Mercado libre: la historia de una idea del crítico Jacob Soll | Economía

Cosas extrañas se están gestando en el mundo de la política económica en estos días. Liz Truss es, según admite ella misma, la mayor admiradora de Margaret Thatcher y una gran admiradora de la liberalización económica. Sin embargo, el primer acto del nuevo Primer Ministro fue anunciar la mayor intervención del gobierno en la historia del Reino Unido: un tope de precios para los mercados minoristas de energía que se espera que le cueste al Tesoro más que todo el presupuesto del NHS.

Este no es un caso aislado. La política fiscal emblemática del predecesor de Truss – «acelerar» – fue esencialmente una admisión de que los mercados libres no pueden dejarse a su suerte para distribuir la inversión entre las regiones. En el mundo de la moneda y las finanzas, la era de la flexibilización cuantitativa ha nacionalizado efectivamente gran parte de los principales mercados de bonos del mundo. A nivel internacional, Estados Unidos se ha convertido en la principal potencia proteccionista del mundo, mientras que la China comunista es interrogada en Davos como el último gran paladín del libre comercio. Olvídese de Stranger Things: es más como Stranger Things, y la política económica mundial parece haber tropezado con el Upside Down.

La idea de que el libre mercado por sí solo podría garantizar la estabilidad, el crecimiento y la justicia social es un error histórico.

Sin embargo, ¿cuán sorprendidos deberíamos estar realmente por estos cambios evidentes e inconsistencias evidentes? The Free Market, una nueva historia alegre del liberalismo económico del renombrado historiador intelectual Jacob Soll, argumenta que si entendiéramos un poco mejor nuestra propia tradición económica, la respuesta sería: no realmente. De hecho, como explica en un galope frenético a través de más de 20 siglos de pensamiento económico, todo el concepto de un mercado totalmente libre es una invención extremadamente reciente. La idea de que tal arreglo por sí solo puede garantizar la estabilidad, el crecimiento y la justicia social es aún más un error histórico.

En cambio, Soll muestra que lo que constituye exactamente un orden económico liberal, y lo que puede lograr, siempre ha sido cuestionado acaloradamente, incluso por sus defensores más acérrimos. Un ejemplo es la cuestión de si los mercados que funcionan libremente pueden sustituir a una política social proactiva. Las historias convencionales del pensamiento económico a menudo comienzan con el poema de 1714 del teórico anglo-holandés Bernard Mandeville La fábula de las abejas, que fue pionero en el entonces contraintuitivo argumento de que, en una economía de mercado, un comportamiento individual puramente egoísta conduce a un resultado social benigno. “Vicios privados, ventajas públicas”, como dice el conciso subtítulo de Mandeville.

Sin embargo, Soll explica cómo una tradición mucho más antigua de pensamiento económico liberal casi apoya el punto de vista opuesto: los mercados solo funcionan bien cuando se construyen sobre un marco ético sólido. Su historia intelectual, por lo tanto, no comienza en la Inglaterra del siglo XVIII, sino casi dos milenios antes, al final de la Roma republicana. Para Soll, Sobre los deberes, el intento del gran orador Cicerón de articular el código moral estoico que consideraba la base de la prosperidad, es el texto fundacional de la economía de mercado.

Luego está la pregunta práctica más directamente relevante para los asombrosos cambios de política de los últimos años: ¿qué tipo de intervención gubernamental se necesita para promover un desarrollo económico sólido? Aquí también, Soll demuestra que la tradición del pensamiento de libre mercado es mucho más matizada de lo que generalmente se acepta.

Todos los graduados del PPE en Westminster conocen los grandes éxitos del liberalismo británico: la advertencia de Adam Smith de que es una tontería «intentar instruir a las personas sobre cómo deben usar sus capitales», por ejemplo, o el veredicto de James Mill de que «los impuestos ligeros y las buenas leyes , nada más le falta a la prosperidad nacional e individual en todo el mundo. Sin embargo, Soll demuestra cuidadosamente que siempre ha habido otro lado del pensamiento económico liberal, uno que es particularmente importante en países que se encontraban a poca distancia de los industrializadores originales.

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Su héroe aquí es el gran ministro de finanzas de Luis XIV, Jean-Baptiste Colbert. Encargado por el Rey Sol de responder al notable despegue económico de Gran Bretaña, Colbert descartó la doctrina inglesa del libre comercio como un argumento especial, una política que solo funciona cuando un país ya tiene una base industrial y comercial superior. Según Colbert, lo que necesitaban las economías de recuperación para construir sus propias economías de mercado era la protección arancelaria, la inversión dirigida por el estado y una política industrial militante. Es una frase que ha resonado a lo largo de los siglos, desde los Estados Unidos de Hamilton y la Alemania de Bismarck, pasando por los teóricos que dominaron la política latinoamericana en la década de 1960, hasta los arquitectos del mayor éxito de desarrollo económico que el mundo haya conocido: China desde 1979.

En general, el libre mercado ofrece un rico y valioso antídoto contra las narrativas más estrechas y tradicionales de la tradición económica liberal. La única advertencia que haría es que este es decididamente un trabajo de historia intelectual, no de economía. Esto se manifiesta en una renuencia a evaluar lo que realmente sucedió cuando las escuelas competidoras de economía liberal pensaron que los catálogos habían sido puestos a prueba con tanta habilidad. Algunos lectores pueden encontrar esto frustrante. Es importante saber que el nuevo colbertismo de nuestro actual gobierno tiene antecedentes históricos. Pero si el nuevo secretario comercial, Jacob Rees-Mogg, será el británico Deng Xiaoping o su Juan Perón, también es una pregunta apremiante.

Sin embargo, proporcionar una comprensión histórica más matizada de las ideas que subyacen a los sistemas económicos occidentales es muy útil en sí mismo. John Maynard Keynes escribió que «los hombres prácticos que se creen bastante libres de la influencia intelectual suelen ser esclavos de un economista muerto». El libre mercado explica de qué economistas muertos son esclavos nuestros líderes, para que podamos sentirnos un poco menos confundidos cuando abandonan sus supuestas verdades eternas y anuncian que, después de todo, hay una alternativa.

Felix Martin es el autor de Money: the Unauthorized Biography. Mercado libre: la historia de una idea es una publicación de Basic. Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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