Los mejores libros de ciencia de 2021 | Libros de ciencia y naturaleza

Al comienzo de la pandemia, fueron las herramientas contundentes de los siglos pasados ​​las que salvaron más vidas. Hasta que se pruebe la seguridad, de Geoff Manaugh y Nicola Twilley (Picador), profundiza en la estrategia de cuarentena extremadamente efectiva y ampliamente abusada, que separa a los que se teme que estén enfermos de los que se consideran sanos. Los autores remontan la cuarentena formal en Dubrovnik al siglo XIV cuando, en respuesta a la peste negra, se ordenó a los visitantes que pasaran un mes en una ciudad cercana o en un islote antes de ingresar a la ciudad. La estrategia se extendió a otros lugares pero, a pesar de mantener a raya la enfermedad, la discriminación, las molestias y las condiciones miserables hicieron poco para alentar el cumplimiento. En un fracaso espectacular, un barco infestado de peste escapó de la cuarentena siciliana y dejó 16.000 muertos en la isla. Los ejemplos van desde los astronautas del Apolo (puestos en cuarentena en caso de que portaran gérmenes lunares) y la pandemia de Covid hasta los esfuerzos para prevenir un «apocalipsis de choque» protegiendo el árbol del cacao. Con el aumento de las enfermedades emergentes, la cuarentena ha vuelto para siempre, advierten los autores, y debe revisarse radicalmente.

Hasta que la seguridad probada de Geoff Manaugh y Nicola Twilley,

Desde el momento en que el coronavirus se apoderó de China, comenzó la carrera para hacer una vacuna. Que los investigadores diseñaron, fabricaron, probaron y obtuvieron la aprobación para los jabs en un récord de 12 meses es extraordinario. Dentro Vaxxers (Hodder & Stoughton), dos miembros clave del Grupo de Vacunas de Oxford, la profesora Sarah Gilbert y la Dra. Catherine Green, describen el agotador esfuerzo detrás de esta hazaña. La ciencia es clara, al igual que la intensa presión sobre el equipo, sin duda exacerbada por el escrutinio de los medios. Pero Oxford se propuso hacer una «vacuna para el mundo» y apartar las ganancias para lograr el objetivo. En un episodio de la historia sin héroes, no hay necesidad de buscar más. Y controversia sobre la efectividad de la vacuna, los raros eventos adversos graves y cómo se distribuiría.

Vaxxers, Sarah Gilbert y la Dra.Catherine Green

Si bien el advenimiento de las vacunas Covid marcó un punto culminante para la medicina moderna, la historia de OxyContin, un analgésico potente y altamente adictivo, está en un mínimo imperdonable. Dentro Imperio del dolor (Picador) El editor del New Yorker Patrick Radden Keefe narra la dinastía Sackler, dos ramas de la familia que se unieron para apoyar la exitosa droga de Purdue Pharma. Las píldoras ayudaron a impulsar una ola mortal de consumo de drogas en los Estados Unidos durante una epidemia de opioides que ha matado a más de medio millón de personas. Los Sackler que se hicieron cargo de Purdue sabían que su medicamento era más potente que la morfina, pero aprovecharon el hecho de que los médicos pensaran lo contrario. El libro huele a maldad, comportamiento vergonzoso y corrupción que están profundamente arraigados en el sistema de atención médica de Estados Unidos. Las ganancias de OxyContin ayudaron a financiar la filantropía de Sackler, vinculando útilmente el apellido con la alta cultura y el avance científico. De ahí la Biblioteca Sackler de la Universidad de Oxford y el Instituto Sackler del King’s College de Londres. En una audiencia de Sackler, Jim Cooper, un congresista de Tennessee, dijo: “Verlo testificar me hace hervir la sangre. No estoy seguro de saber de una familia en Estados Unidos que sea más malvada que la tuya.

Podría considerarse una señal de alerta cuando un científico se despierta con el corazón palpitante después de que un Hitler con cara de cerdo entra en su sueño y desea una introducción a los «usos» de su descubrimiento. La pesadilla golpeó a la profesora Jennifer Doudna, bioquímica de Berkeley, en 2014 en medio de una disputa por las patentes Crispr, la tecnología de edición de genes que ayudó a desarrollar. Dentro El descifrador de códigos (Simon & Schuster), Walter Isaacson cuenta la historia de Doudna. Isaacson es un biógrafo consumado y el resultado es claro, perspicaz e incluso divertido. Doudna y sus colaboradores, incluida la profesora Emmanuelle Charpentier, con quien compartió el Premio Nobel de 2020, creen que Crispr salvará vidas curando enfermedades genéticas. Pero mientras Doudna reflexionaba sobre su pesadilla, también se dio cuenta de las innumerables formas en que podían abusar de él.

