Olivette Otele: "Las discusiones sobre la cultura de la cancelación son de clase media. Los activistas sobreviven y se apoyan unos a otros ”| Libros de historia


Olivette Otele es el epítome del africano europeo. Nació en Camerún, se crió en Francia, donde se educó y ahora vive en Gales. En 2018, se convirtió en la primera profesora de historia negra del Reino Unido, y ese año fue incluida en la lista de los '100 grandes británicos negros'. Cuando la estatua de Edward Colston fue demolida y arrastrada al puerto de Bristol, Otele, quien enseña la historia de la esclavitud en la Universidad de Bristol, no podría haber estado mejor ubicado para presenciar y procesar el momento. .

“Vivo justo al otro lado del puente (Severn) en Newport”, dice, “y me sorprendió mucho todo el movimiento. Provenía de los jóvenes que estaban tomando el asunto en sus propias manos. Pero también entiendo que esta conversación ha estado sucediendo durante décadas y parece que hemos agotado todas las demás vías. "Su primer pensamiento, cuando vio la estatua arrojada al puerto, fue que le recordaba a los memoriales de los esclavos submarinos. La estatua de Colston, dice, pertenece a un museo, con las cicatrices y abolladuras de su viaje al puerto intacto. "Sería interesante ver esos momentos en el cuerpo de la estatua, siempre que lo tengamos en algún lugar donde pueda contextualizarse. Es parte de la historia de Bristol. . "

Otele tiene una visión fundamentalmente optimista de Gran Bretaña y sus relaciones raciales. Se mudó al Reino Unido desde Francia "por amor", pero también por ansiedad. “Hace veinte años, Gran Bretaña ofrecía un espacio que no pude encontrar en Francia. En Francia, no me gustaría tener hijos. No quisiera que tuvieran que pelear, emocional y físicamente. Gran Bretaña me ha dado espacio y la oportunidad de regenerarme.

La estatua de Edward Colston es arrojada en el puerto de Bristol después de que los manifestantes lo derribaran.
La estatua de Edward Colston es arrojada en el puerto de Bristol después de que los manifestantes lo derribaran. Fotografía: Keir Gravil / Reuters

Esta regeneración y este espacio eran necesarios porque, viviendo en Francia, descubrió que su identidad siempre se le presentaba como "una u otra". Con su primer libro, intenta desafiar esta dicotomía al revelar una larga historia de identidad africana europea que no se ajusta a las fronteras impuestas hoy. Europeos africanos: una historia no contada es un amplio recorrido histórico que comienza con las reinas de Merowe en el Nilo unos siglos antes de Cristo y termina en la actual Gran Bretaña. Otele me habla desde una de las habitaciones de sus hijos, y su hijo menor entra y sale varias veces durante nuestra conversación. Habla con el celo de un historiador y la calidez de alguien que se siente conectado con la próxima generación de africanos europeos. Me dice que escribió el libro por motivos personales.

"En Francia, o eres francés, que esencialmente significa blanco, o francés 'de tal o cual origen'". Este último era categóricamente de segunda clase, pero Otele no ve ninguna razón para la separación. "Para mí, están completamente entrelazados". Además de Francia, su familia tiene conexiones en Alemania, donde sus parientes han vivido durante tres generaciones. Estos africanos en Europa sienten que tienen múltiples identidades, ninguna de las cuales niega su identidad europea. Pero según Otele, "la sociedad no lo veía así".

El libro es mucho. Un trabajo académico que revela detalles y colores sobre los europeos africanos; un estudio de cómo la raza crece y disminuye su importancia dentro de las estructuras sociales; y un reclamo de la historia negra como historia europea. Pero más que nada, es una reprimenda, un rechazo a las narrativas simplistas de la raza y la historia negra en Europa.

Otele, en este momento histórico de Black Lives Matter, está despejando un espacio para discutir la raza en sus propios términos. Como alguien que ha pensado en estas cosas durante mucho tiempo, tiene poco interés en las guerras actuales por la cancelación de la raza y la cultura. “No me importa nada de eso”, dijo. “Estas discusiones son discusiones muy burguesas. Los activistas y miembros de la comunidad negra, que tiende a ser de la clase trabajadora, sobreviven y se apoyan entre sí. Creo que la gente se pierde en estos debates, que no se refieren específicamente a la inclusión o la mejora de la sociedad. "

Para Otele, el mundo está dividido en dos: la dimensión de los medios y los políticos, en la que el discurso público sobre la raza en general está polarizado y reaccionario; y otra área del mundo real, sobre el terreno, que es dinámica y diversa. Existe un contraste entre cómo Black Lives Matter se desarrolló espontáneamente en las calles y cómo el movimiento se incorporó a una narrativa popular de intereses incursivos. Esto demuestra, en lo que respecta a Otele, que responder a todas las frecuencias efímeras del racismo desvía la energía del trabajo real de luchar contra la opresión.

