Olas en todo el sur por Sujit Sivasundaram Review – La era de las revoluciones reinventado | Libros de historia


yon 1826, las multitudes acuden en masa a la sala egipcia en Piccadilly para quedarse sin palabras ante el botín de guerra: un automóvil imperial birmano de casi 14 pies de largo, sus radios plateados, su carrocería revestida de dorado y sus siete pisos tachonados con 20,000 piedras precioso. Un manual adjunto mostraba, en un boceto, cómo el automóvil habría sido tirado por un par de elefantes blancos. ¿Cómo es posible, preguntan los autores del manual, que los birmanos, "apenas por barbarie", produjeron un objeto tan magnífico? Había sido capturado dos años antes, en la Primera Guerra Anglo-Birmana, en una ciudad en el río Dawei, cuando las fuerzas británicas se alzaron para someter a las fuerzas del Reino de Ava. Para los británicos, predijo el Times, el automóvil birmano sería "tan atractivo como el automóvil de Buonaparte", que había estado en exhibición una década antes.

El carruaje imperial tirado por caballos es un símbolo útil para el estudio de caso de Ava, uno de los muchos que Sujit Sivasundaram utiliza hábilmente para avanzar en el argumento de su libro. Cuando Eric Hobsbawm popularizó la frase "la era de la revolución" para referirse al período entre 1789 y 1848, denotó la difusión de tipos específicos de valores: republicanismo, contiendas de agencia política, producción de conocimiento – en un cuarto específico del mundo: América y Europa. Pero Sivasundaram encuentra revoluciones concomitantes ardiendo a lo largo de las costas e islas de los océanos Índico y Pacífico. A veces fueron fomentados por hombres, mujeres e ideas enviadas desde Europa; a veces fueron desarrollos locales; en ocasiones fueron reacciones al creciente número de colonos británicos, franceses u holandeses. Estas revoluciones podrían haber modernizado sus territorios y reformado su política, excepto por el hecho de que grandes potencias como Gran Bretaña las cerraron; una especie de contrarrevolución dio paso lentamente al imperialismo. "Esto al final", escribe Sivasundaram, "fue la tragedia de mediados del siglo XIX".

Cuando comenzó la era de la revolución, la corte de Ava sospechaba de los avances británicos a lo largo de la frontera entre Birmania y el este de la India. Los asesores franceses y españoles, que habían huido de sus países tras la Revolución Francesa o las Guerras Napoleónicas, tenían la atención del rey birmano Ba-gyi-daw, quien estaba comprometido con fortalecer su estado y crear un estado de cosas. Una "sensibilidad étnica pan-birmana". El nombre "Myan-ma", para significar esta identidad birmana, había comenzado a encontrar uso. Las ciudades de Birmania eran recientemente cosmopolitas, con "todo tipo de marineros, extranjeros y extranjeros en sus formas y costumbres", escribió un joven anónimo de Rangún, "y pertenecían a muchas razas que No puedo nombrar ”. Pero en la Primera Guerra Anglo-Birmana, 1824-1826, los británicos obstaculizaron este floreciente estado-nación, saquearon sus tesoros y templos y allanaron el camino para su eventual anexión medio siglo después. Así fue como el carruaje tirado por caballos Royal Burmese terminó en Piccadilly al final de la guerra.

Sivasundaram no es el primer historiador en extender el alcance geográfico de la Era Revolucionaria; Uno de los eruditos más eminentes en hacer esto, de hecho, fue su difunto colega Chris Bayly, quien en su magistral libro El nacimiento del mundo moderno eligió revoluciones en India, China y el Imperio Otomano. En cierto sentido, Sivasundaram extiende las instalaciones de Bayly, escoltándolo a través del Golfo Pérsico, a lo largo de la Bahía de Bengala y el sur de la India, a través de Singapur e Indonesia, a través de Tonga y Nueva Zelanda. y finalmente en Tasmania, una superposición apolónica de todo un hemisferio. También ubica estas revoluciones en un contexto acuático: batallas fluviales como batallas entre británicos y birmanos, exploraciones marítimas, encuentros costeros. "El escenario físico de esta historia es importante", escribió. En una época en que el mundo se expandía, el mar era tanto una barrera como un portador, y la costa era el lugar del primer contacto entre nativos y extranjeros, entre comerciante y comerciante, entre nuevas y viejas ideas. "Pensar con ondas es pensar con la dinámica de empujar y tirar de la globalización".