Fuente de un desastre ambiental ... el río Chicago.Fuente de un desastre ambiental … el río Chicago. Fotografía: Fraser Hall / Getty Images

Nuestros hábiles intentos de doblegar la naturaleza a nuestra voluntad tienen una extraña habilidad para ser contraproducentes. Dentro Debajo de blanca Cielo (Bodley Head) Elizabeth Kolbert, autora ganadora del premio Pulitzer de La sexta extinción, ofrece una visita guiada de estas calamidades. Comienza en el río Chicago, una vez tan lleno de excrementos humanos y otras delicias que se decía que un pollo podía cruzar sin mojarse las patas. Con el río fluyendo hacia el lago Michigan, la fuente de agua potable de la ciudad, los ingenieros invirtieron el flujo y enviaron los desechos a St. Louis. Esta decisión «cambió la hidrología de aproximadamente dos tercios de los Estados Unidos», dice Kolbert. Más tarde, las carpas asiáticas se introdujeron para darse un festín con las malas hierbas que se adhieren a las hélices de los barcos, pero las especies invasoras representan una amenaza para el ecosistema y ahora deben ser contenidas electrificando el río. El título del libro proviene de propuestas para combatir el calentamiento global mediante la pulverización de cientos de miles de toneladas de partículas a la atmósfera. ¿Qué puede salir mal? Por un lado, si la fumigación se detuviera, el mundo experimentaría un calentamiento rápido llamado “choque final”. Lo más inquietante es la conclusión de Kolbert de que, a pesar de los riesgos, las soluciones tecnológicas pueden convertirse en nuestra única esperanza.

Bajo un cielo blanco, Elizabeth Kolbert

Uno de los libros más intrigantes y provocativos del año es La Bella Durmiente: y otras historias de misteriosas enfermedades por la Dra. Suzanne O’Sullivan (Picador). En Suecia, cientos de niños de familias de refugiados caen en estados cercanos al coma durante meses o años seguidos. En el estado de Nueva York, las convulsiones se están volviendo contagiosas entre los escolares. Mientras tanto, las comunidades nicaragüenses reportan inquietantes temblores, convulsiones y alucinaciones de una figura con sombrero que se acerca para llevárselos. O’Sullivan, un neurólogo, analiza los casos y describe cómo los trastornos «biopsicosociales» y «neurológicos funcionales» pueden no aparecer en las imágenes de resonancia magnética, pero no son menos reales o graves por su ausencia. Ella encuentra que las narrativas sociales a menudo juegan un papel crucial en la propagación de tales enfermedades, y también en su tratamiento.

Los esfuerzos por comprender la conciencia se enfrentan a una cuestión abrumadora. Con razón, llamado «el problema difícil», pregunta por qué deberíamos tener una vida interior rica, ¿por qué existe tal cosa como ser tú? No es seguro que la ciencia tenga la respuesta, pero en Ser tú: una nueva ciencia de la conciencia (Faber), el profesor Anil Seth, director del Sackler Center for Consciousness Science en la Universidad de Sussex (ver arriba) sugiere un enfoque que podría llevarnos hasta el final. Al centrarse en lo que llama «el problema real», la ciencia moderna puede comprender por qué los patrones de actividad cerebral producen experiencias particulares y no otras. Es un libro brillante y profundo que explica cómo nuestra percepción del mundo, incluyéndonos a nosotros mismos, es una «alucinación controlada»: la mejor estimación del cerebro de lo que existe, construida tanto desde adentro hacia afuera como desde afuera. de afuera hacia adentro.

Helgoland, Carlo Rovelli

Carlo Rovelli, profesor de gravedad cuántica, aborda un tipo diferente de misterio en Helgoland (Allen Lane). El libro lleva el nombre de North Sea Rock donde, en 1925, el joven Werner Heisenberg abrió la puerta al Reino Cuántico con cálculos que lo dejaron en estado de shock. Sin embargo, esta no es la historia de Heisenberg. Esta es la opinión de Rovelli sobre cómo los físicos se perdieron en su pensamiento sobre el mundo cuántico. No es un fanático, por ejemplo, de la teoría de mundos múltiples, donde la realidad se divide para acomodar todos los futuros posibles. Más bien, impulsa su «interpretación relacional», donde los objetos se definen por todo aquello con lo que interactúan. Evoca un mundo confuso. «Debemos renunciar a algo que nos parecía más natural», escribió: la simple idea de un mundo hecho de cosas.

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