Orden terrenal: ‘profesor mercurial’ con ideas urgentes sobre el cambio climático | Libros

Saleem Ali, cuya biografía en Twitter comienza con «Profesor Mercurial», no intenta ser el nuevo Stephen Hawking.

«La gente está comprando todos estos libros de física teórica en masa porque piensan que tenerlos en los estantes los hará inteligentes», dijo el eminente profesor de energía y medio ambiente de la Universidad de Delaware. «Una breve historia del tiempo es un libro muy difícil de leer».

Ali piensa que su propio libro lleno de anécdotas es mucho más accesible. Earthly Order: How Natural Laws Define Human Life es un esfuerzo ambicioso para cerrar la brecha entre la política y la ciencia, basándose en su experiencia como explorador de campo de National Geographic que ha trabajado en más de 150 países.

Ali tiene tres pasaportes, nació en New Bedford, Massachusetts, se mudó a Pakistán cuando tenía nueve años y vivió en Australia durante varios años. En una entrevista telefónica desde Delaware, felizmente se despeina defendiendo la energía nuclear, sugiriendo que las democracias pueden aprender de las autocracias y atacando el último espacio sagrado de la televisión: el documental sobre la naturaleza.

“Algunos de estos documentales sobre la biodiversidad de la naturaleza en realidad pueden crear un problema porque conducen a un pensamiento de nicho”, dice. «Son buenos para ciertas cosas como la conservación de la biodiversidad, pero a menudo no hacen las conexiones que necesitas hacer».

De hecho, el hombre de 48 años se deleita en la complejidad y odia lo absurdo, incluso si eso significa frustrar a los agentes literarios. “Cuando estaba escribiendo el libro, los agentes me preguntaron: ‘¿Cuál es tu único argumento?’ Yo diría: ‘Sabes, estoy escribiendo un libro sobre sistemas terrestres, no puedo tener un solo argumento. Tengo que abordar los problemas con matices. Este es el problema que tenemos, lamentablemente, en términos de comunicación sobre temas ambientales.

Para ilustrar el punto, Ali cita predicciones de que Dubái, en los Emiratos Árabes Unidos, pronto será tan caluroso que será inhabitable. «Es una declaración tan ridícula desde la perspectiva de cómo los humanos han interactuado con el medio ambiente», argumenta.

Saleem AlíSaleem Alí. Foto: Saleem Alí

«La mayoría de las ciudades del mundo occidental son inhabitables en invierno sin infraestructura, incluidas Nueva York o Londres; si no tuvieras calefacción, no podrías sobrevivir o podrías tener una vida muy corta con hipotermia.

“Hemos desarrollado mecanismos de adaptación, por lo que decir que Dubái sería inhabitable en verano sin aire acondicionado no tiene sentido desde la perspectiva de los sistemas terrestres. Pero es un buen titular porque la gente inmediatamente comienza a enloquecer y dice: ‘Oh, Dios mío, esto se está poniendo tan mal’. »

La humanidad tendrá que adaptarse, argumenta, por ejemplo a través de diferentes tipos de arquitectura y viviendas más subterráneas. Él cree que esta es la forma pragmática de cumplir con ciertos umbrales de crisis climática que ahora son irreversibles, mientras se reduce agresivamente la dependencia de los combustibles fósiles y se niega a ceder ante el peor de los casos.

«Si enmarcamos la conversación como, mira, este será un futuro que no es ideal, desearíamos no haber seguido este camino, desearíamos haber reducido las emisiones, pero ahora tenemos que descubrir cuál es la mejor manera Para adaptarse a este nuevo futuro, sería mucho más constructivo y realista trabajar con ciertas personas que han sido negacionistas del clima.

“Pero eso no significaría complacencia. Todavía necesitas mucha acción a su alrededor. Aquí es donde siento que hemos sido negligentes al abordar este problema.

Ali es una de las voces que argumentan que la energía nuclear, anatema durante mucho tiempo para muchos de la izquierda, merece una segunda mirada. Actualmente proporciona alrededor de una quinta parte de la electricidad en los Estados Unidos, lo que representa aproximadamente la mitad de la energía libre de carbono del país, y algunas empresas, incluida una iniciada por el fundador de Microsoft, Bill Gates, están desarrollando reactores más pequeños y menos costosos. completar la red.

Pero Estados Unidos no tiene un plan a largo plazo para gestionar o eliminar los desechos radiactivos que pueden permanecer en el medio ambiente durante miles de años. Los desastres nucleares de Three Mile Island en Pennsylvania, Chernobyl en Ucrania y Fukushima en Japón han arrojado una larga sombra. Aunque países como Francia se apegan a la tecnología o planean construir más plantas, otros, incluida Alemania, están eliminando gradualmente sus reactores.

Una vista aérea de la planta de energía nuclear Fukushima Daiichi después de un fuerte terremoto en marzo de 2022Una vista aérea de la planta de energía nuclear Fukushima Daiichi después de un fuerte terremoto en marzo de 2022. Fotografía: KYODO/Reuters

Ali argumenta: “Hubo una reacción instintiva completamente emocional a Fukushima, especialmente en Alemania, que ahora se dan cuenta de que fue un error. Si observa la ciencia real en términos del orden natural de cómo se extrae la energía de los materiales, la energía nuclear es el recurso más denso en energía.

