La gran idea: ¿somos responsables de las cosas que hacemos mal? | Libros

La cuestión de si somos responsables del daño que causamos está en el centro de quiénes creemos que somos y cómo creemos que debería funcionar la sociedad. La culpa, la inculpación, la existencia del mal y el propio albedrío pueden complicar este tema hasta casi el absurdo. Y sin embargo, por absurdo que sea, es inevitable. Adoptar un enfoque binario, cualquiera que sea el camino que elija, puede generar dificultades muy rápidamente. Por un lado, aunque somos los únicos responsables de nuestras fallas, algunas partes genuinamente maliciosas salen ilesas. Por otro lado, si colocamos la responsabilidad completamente fuera del individuo, nos relegamos a nosotros mismos a un naufragio sensible sacudido por corrientes que escapan a nuestro control.

En mi propia carrera médica, he visto cambiar drásticamente las actitudes en torno a la idea de que las personas deben asumir la responsabilidad personal por el daño que se hacen a sí mismas. Los comportamientos autodestructivos, como el alcoholismo y la adicción a las drogas, se han redefinido correctamente como enfermedades en lugar de opciones de estilo de vida. En el caso de la adicción a los opiáceos, como lo demuestra la gran cantidad de personas adictas a los analgésicos recetados en los Estados Unidos, el “mal” comportamiento a menudo es causado directamente por médicos y compañías farmacéuticas. Pero incluso con ejemplos menos dramáticos, se reconoce cada vez más que la elección personal no es el principal factor determinante.

A lo largo de los años como médico de cabecera del centro de la ciudad, he conocido a personas cuyas elecciones aparentes parecen estar empujándolos hacia una tumba prematura.

Si bien todos heredamos una baraja de cartas mezcladas por diseño en términos de predisposiciones genéticas a enfermedades o ciertos comportamientos, es el contexto el que puede comprometer la seguridad o apretar el gatillo. Los determinantes sociales de la salud, incluidos los ingresos, el entorno físico, las condiciones de trabajo, la vivienda y el acceso a una buena alimentación y atención médica, representan hasta el 55 % de los resultados de salud. Son la causa de enormes disparidades en la esperanza de vida entre los lugares más y menos desfavorecidos. Un niño nacido en Singapur puede esperar vivir 30 años más que un niño nacido en Chad. En el Reino Unido, los hombres de Richmond upon Thames tienen una esperanza de vida sana de 71,4 años, en comparación con los 58,4 años de sus homólogos de Barking y Dagenham.

A lo largo de los años de trabajo como médico de cabecera en el centro de la ciudad, he conocido a personas cuyos hábitos diarios y elecciones aparentes parecían empujarlos inexorablemente hacia una tumba prematura. Una persona comió una sola comida copiosa compuesta por enormes cantidades de comida chatarra regada con litros de bebida carbonatada, lo que agravó una serie de condiciones médicas. Reflexionar sobre las fuerzas que conspiraron para crear este estilo de vida me ayudó a superar la visión innecesaria y frustrante de que solo era un individuo solitario haciendo lo que fuera. En el contexto de condiciones de trabajo estresantes, estar deprimido, vivir en viviendas inadecuadas y saber cómo acceder a alimentos listos para comer baratos, familiares y sabrosos, tenía sentido que esta persona hiciera lo que tenía que hacer. Pasar de un turno mal pagado al siguiente dejaba poco tiempo, recursos o energía para cambiar de dirección.

El difunto Paul Farmer, antropólogo médico, médico y figura destacada en la educación sanitaria mundial, fue fundamental para llevar el concepto de violencia estructural a un público más amplio. Su enseñanza ha cambiado profundamente mi práctica médica. Las poderosas viñetas etnográficas de Farmer de Haití ilustraron con una fuerza desgarradora cómo la pobreza, los arreglos políticos y sociales limitaban las opciones de vida de las personas, formando una red silenciosa de violencia que resultó en contraer el VIH solo a través de las relaciones sexuales. Sin protección parecía casi inevitable para algunos jóvenes vulnerables.