La larga historia que cubre hace de la Guerra Cultural de escaramuzas meros momentos reaccionarios que dicen poco sobre nuestra situación. Su perspectiva está informada por un vistazo a las sociedades del pasado que, aunque primitivas en comparación con las de hoy, tenían lo que se considerarían puntos de vista ilustrados sobre la raza. El libro se centra en figuras de ascendencia africana desde el Imperio Romano hasta los Medici y la Rusia aristocrática.

La estatua de Colston tras ser recuperada del puerto en junio de 2020.
La estatua de Colston tras ser recuperada del puerto en junio de 2020. Fotografía: Bristol Culture / PA

La razón por la que estos cuentos no son más conocidos es, para decirlo de una manera "desagradable", bromea Otele, simplemente "pereza intelectual". Nuestros horizontes son tan pequeños que solo queremos presentar historias 'fáciles de entender', historias que ponen a las personas de ascendencia africana en cajas. Cuando las historias son fáciles de entender, también son fáciles de controlar. Este control es lo que Otele quiere quitarle a los narradores tradicionales de la historia europea.

La raza, cree, como todas las demás características de la identidad, está sujeta en todo momento a los valores valorados en una sociedad. Es tentador ver estos valores en Europa como lineales y progresando de racistas a liberales a medida que el continente abandonó la esclavitud y el colonialismo en el pasado, pero no es tan simple.

A través del ejemplo de europeos africanos como Marcus Cornelius Fronto, un romano de ascendencia bereber que se convirtió en guardián de dos futuros emperadores, Marcus Aurelius y Lucius Verus, Otele muestra cómo nació la raza. ; no fue necesariamente una barrera para el éxito. “El Imperio Romano tenía más consideración por los súbditos que vivían allí que las colonias del siglo XVIII. Es impensable que hubiera habido un equivalente de la era colonial, por ejemplo, Lucius Septimius Severus, un emperador romano africano del 193 al 211 d.C. Se dice que su análogo fue una persona del norte de África que ascendió al trono británico como rey o reina.

“Bajo el Imperio Romano tenías el entendimiento de que todos los súbditos romanos eran realmente capaces de lograr algo. Se trataba, no necesariamente de clase, sino de poder. Estos eran los que eran lo suficientemente feroces, lo suficientemente hambrientos como para valerse por sí mismos, ya sea que estuvieran en los márgenes del imperio o dentro del imperio.

En la Europa del siglo XVIII, las oportunidades se redujeron drásticamente y el ascenso de los afrodescendientes a los círculos de élite no podría ocurrir sin el patrocinio y la protección de poderosos partidarios blancos. El libro está lleno de estos protagonistas africanos, nacidos en la esclavitud o reducidos a la esclavitud y transportados a Europa a una edad temprana. Algunos llegaron a mostrar una gran cantidad de talento y habilidad en los campos de la erudición, los deportes o la música, y se les dio paso a la sociedad blanca y permiso para casarse. mujeres blancas. Uno de ellos, el general Abram Petrovich Gannibal, nacido en África Central, un esclavo secuestrado de niño y ofrecido a Pedro el Grande, era el bisabuelo de Alejandro Pushkin.

Alexander Pushkin estaba orgulloso de su bisabuelo, un esclavo que había sido entregado a Pedro el Grande.
Alexander Pushkin estaba orgulloso de su bisabuelo, un esclavo que había sido entregado a Pedro el Grande. Fotografía: Vyacheslav Prokofyev / TASS

Nos resulta difícil concebir un mundo en el que la raza no sea más que el indicador principal del estado de una persona en los países de mayoría blanca. Pero el lugar de la raza como determinante del estatus no es definitivo. Otele quiere que la gente entienda que la lucha contra el racismo es un juego largo, que comienza con negarse a ver la raza como un obstáculo. "Raza, resiliencia, resistencia" es como ella lo expresa.

