La reinvención de la humanidad por la crítica de Charles King: una revolución en antropología | libros


yon 1928 Margaret Mead publicó La transición a la edad adulta en Samoa en la que afirmó que las puertas de adolescentes adolescentes de mal humor y portazos no tenían nada que ver con sus hormonas ni con sus padres protegidos por una línea de piquete. Como evidencia, Mead, de 27 años, utilizó los resultados de su reciente trabajo de campo antropológico en el Pacífico Sur. Los adolescentes de Samoa, explicó, estaban felices de crecer para parecerse a papá y mamá. No se pensaba en la rebelión porque no había nada contra lo que rebelarse. El género era generosamente complaciente tanto para niñas como para niños, y aunque la monogamia era buena en principio, no había nada de qué preocuparse si se quedaba corto. Como si eso no fuera lo suficientemente emocionante, el editor de Mead colocó la foto de una mujer samoana con el pecho desnudo en la portada de su libro. Por supuesto, fue un best seller.

Desde que se publicó hace unos 90 años, había tenido tiempo de sobra para cavar agujeros en la obra maestra de Mead, para llamarla ingenua sobre lo que le decían los samoanos; redactar efectivamente un manifiesto personal para sus propias preferencias de raqueta (tres maridos, varios amantes); dibujar sobre los cansados ​​tropos de las sexy isleñas del Mar del Sur. Pero el hecho es que la historia de Mead fue la señal más pública hasta la fecha de que había un nuevo tipo de antropología en la ciudad. Fue una antropología practicada y promovida por Franz Boas en la Universidad de Columbia, que implicaba mirar otras culturas con profunda curiosidad y respeto, en lugar de asumir la superioridad. Según esta forma de pensar boasiana, los samoanos no son simplemente una banda de primitivos pintorescos cuyas costumbres bastante lúgubres son una forma de ser atemporal. Eran personas más sofisticadas y conscientes de sí mismas que habían desarrollado formas de hacer las cosas que les convenían. Hoy llamamos a esta apertura a la realidad de los demás "relativismo cultural".

En este libro brillantemente escrito y hábilmente organizado, Charles King relata cómo Boas y tres de sus asistentes de investigación más influyentes revolucionaron el estudio de la humanidad en la primera mitad del siglo XX. De una generación anterior de científicos sociales, habían heredado una narrativa que suponía que toda la humanidad se había embarcado en un arduo viaje desde el salvajismo a la civilización, una civilización que se asemeja notablemente a los estados. Estados Unidos, o al menos fragmentos que todavía eran claramente europeos. La supremacía blanca era un hecho y se podía ver cuánto estaban detrás todos midiendo la cabeza y los talones con pinzas y haciendo cálculos importantes y completamente falsos. A partir de ahí, los científicos comenzaron a proponer una eugenesia difícil bajo la apariencia de una higiene social progresiva. Los delincuentes, las personas con dificultades de aprendizaje y, en última instancia, aquellos a quienes no les agradas en absoluto, pueden ser esterilizados por la fuerza en beneficio de todos. King señala que esta práctica perniciosa todavía era fuerte en la década de 1960.

Franz Boas imaginó otras culturas con respeto.



Franz Boas imaginó otras culturas con respeto. Fotografía: Ullstein Bild / Getty Images

Frente a un modelo tan pésimo y explotador, la nueva antropología debería haberse afirmado fácilmente. Pero como lo muestra King, Boas y sus seguidores han luchado para ganarse el respeto de los círculos académicos. Boas era un judío inmigrante alemán que había sido puesto bajo la tutela de un museo en lugar de la Ivy League. El hecho de que propusiera una forma de pensar que restablezca las jerarquías de clase y raza tampoco lo ayudó. Y su disposición a llamar al dogma patriarcal nada más que simples fanáticos egoístas explica por qué sus tres discursos públicos más importantes fueron mujeres: Margaret Mead, Ruth Benedict y Zora Neale Hurston.

Mead domina el libro de King, tal vez porque sus archivos ricos y bien catalogados se encuentran fácilmente en la Biblioteca del Congreso. Pero un aspecto más convincente se refiere a Hurston, cuyas huellas son relativamente sombrías. Boas conoció al joven Hurston como un miembro incipiente del Renacimiento de Harlem, periodista y autor de estilo y noticias de estilo. Pero no pasó mucho tiempo antes de que "Papa Franz" persuadiera al graduado Howard de viajar al sur de Florida y Nueva Orleans para emprender lo que llamó "antropología de rescate". ". Para Hurston, fue más que un ejercicio de curiosidad académica: estaba regresando a la comunidad que había dejado diez años antes durante la gran migración y que conocía desde adentro. El resultado de esta reimmersión fue la autoetnografía. Las mulas y los hombres que, según ella, contenía nada menos que "el jugo de la vida humana hervida". Dos años después, Hurston volvería a la ficción para producir su obra maestra, Sus ojos estaban mirando a Dios.quien tomó este "jugo hervido" y lo reconstituyó triunfante en una nueva forma.

Ruth Benedict, la tercera de los acólitos y extensionistas de Boas, ya ha dicho que el propósito de su antropología cultural es "proteger al mundo de la diferencia humana". Cualquiera que lea este magnífico libro debe sentirse impresionado por la belleza y la debilidad de la declaración de Benedicto hoy. Todos debemos ser un poco más boasianos ahora, para recordarnos, como dijo King, que "los prejuicios más persistentes son aquellos que se sienten cómodos, aquellos que están ocultos".

La reinvención de la humanidad es publicada por Newworld (£ 20). Para pedir una copia, vaya a guardianbookshop.com o llame al 020-3176 3837. Gastos de envío gratis en el Reino Unido desde £ 15 (solo pedidos en línea). Pedidos telefónicos mínimos de £ 1.99.