Comprender los contextos que dan forma a las autolesiones es más fácil que comprender los actos de daño cometidos contra otros. Las víctimas de robo o asalto quieren justicia, no una triste historia sobre cómo su ladrón terminó en el lado equivocado de la ley. Pero la evidencia muestra que, como la enfermedad, el crimen tiene una receta: desventaja social, económica y ambiental. De hecho, la investigación sobre factores de riesgo en criminología tiene su origen en la salud pública. Una familia numerosa, ingresos inestables, miembros de la familia involucrados en delitos y fácil acceso a drogas y armas de fuego están asociados con un mayor riesgo de involucrarse en delitos. Los estudios en varios países han mostrado asociaciones muy fuertes entre los niveles de plomo en la sangre en niños en edad preescolar y los niveles subsiguientes de delincuencia en la región. Más del 40% de los reclusos adultos tuvieron infancias abusivas y un número desproporcionado estuvo bajo cuidado cuando eran niños.

Pero los factores de riesgo y los determinantes sociales de los resultados de la vida deben tratarse con precaución. No son en sí mismos predictores del futuro de una persona. Todo el mundo ha oído hablar del arquetipo de abuela que vivió hasta los 100 años a pesar de fumar 60 al día, y su opuesto no tan afortunado. No hay bolas de cristal, pero a nivel de la población, comprender los contextos y las causas de los comportamientos dañinos puede ser transformador, y el hilo común que une a la mayoría de estas causas es la pobreza. En Londres, el 10% más pobre de los barrios tiene índices de violencia, robos y delitos sexuales 2,6 veces superiores a los del 10% más rico. Cuando se le preguntó cuánto gastaría £ 5 mil millones, el ex jefe de policía de Merseyside, Andy Cooke, dijo que gastaría el 20 por ciento en la aplicación de la ley y el 80 por ciento en abordar las causas profundas de la pobreza y la desigualdad.

Sin embargo, comprender el contexto por sí solo no garantiza una política social progresista. Cuando se trata del crimen, ambas perspectivas, que la culpa es del individuo o que es de la sociedad, se han utilizado para concluir que encerrar a las personas es la solución correcta. La política no solo se basa en la evidencia: la combinación embriagadora de opinión pública, ideología política y nociones de moralidad puede inducir enfoques sorprendentemente contraproducentes.

Desde el año 2000, el número de personas encarceladas en todo el mundo ha aumentado un 24 % hasta alcanzar los 11,5 millones. Estados Unidos ha visto un aumento del 500% en los últimos 40 años. El aumento de la severidad de las sentencias no tiene impacto en las tasas de criminalidad, y el encarcelamiento casi siempre exacerba las causas profundas del crimen, a menudo dejando a las personas y sus familias en una situación mucho peor cuando son liberados.

La otra cara de la moneda de reconocer cuán cruciales son los factores que escapan a nuestro control para dar forma a nuestras peores elecciones es que también estamos obligados a tener un poco de escepticismo acerca de nuestras buenas acciones. ¿Nuestros actos de autocontrol y generosidad se deben realmente a la nobleza de carácter, o nuestra suerte en la vida simplemente ha presentado menos obstáculos para vivir bien? Sorprendentemente, la investigación sobre jóvenes estadounidenses de comunidades pobres con alto riesgo de actividad delictiva pero que lograron, con gran determinación, evitar la prisión y permanecer en la escuela, mostró que mostraban signos de envejecimiento biológico acelerado.

Se necesita un tremendo esfuerzo para cambiar los hábitos y alejar el barco de toda la vida del camino de menor resistencia. Si bien a nivel de la población es necesario, pero no suficiente, comprender las causas de las malas decisiones para informar una buena política, a nivel individual puede ser mejor evitar incluirlo en la conversación. El etiquetado social puede ser extremadamente poderoso y tóxico. No ayuda a las personas como mi fanático de la comida chatarra a verse a sí mismos como víctimas. El opuesto es verdad. La dignidad humana y la esperanza requieren fe en el libre albedrío, incluso si el libre albedrío es, en el peor de los casos, una ilusión y, en el mejor de los casos, una explicación parcial rodeada de advertencias.

Otras lecturas

Patologías del poder: salud, derechos humanos y la nueva guerra contra los pobres por Paul Farmer (Universidad de California, £ 24)

Empire of Pain: La historia secreta de la dinastía Sackler de Patrick Radden Keefe (Picador, £ 9.99)

Pequeños hábitos: Por qué empezar de a poco hace que el cambio duradero sea fácil por BJ Fogg (Virgin, £ 10.99)

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