Namwali Serpell: “Me fascina la incertidumbre en la literatura” | Ficción

Namwali Serpell, de 41 años, ganó el premio Arthur C Clarke de ciencia ficción por su primera novela, The Old Drift, una saga multigeneracional y multigénero ambientada en Rhodesia y Zambia, donde nació. Preseleccionada para el premio del Círculo Nacional de Críticos de Libros de EE. UU. por su colección de ensayos Stranger Faces, que ha sido citada por su «ingenio irónico y rango cultural», ha escrito sobre temas como el escritor keniano Ngũgĩ wa Thiong’ o, la serie Watchmen de HBO y , más recientemente, Zola (el autor francés del siglo XIX, así como el tweet viral convertido en película del mismo nombre). Su nueva novela, The Furrows, se abre en Baltimore, donde creció, e involucra una serie recurrente de misteriosos encuentros experimentados por una niña que pierde a su hermano de siete años en el mar. Serpell, que vive en Harlem, Nueva York, me habló de Cambridge, Massachusetts, donde enseña en Harvard.

Dónde los surcos ¿comenzar?
La primera escena me vino como un sueño cuando estaba obteniendo mi doctorado en 2008. Estaba en el agua con un niño, tratando de llevarlo nadando a la orilla, y me desperté con el tipo de pánico que me recordó a los sueños. Solía ​​tener después de la muerte de mi hermana mayor, quien murió cuando yo tenía 18 años y ella 22. Empecé a pensar en cómo esta inmersión en el espacio de los sueños se sentía como un recuerdo pero también como una fantasía; Quería tratar de capturar las oleadas de dolor que sentí cuando desperté de un sueño sobre ella y me di cuenta una vez más de que estaba muerta.

La ecuación de la lectura con efectos moralmente positivos [resembles] el modelo neoliberal de comer bien y hacer ejercicio

¿Sabías que la estructura de la novela podría intrigar a los lectores?
¡Oh sí! Está bien, puedes decirlo. [laughs]Sé que este no es un libro fácil. Una de las razones por las que escribí mi tesis sobre textos experimentales que juegan con el tiempo y la conciencia fracturada [the basis of Serpell’s 2014 academic study Seven Modes of Uncertainty] fue que me resultó muy difícil lidiar con la incertidumbre en la vida real, como la mayoría de nosotros, pero la encontré increíblemente convincente en la literatura y no pude entender por qué. Quería que el lector se sintiera atrapado: que se sintiera incómodo pero inmediatamente atraído. Incertidumbre sobre lo que le sucedió [the narrator’s] hermano, y la identidad del hombre que conoce, o no conoce, pretende evocar un sentimiento en lugar de un mensaje. La novela habla en el camino sobre lo que es ser mestizo, ser negro en Estados Unidos, ser confundido con otra persona, negociar el duelo dentro de una familia, pero la forma es realmente un intento de crear una experiencia más cercana al funcionamiento. de un poema que a un ensayo personal sobre la pérdida.

¿Qué modelos tenías en mente?
Algo de lo que hago a nivel de imagen tiene que ver con un tipo de pintura que tomo prestada de Virginia Woolf, pero de manera profunda el libro lleva las marcas de mi compromiso con la obra de Toni Morrison. Recientemente volví a leer The Bluest Eye y creo que la naturaleza experimental de esta novela ha perdido mucha reputación porque la idea central es muy simple y convincente: una joven negra que quiere tener ojos azules. Sin embargo, la forma de la novela es increíblemente compleja y ha desconcertado a muchos lectores, al igual que Beloved. Los esfuerzos de Morrison en su reseña para comprender por qué exige tanto del lector realmente me ayudaron a sentirme seguro de que mi visión de la novela valía cualquier confusión, incluso alienación, que los lectores pudieran sentir en el camino.

Como crítico, se ha mostrado escéptico sobre cómo tendemos a interpretar el mérito literario, especialmente en su ensayo de 2019 La banalidad de la empatía.
La idea de que los valores éticos de la literatura se derivan de su capacidad para producir empatía se ha convertido en el principio y el fin de cómo hablamos de ella. La increíble inmersión en la mente de los demás [that fiction offers] es algo sin lo que no podría vivir, pero rechazaría la idea de que es valioso para algún tipo de empatía portátil que nos hace mejores personas. Mucha gente mala no lee. Muchas buenas personas nunca han aprendido a leer. La ecuación de la lectura con efectos moralmente positivos [resembles] el modelo neoliberal de comer bien y hacer ejercicio. Podemos ver eso en la forma en que los libros se comercializan en este momento: las fotos de su café con leche o batido junto a una bonita portada de libro en Instagram están destinadas a reflejar su compromiso con un proyecto de mejora personal, en lugar de un compromiso real con otras personas, hablando. y pensando en este libro. Mi escepticismo no se trata del arte, se trata de lo que consideramos arte.

¿Qué tipo de lector eras de niño?
Vinimos a los Estados Unidos cuando yo tenía ocho años y estaba muy solo. Leer cuatro libros al día cuando estaba en sexto grado fue un escape compensatorio del choque cultural. Leo novelas de aventuras, biografías, enciclopedias… Mi madre solía hablar de encender una vela para leer debajo de su cama cuando era una niña en el campo de Zambia y lo comparaba conmigo leyendo debajo de mis mantas con una lámpara en Baltimore. cuando nos mudamos por primera vez. Mi papá era maestro, así que teníamos todos estos libros académicos y de filosofía. Mi extrañamiento como escritor es simplemente mi extrañamiento como lector, y siempre ha sido una mezcolanza. Lo primero que leímos como parte del programa de lectura extraescolar al que asistí después de llegar a los Estados Unidos fue [John Christopher’s 1960s science fiction trilogy] Los trípodes. Pero no me dijeron que era muy diferente a otras novelas que había leído, que me introdujeron en otro mundo imaginario.

¿Qué has leído últimamente?
Acabo de terminar el magistral trabajo histórico de Howard W French, Born in Blackness, sobre la creación del mundo moderno y el papel no reconocido de África en él; este es un libro que todo el mundo debería leer. Disfruté Llamar y responder, una excelente colección de historias de un joven escritor de Botswana, Gothataone Moeng. y acabo de leer [Henry James’s] El Retrato de una dama por primera vez, durante un viaje de aproximadamente un mes. Este es el tipo de libro que nunca enseñaré, porque es simplemente devastador y prefiero no arruinar los libros que me arruinan a mí.

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