“Si observa los datos en términos de morbilidad y mortalidad en Fukushima, no ha muerto una sola persona por exposición a la radiación; murieron por el tsunami. La Agencia Internacional de Energía Atómica publicó un informe el año pasado que mostraba que tampoco había grupos de cáncer alrededor. Y, sin embargo, se ha replanteado toda una política energética. Por eso Alemania está en esta situación de dependencia.

De hecho, Ali no cree que las democracias occidentales tengan todas las respuestas correctas. Sugiere que durante décadas sus líderes han hablado sobre el clima de manera demasiado estrecha, sin poder unir los puntos en la imaginación del público. Dona todas las regalías del libro a programas de alfabetización ambiental en países en desarrollo.

«Se cometió un error estratégico en términos de encuadre como el cambio climático. Siempre me gusta hablar con mis alumnos sobre los cambios ambientales globales. Hablamos sobre muchos aspectos del sistema global que están cambiando. Cuando la gente piensa en el cambio climático, inmediatamente suena como «Oh, ¿tenemos más calor o frío?»

“Eso no es realmente lo que está pasando. Estamos hablando de escasez de agua. Estamos hablando de cómo se canalizará la energía. Si hubiéramos enmarcado la conversación en torno al cambio ambiental global, habría sido más fácil comprender todas estas interconexiones.

Ali, quien tiene un doctorado en planificación ambiental, continúa: «Suponemos que los sistemas democráticos podrán producir resultados efectivos, pero la realidad es que los sistemas democráticos a menudo se enfocan en el muy corto plazo porque están dictados por los ciclos electorales.

“Tenemos el mismo problema cuando se trata de la toma de decisiones comerciales, especialmente las empresas que cotizan en bolsa que se basan en informes de ganancias trimestrales. Cuando habla de impactos a largo plazo, definitivamente hay una desconexión entre los dos aspectos.

“Tiramos al bebé con el agua del baño cuando empezamos a presionar contra la planificación. La “planificación” tenía estas connotaciones de que, en cierto modo, equivalía a economías planificadas, pero se necesita cierta burocracia para llevar a cabo programas de planificación y necesitábamos una planificación independiente del aparato político. Esta es otra razón por la que, lamentablemente, nos hemos encontrado en este estancamiento actual con el cambio climático.

¿Le va mejor a las autocracias, que según Joe Biden están enfrascadas en una lucha global contra las democracias? Ali, cuyo libro compara China e India, dice: “China va a tener problemas en términos de dependencia del carbón, pero definitivamente hay un enfoque mucho más técnico para la toma de decisiones en China. Incluso si se quita la parte de la planificación central, el enfoque confuciano ha estado mucho más presente, agreguemos la tecnocracia a la mezcla.

Un tren de alta velocidad Fuxing en la Región Autónoma del Tíbet (suroeste de China)Un tren de alta velocidad Fuxing en la Región Autónoma del Tíbet (suroeste de China). Foto: Xinhua/Rex/Shutterstock

Según él, el transporte público es un ejemplo clásico, ya que China decidió cambiar de aviones a trenes como el modo dominante entre las principales ciudades y hacerlo dentro de una década. «Aquí en los Estados Unidos estamos atascados con Amtrak, que todavía no han podido cambiar porque no existe esa sensación de resolver todos los tecnicismos y hacer que suceda en base a estas decisiones.

“También está ligado a que tenemos una cultura muy litigiosa que hace muy difícil poder desarrollar nuevos proyectos. Desafortunadamente, en las democracias actuales, el proceso real de obtener retroalimentación y participación y litigio de las partes interesadas se convierte en un fin en sí mismo. Simplemente no tiene sentido trazar la línea y decir, OK, ahora tenemos que seguir adelante.

Esta, continúa, es una de las razones por las que el empresario extranjero Donald Trump resultó una propuesta atractiva para millones de votantes frustrados en las elecciones presidenciales de 2016. Al menos había esa voluntad de tomar una decisión. Aunque lamento muchos aspectos de su política -la construcción del muro- hubo una decisión.

“En el discurso ambiental, muchas veces hablamos del principio de precaución, de que tenemos que tener cuidado con las cosas, pero si nos vamos al extremo, se paraliza porque ya no podemos avanzar. Este es el principal problema que tuvimos.

Pero no, Ali no está llamando a la dictadura en Estados Unidos, como insiste: “Las democracias pueden arreglar eso. No veo esto como algo que solo puedan hacer las autocracias. Solo necesitamos que las democracias sean más eficientes y formen procesos donde las decisiones se basen en el conocimiento técnico y, después de cierto punto, ese conocimiento técnico debería triunfar, a falta de una palabra mejor, sobre las negociaciones.

A través de las luminarias de Ali, la conciencia ambiental ya no es suficiente; el conocimiento del medio ambiente es esencial para la supervivencia del planeta. O como él dice: «La profundidad en la comprensión de la complejidad es esencial para el orden funcional en la Tierra».

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