La verdadera historia de la primera reseña de la Sra. Meredith: ya no está oculta | Libros de biografia

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FHace cincuenta años, la biografía no interesaba a mucha gente como Mary Ellen Peacock Meredith. Su vida fue considerada "menos", aunque, por supuesto, eso no era como él. Nacida en 1821 del poeta Thomas Love Peacock, una niña pequeña, había evolucionado en las aguas poco profundas de la cultura romántica de segunda generación. Su padre tenía un mechón de pelo de Shelley y la familia vivía en el norte de Gales, que era lo suficientemente empinado para pasar por "sublime". Su madre, una galesa local, se volvió loca y se unió a este distinguido club de esposas literarias confinadas en un manicomio. Mary crecería para casarse con el novelista George Meredith, cuyas grandes obras maestras Amor moderno (1862) y La prueba de Richard Feverel (1859) son generalmente aceptados como un relato forense de su mutua miseria.

Así que todo estaba en su lugar para que María se convirtiera en una nota a pie de página perfectamente útil en las historias de otros pueblos. Pero en 1972, una escritora estadounidense de nombre Diane Johnson decidió que realmente no funcionaría. El feminismo de la segunda ola estaba empezando a centrar la atención en todas aquellas mujeres desatendidas que habían sido "ocultas de la historia", especialmente la historia literaria. Quizás los habían omitido porque alguien había decidido, sin ninguna autoridad en particular, que sus poemas o novelas no eran muy buenos; quizás habían sido eclipsados ​​por los hombres de sus vidas que hablaban o escribían con voces más fuertes. Finalmente, estaba este pequeño subgrupo que había sido eliminado del registro simplemente porque eran mujeres "malas" sobre las que cuanto menos se hablaba, mejor. Mary cayó en este emocionante último campamento.

En este breve y animado libro, Johnson se propone salvar a Mary de la amnesia de los labios de la historia. Nos cuenta la conmovedora historia de una niña obstinada, criada bajo el antiguo permiso del siglo XVIII pero obligada a enfrentar las duras realidades de la Nueva Era Victoriana. Excepto que Mary nunca lo hizo. Después de todo, una mujer que señala en su libro Commonplace que "los malos son serios y los buenos son tibios", tiene lo que podríamos llamar un punto de vista interesante. Después de casarse imprudentemente con un joven y apuesto oficial naval que murió salvando la vida de otra persona, Mary Peacock fue víctima de un enamoramiento adolescente del joven novelista. George Meredith. Se casó con él por error y luego lo dejó por el artista Henry Wallis, el pintor de Muerte de Chatterton (1856), esta impresionante pintura al óleo que se leyó como un elogio de la prolongada Edad Romántica. Solo para hacer las cosas aún más extrañas, el modelo del poeta suicida Chatterton en expansión no fue otro que George Meredith.

La muerte de Chatterton de Henry Wallis.
Muerte de Chatterton por Henry Wallis. Fotografía: Crónica / Alamy

Todo esto causó un hoo-hah en ese entonces. Pero la ambición de Johnson va mucho más allá de calentar chismes obsoletos bajo el disfraz de monedero feminista. Su misión aquí es hacer un gesto generoso hacia todas las vidas menores que se codean con los protagonistas estrella de la historia. Por ejemplo, al escribir sobre el odiado padre de Meredith, ella nos cuenta que se puso en contacto con una criada llamada Matilda Bucket. "Cómo queremos saber más sobre Matilda Bucket", escribe y, en ese momento, nosotros también. También hay una secuencia virtuosa en la que Johnson revisa minuciosamente cartas de posibles propietarios de Londres que escribieron en respuesta a un anuncio de periódico de Henry y Mary Ellen en busca de alojamiento. ¿Qué pasa con la Sra. Holloway, que promete que su propiedad en Kensington está "amueblada con buen gusto"? ¿O la Sra. Newbold, que explica que busca "personas respetables como reclusas permanentes" pero probablemente puede ignorar el hecho de que Henry y Mary no son nada por el estilo? Por último, está la dama de Bloomsbury, que está particularmente orgullosa del hecho de que el inodoro esté en el mismo piso que los dormitorios. Cada uno de esos pequeños surcos abre una ventana a una vida completamente nueva que, según Johnson, merece nuestra plena consideración.

Como gran parte de los estudios literarios feministas de la década de 1970, La verdadera historia de la primera Sra. Meredith tiene una deuda obvia con el trabajo crítico de Virginia Woolf, quien 50 años antes había hecho preguntas puntuales sobre lo que se calificaba como « genial '' y, por lo tanto, escrito, y lo que era « oscuro '' y por lo tanto. ilegible. Sin embargo, en sus locas generalizaciones sobre el siglo XIX, el libro de Johnson afirma ser el descendiente más claro de la sátira de Lytton Strachey. Victorianos prominentes (1918). En un vívido pasaje, Johnson se pregunta en voz alta si a Mary realmente le importaría cometer adulterio con Henry, ya que implicaba quitarse tantas capas de camiseta sin mangas, camisa, corsé, enaguas, medias y ligas. Pero luego, en una de sus notas subversivas contraproducentes, nos informa que toda esta especulación biográfica sobre mujeres de mediados de la época victoriana que se desnudan por sexo probablemente está fuera de lugar. Sobre cuando recuerdas que en este momento de la historia las mujeres hermosas no lo hacían. llevar cajones.

• NYRB publica la verdadera historia de la primera Sra. Meredith y otras vidas menores (RRP £ 14). Para solicitar una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.

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