Guerrero maorí.
Guerrero maorí. Fotografía: Tim Graham / Getty Images

Leer durante un período restringido proporcionó una pequeña emoción secreta de viaje por poder. En Tonga, un nuevo sistema monárquico reemplazó a los antiguos sistemas de jefaturas, ayudado y alentado por las armas europeas y los consejos ingleses. En Nueva Zelanda, donde el pintor Augustus Earle vio a los maoríes reunirse en reuniones que parecían "un parlamento burdo", los europeos afirmaron que la violencia de las luchas de poder entre grupos maoríes era un signo de "salvajismo". La eventual colonización de Nueva Zelanda podría entonces justificarse como un medio para lograr la paz, aunque implica nuevas formas brutales de violencia. En la Colonia del Cabo en Sudáfrica, los indígenas Khoikhoi y los Trekboer los agricultores, dos grupos de pastores de subsistencia, se han rebelado contra las autoridades holandesas, enojados por su frágil situación económica. Aprovechando esta confusión, los británicos intervinieron y ocuparon por primera vez la Colonia del Cabo.

Sivasundaram cuenta escrupulosamente gran parte de esta historia desde cero, desde el punto de vista de los colonizados, y para ello se basa en los archivos de un elenco de personajes asombroso y agradable, no líderes ni funcionarios. , pero gente corriente. Maung Nu, un monje novicio en Birmania, escribió cartas en nombre de otros, a sus seres queridos. Hikayat Abdullah, uno de los escribas malasios de Stamford Raffles, ha escrito sobre barcos de vapor y viajes por mar desde Singapur. Cora Gooseberry, una mujer aborigen de Eora de la costa cerca de Sydney, no ha dejado nada escrito, pero Sivasundaram usa su coraza de metal y su "taza de ron" para comenzar una investigación sobre su vida. Algunas de sus pepitas son tan deliciosas: un grupo de hombres vagando por Persia cantando "Rule Britannia" para alejar a los chacales; el cuento de Trim, el intrépido gato propiedad del explorador australiano Matthew Flinders, que a veces desearía que supiera mejor cómo llevar una anécdota o cómo dar vida a sus sujetos humanos.

Como Bayly, Sivasundaram lee la palabra "revolución" con flexibilidad. Como es evidente en la historia de Tonga o en el nacimiento del wahabismo, el término no se refiere a una cruzada por el republicanismo; más bien significa una ruptura brutal, una nueva forma de ordenar la sociedad. Si ignoramos al budista koan-como la cuestión de si una revolución que nunca se consume es una revolución en absoluto, Sivasundaram es en gran parte persuasivo en sus demarcaciones del sentimiento revolucionario. Sin embargo, no siempre. Los problemas entre excursionistas parece una rebelión que pudo haber surgido en una época de disparidad económica, antes o después de la era de la revolución. Entre los maoríes, la división a menudo no está clara; el hábito de librar la guerra entre la población había existido incluso antes de la llegada de los británicos, y luego se amplificó simplemente con el uso de mosquetes occidentales. Y a pesar de que Sivasundaram proporciona pruebas generosas de la acción indígena, a veces es difícil disipar la sospecha de que la mejor forma de explicar la política local en un territorio u otro es como un conflicto de poder entre Francia. y Gran Bretaña – que, como con tantas, incluso estas pequeñas revoluciones en ciernes fueron plantadas y regadas para los propósitos oportunistas del imperialismo europeo. Así que no es de extrañar que también puedan ser desarraigados rápida y brutalmente.

Waves Across the South: Una nueva historia de revolución e imperio es una publicación de William Collins (PVP £ 25). Para solicitar una copia, vaya a guardianbookshop.com. Pueden aplicarse cargos por envío.