afectaba a las mujeres que habían renunciado al matrimonio y a los hijos para dedicarse a su vida profesional. Algunos médicos incluso sugirieron el embarazo como una «cura» (y todavía lo hacen hoy, a pesar de que la idea ha sido desacreditada durante mucho tiempo).

Este tipo de pensamiento ha obstaculizado nuestra comprensión de una condición increíblemente común y dolorosa, que afecta a mujeres que ya han dado a luz, niñas antes de su período, así como a hombres trans y personas no binarias. Ahora, los investigadores finalmente están comenzando a ver la endometriosis por lo que realmente es: una enfermedad inflamatoria crónica en todo el cuerpo. Esta nueva comprensión abre la puerta a posibles tratamientos que no dependen de la manipulación de los niveles hormonales ni de la detención total del ciclo menstrual.

El centrado de la reproducción también ha dejado de lado partes del cuerpo que, aunque teóricamente consideradas parte del «sistema reproductivo», están más relacionadas con el sexo y el placer. Específicamente, el clítoris, que una vez fue descartado por el padre de la anatomía moderna, Andreas Vesalius, como «esa parte nueva e inútil». A sus ojos, el cuerpo femenino era una inversión del masculino: el útero era un pene al revés y los ovarios eran los testículos internos. De acuerdo con este marco, las mujeres ya tenían todas las partes del cuerpo que necesitaban, sin necesidad de clítoris.

No es casualidad que el clítoris se haya perdido y redescubierto por los científicos a lo largo de la historia anatómica. En la década de 1990, a menudo se omitió o se minimizó en los libros de texto de medicina, con diagramas que apuntaban al glande del clítoris, equivalente a la cabeza del pene, como un todo. Incluso hoy en día, este órgano se pasa por alto en la formación médica, se minimiza su papel en la función sexual saludable y, por lo tanto, en la salud humana en general. La falta de comprensión resultante puede provocar daños en el clítoris en mujeres que pasan por el quirófano para cosas como la extracción de malla pélvica, procedimientos uretrales, biopsias vulvares e incluso cirugías de cadera. Debido a que los ginecólogos rara vez examinan el clítoris, los problemas como las adherencias del clítoris o los cánceres de vulva también pueden pasarse por alto o diagnosticarse tarde.

De alguna manera, las consecuencias de toda esta ciencia sesgada a lo largo de los siglos son obvias: ahora enfrentamos una gran brecha de conocimiento cuando se trata de la mitad de los cuerpos en la Tierra. El hecho de que la ciencia aún no sepa exactamente cómo funcionan estos importantes órganos cuando no están ayudando a producir un bebé es preocupante, por decir lo menos.

Pero los efectos son más amplios que eso. La salud de las mujeres no es un planeta propio, separado de la salud de los hombres. Todos compartimos el mismo plan corporal universal, los mismos orígenes en el útero, las mismas hormonas y procesos básicos del cuerpo. Por lo tanto, casi todos estos problemas tienen paralelos en los cuerpos masculinos. Los investigadores que estudian la endometriosis, por ejemplo, están descubriendo que los patrones de inflamación que subyacen a esta enfermedad también afectan la salud masculina. La investigación del microbioma vaginal arroja luz sobre el microbioma del pene. El estudio de la menstruación nos enseña sobre procesos biológicos universales como la regeneración y la cicatrización de heridas sin cicatrices.

Durante siglos, la ciencia ha tratado a las mujeres como úteros andantes, máquinas de bebés e incubadoras de nueva vida. Esta perspectiva estrecha nos ha impedido hacer preguntas y lograr avances que podrían ayudarnos a todos a vivir vidas más largas y saludables. Es hora de un cambio de paradigma. Finalmente debemos ver el cuerpo femenino por lo que realmente es: una poderosa constelación de elementos entrelazados, cada parte inseparable del todo, trabajando juntos para apoyar nuestra salud desde la cuna hasta la tumba. Al completar las partes que faltan de esta imagen, sin duda ampliaremos nuestra comprensión de todos los cuerpos.

Rachel E Gross es la autora de Vagina Obscura: An Anatomical Voyage (WW Norton).

Otras lecturas

Sexing the Body de Anne Fausto-Sterling (Básico, £ 18.99)

Las semillas de la vida de Edward Dolnick (básico, £ 18.99)

Lower de Angela Saini (4th Estate, £ 9.99)

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