La idea del cerebro de Matthew Cobb Crítica: esclarecedora materia gris | Libros de ciencia y naturaleza


¿Es tu cerebro una computadora? ¿Es mio? ¿Es Boris Johnson? Y si es así, ¿dónde está la línea directa de soporte técnico? Los cerebros alguna vez fueron diseñados como maravillosos dispositivos mecánicos, neumáticos o hidráulicos, pero durante los últimos 70 años se nos ha animado a pensar en nuestro wetware como nuestra propia tecnología moderna. Pero no hay interruptores digitales en el cerebro y no fue diseñado para la conveniencia o edificación de un usuario externo. La idea de que se trata de una computadora es solo la última de una serie de metáforas, y parece cada vez más agotada.

Así dice el argumento del rico y fascinante libro del zoólogo Matthew Cobb, que se divide perfectamente en dos partes, o hemisferios. La primera es una historia cultural y científica de cómo las edades anteriores pensaban sobre el cerebro. Era un conjunto de cavidades por las que fluían los espíritus animales; luego se convirtió en una máquina, lo cual fue una idea revolucionaria: tal vez podrías estudiarla como cualquier máquina, descomponerla en sus partes constituyentes y ver qué es. 39; lo hacen. Esta sugerencia tuvo que ser inventada, siendo propuesta por primera vez a mediados del siglo XVII por el anatomista (y obispo) danés Nicolaus Steno.

Un siglo después, la electricidad estaba de moda, por lo que los filósofos naturales comenzaron a teorizar que tal vez los espíritus animales que merodeaban por el cerebro eran en realidad una especie de "fluido eléctrico". Tal vez, se ha sugerido, el cerebro se parecía mucho a una "batería galvánica". A mediados del siglo XIX, los nervios se comparaban inevitablemente con los cables telegráficos y el cerebro con un sistema completamente eléctrico.

Casi al mismo tiempo, la locura de la frenología produjo mapas detallados de cómo se localizaban las funciones mentales en partes del cerebro, que eran incorrectos, aunque el principio de localización (parcial) de las funciones cerebrales siguen siendo válidas. La teoría evolutiva, por otro lado, ha puesto un freno a las obras al señalar nuestra total ignorancia de cómo un trozo de color gris mange blanco evolucionado al azar puede dar lugar a la experiencia, el pensamiento y el juicio subjetivos. Sobre El origen de las especies él mismo.

No podemos enfatizar lo suficiente cómo nuestra ignorancia todavía es completa en este punto, como nos recuerda Cobb. Hoy entendemos mucho más sobre las neuronas en el cerebro y cómo funcionan juntas, pero todavía nos falta la más mínima pista de por qué y cómo producen su conciencia mientras lee esta oración. ¿Por qué deberían hacerlo? ¿Por qué no somos todos robots inconscientes? Cobb es cuidadoso a lo largo de los escritos de los filósofos modernos sobre este tema, aunque a veces puede parecer que confunde dos puntos de vista muy diferentes: la idea predominante de que los estados conscientes son causados ​​solo por estados. cerebral (de una forma u otra), y eso mucho más drástico. idea de que los estados conscientes son literalmente estados cerebrales: que las dos cosas son iguales. Esta última visión, comúnmente conocida como materialismo eliminatorio, tiene el mérito de eliminar por completo el llamado problema de la conciencia, aunque a un cierto precio en términos de plausibilidad.

Llevando al lector a través de la historia de la cibernética y las primeras computadoras, Cobb llega al comienzo de la neurociencia moderna en la década de 1950. El resto del libro es una colorida historia de esta investigación, que celebra avances extraordinarios como imágenes cerebrales, comprensión de neurotransmisores y optogenética (la capacidad de activar neuronas con luz), mientras se destacan constantemente las enormes limitaciones que permanecen en nuestra comprensión actual.

¿Cuál es la próxima gran metáfora del cerebro? Es imposible decirlo, porque tenemos que esperar a la próxima tecnología que cambie el mundo. Pero al mismo tiempo, sugiere Cobb, la metáfora de la computadora podría hacer más daño que bien. Después de todo, señala acertadamente, "las metáforas dan forma a nuestras ideas de formas que no siempre son útiles".

De hecho, la próxima vez que tenga la tentación de decir que tiene dos ideas sobre un tema, recuerde las experiencias que describe aquí con sujetos que tenían la conexión entre sus hemisferios cerebrales cortados (para abordar el problema). Epilepsia aguda): esas personas, al parecer, ahora tenían dos mentes completamente independientes en una cabeza, cada una percibiendo y sabiendo cosas que la otra no sabía. Es imposible imaginar cómo se ve. Pero la respuesta del psicólogo investigador William Estes sigue siendo maravillosamente acertada: "Genial, ahora tenemos dos cosas que no entendemos".

• La idea del cerebro de Matthew Cobb es publicada por Profile (£ 30). Para solicitar una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.