Su desapego académico da paso a un tono más vivo de indignación cuando habla de las diversas pruebas de lealtad a las que se someten los británicos de color. Al igual que con la identidad francesa, la noción de britannicidad es limitada y uniforme, que cuestiona a los ciudadanos de origen extranjero, en lugar de darles la bienvenida. "Somos más que la idea de lo británico que se nos presenta. Es parcial, se basa en un momento y un lugar específicos, porque incluso los británicos cambian constantemente. Pero se supone que la mayoría de las personas de ascendencia africana en particular, y algunas veces las de ascendencia asiática, deben mostrar lealtad … se sienten culpables por estar apegadas a la idea de la idea. Ser, por ejemplo, de ascendencia africana o caribeña, o de ascendencia asiática. Es ridículo porque el mundo es global, Gran Bretaña es y fue una potencia global, y en los siglos XVII y XVIII estos temas no eran tan importantes.

Esta fijación en lo que significa ser británico, y cómo eso se ramifica en cuestiones de lealtad o integración, está vinculada a la pérdida del estatus colonial de un país que nunca tiene suficiente. Cómodo con el desembarco de los colonizados hacia sus costas. “Esta es una percepción bastante nueva de lo que es la lealtad. Por ejemplo, los esclavos no eran súbditos, pero eran parte del Imperio Británico, eran británicos y, en cierto modo, eran británicos. Han estado libres durante algún tiempo. Pero como personas libres, se les cuestiona. Están desafiados. Realmente se trata de la angustia de perder una propiedad. "

La vigilancia de la identidad es de lo que Otele quiere liberarse, y de otros negros, mientras les da las herramientas para determinar y reclamar su propio lugar digno en el mundo. Sin esta navegación autónoma, los europeos afrodescendientes quedarán atrapados en un discurso racial que parece dinámico y cambiante, pero de hecho es repetitivo.

“Sigo diciéndole esto a la gente que me rodea. El racismo también está cambiando. Y lo que terminamos haciendo es responder, en lugar de crear historias de un largo hilo de resistencia, cohesión colectiva comunitaria o colaboraciones entre comunidades que no necesariamente se refieren a la comunidad blanca. A lo que nos empujan son estos binarios. "

Se insta constantemente a los negros a 'responder a la opresión, en lugar de tener estos matices'. Estoy intentando inyectar algo de sombra. Hasta ahora, nuestra respuesta es resistir en lugar de crear. Y aquellos que realmente crean son los que me dan una esperanza increíble. Comunidades, comunidades de base. Ella menciona Black South West Network, una organización de infraestructura liderada por BME que trabaja por la igualdad racial en el suroeste; Babbassa, una empresa social que apoya a los jóvenes; Un plan de estudios de Bristol; y la Comisión de Bristol para la Igualdad Racial (Core), que ella preside, que está compuesta por "personas destacadas que hacen una contribución a las diversas comunidades de Bristol fuera de sus trabajos remunerados normales". Todas estas organizaciones deberían tener, según Otele, una mayor "importancia en las grandes narrativas opresivas, porque no se trata solo de opresión". El habla binaria es dañina y es una trampa. "

Otele es mesurada en su discurso, pero apenas contiene su pasión mientras aborda la vasta historia no reclamada de los africanos en Europa. Como historiadora, ve el nivel de detalle y de investigación que entra en la historia europea. "Entonces, ¿por qué no tenemos esto como personas de ascendencia africana? Bueno, de hecho lo hacemos.

Un tema rico de su trabajo es el de las comunidades y redes de apoyo que han existido durante siglos y que han sido, y siguen siendo, cruciales en la consolidación de las comunidades africanas europeas. En su libro, describe a las poblaciones esclavizadas en Europa no como individuos indefensos y atomizados, sino bien leídos e informados sobre sus derechos legales en diferentes jurisdicciones. Los esclavos a menudo desafiaban a sus dueños en los tribunales y confiaban en el conocimiento de otros miembros de las poblaciones liberadas y contratadas.

Este sigue siendo el camino a seguir para Otele. "Quería mostrar una red a nivel internacional y europeo". La historia de los africanos occidentales no se trata solo de plantaciones estadounidenses, es una obsesión particularmente británica, dice. "Black Lives Matter no habría tenido el impacto europeo que ha tenido si no fuera por los poderosos grupos comunitarios de colaboración que existen y han existido durante muchos años. décadas ".

Cuando le pregunto cómo se siente sobre el desafío de aportar matices a una esfera pública tan polarizada, tiene esperanzas. Fuera de línea, lejos de las redes sociales, el verdadero trabajo está en marcha. Sus hijos se ven a sí mismos como galeses, franceses, cameruneses y están libres de las ansiedades con las que ella creció. Su trabajo que da vida a sus predecesores europeos es “una celebración para ellos”. También es un agradecimiento por la educación que recibió de sus padres y abuelos, quienes le dijeron que "no importa cómo te definan los demás, te puedes definir a ti misma".