Pasando la ‘prueba del chimpancé’: cómo los neandertales y las mujeres ayudaron a crear el lenguaje | Libros

¿Cómo y cuándo ha evolucionado el lenguaje humano? ¿Apareció alguna vez un “módulo gramatical” en el cerebro de nuestros antepasados ​​gracias a un cambio accidental en nuestro ADN? ¿O el lenguaje proviene de la preparación, el uso de herramientas o la cocción de carne al fuego? Existen estos y otros supuestos, pero parece acontecer pocas formas de designar racionalmente entre ellos. Fue hace tanto tiempo, por lo que cualquier teoría tiene que ser esencialmente una especulación.

¿O debería? Ésta es la pregunta que presenta como elegante thriller intelectual The Dawn of Language: Axes, Lies, Midwifery and How We Came to Talk. Su autor es Sverker Johansson, un sueco sereno y amable de 60 primaveras que me deje a través de Zoom desde su estudio en casa empachado de libros en la ciudad de Falun, donde trabaja como asesor principal en la Universidad de Dalarna.

Johansson en sinceridad comenzó su vida académica como físico de partículas, pero, explica ahora, “sentí una frustración creciente con este campo a medida que se industrializaba cada vez más. Me sentí como si fuera el tipo de la línea de ensamblaje de Ford, atornillando el tornillo número 37 una y otra vez. Esto no es lo que quiero hacer como investigador. El sonrie. Su primer desvío fue en la astronomía de neutrinos, luego quedó fascinado por la lingüística y el enigma de la existencia del lenguaje.

Comenzó a asistir a conferencias anuales dedicadas al tema y escribió un libro académico, Origins of Language: Constraints on Hypotheses (2005). Su nuevo libro, sin embargo, no es solo una popularización de ese. Por un lado, dice, ha cambiado de opinión sobre los neandertales. Desde entonces, los científicos han secuenciado todo el genoma neandertal, y ahora sabemos que los neandertales se cruzaron con los humanos modernos antes de desaparecer hace solo unos 30.000 años. Esto significa, para Sverker, que casi con certeza podrían hablar. “Si dos personas tienen hijos juntos”, enfatiza, “dudo mucho que uno no tenga lenguaje y el otro con.

Representación de una familia neandertal en una cueva.Los neandertales se cruzaron con los humanos modernos antes de desaparecer hace solo unos 30.000 años. Fotografía: Nikola Solic / Reuters / Corbis

En su libro, de hecho, ofrece una defensa vibrante de los neandertales contra décadas de prejuicio: el sapiens ”, escribe. “Es tanto fanático como triste que otro tipo de humano deba ser devaluado de esta manera simplemente porque eran diferentes. […] Los neandertales fueron los primeros habitantes de Europa, los únicos verdaderos europeos. Nosotros y los neandertales nos separamos hace aproximadamente medio millón de años. Es en Europa donde evolucionaron a partir de formas humanas anteriores, mientras que nosotros, Homo sapiens, somos inmigrantes relativamente recientes de África.

La determinación de corregir los prejuicios irreflexivos está también en la raíz del hecho curioso de que Johansson es, según una posible estimación, el autor más prolífico del mundo. Junto con sus estudios sobre los orígenes del lenguaje, también mantiene un rastreador web (LSJbot) que recopila datos geográficos, meteorológicos y de otro tipo y crea automáticamente artículos breves de Wikipedia. «Wikipedia tiene una excelente cobertura geográfica donde viven los jóvenes varones blancos», explica secamente. “América del Norte, Europa, los países industrializados en general, pero África era básicamente blanca. Supongamos que ocurre un desastre en algún lugar de una aldea. ¿Qué haces como periodista? Buscando el pueblo en Wikipedia, y si tienes tacón [a short article] allí se puede ver al menos en qué provincia se encuentra, la ubicación aproximada, la ciudad más cercana. Estima que hasta la fecha, casi el 20% de los artículos en Wikipedia, o más de 1,5 millones, fueron creados por su bot. Toma esto, Georges Simenon.

Resultó que también había un desequilibrio de género en las teorías sobre cómo los humanos llegaban a hablar. El enfoque general de Sverker en su libro es loablemente empírico: «Me entrené en las ciencias duras y los hábitos de pensamiento continúan», dice. Lo que significa dejar de lado cualquier teoría existente que simplemente no coincida con los hechos conocidos. Y un hecho conocido es que las mujeres son tan buenas como los hombres en el uso del lenguaje. Por lo tanto, puede descartarse una suposición común de que el lenguaje evolucionó a través de la selección sexual, con los hombres compitiendo por la atención de las mujeres. «Las mujeres y los hombres hablan igualmente bien», dice Johansson. “Tienen la misma capacidad lingüística. A diferencia de los pájaros cantores, por ejemplo. Y eso significa que una explicación del lenguaje tiene que ser neutral en cuanto al género o lo suficientemente cercana. «

El ámbito intelectual se distinguía por su preponderancia de hombres seguros de sí mismos con teorías supuestamente globales, y Sverker estaba ansioso por asestar un golpe contra el sexismo irreflexivo. “La posición está basada en la evidencia”, señala en voz víctima, “pero tomé la decisión de resaltarla deliberadamente. Como, diría, un tiro por la culata contra todas las teorías chovinistas que se han publicado durante el último siglo.

Las mujeres y los hombres hablan igualmente bien. Y eso significa que una explicación del lenguaje tiene que ser neutral en cuanto al género o lo suficientemente cercana a Sverker Johansson.

Este enfoque cauteloso y basado en la evidencia ve a Johansson, como Sherlock Holmes, eliminar las suposiciones una por una. La teoría de Noam Chomsky de que un módulo de «gramática» cerebral surgió repentinamente debido a una sola gran mutación genética, por ejemplo, también se rechaza con el argumento de que tal «supermutación» no es «biológicamente plausible». Mientras tanto, la tesis de Robin Dunbar de que el lenguaje evolucionó a partir de hábitos de aseo en grupos sociales más grandes ignora «por qué los babuinos, cuyas tropas pueden contener unos pocos cientos de individuos, no han desarrollado una alternativa al aseo».

Pero el tamaño del grupo y la interacción social son clave de una manera diferente, dependiendo de lo que Johansson finalmente revele como su tesis favorita. Esto se inspira en parte en el trabajo de la antropóloga estadounidense Sarah Blaffer Hrdy, quien sostiene que las guarderías cooperativas han jugado un papel importante en la evolución. Johansson está de acuerdo y cree que la cooperación necesaria a su vez fue la chispa para la evolución del lenguaje. «Debido a que es tan difícil traer niños humanos al mundo», escribe en el libro, «tener ayuda puede significar la diferencia entre la vida y la muerte». Las parteras y las abuelas son la clave.

Sverker Johansson.Sverker Johansson. Fotografía: Jonas Tetzlaff

Tal teoría debe pasar lo que Johansson llama la «prueba del chimpancé»: debe explicar por qué los chimpancés, tan genéticamente cercanos a nosotros, no han desarrollado también su lenguaje. La idea de que el lenguaje evolucionó a través de la investigación de estatus no pasa la prueba del chimpancé, porque los chimpancés ya tienen una política bastante sofisticada sin necesidad de lenguaje. Pero esta teoría centrada en la mujer pasa la prueba, ya que las hembras chimpancés abandonan sus rebaños desde el nacimiento hasta la madurez sexual y pueden dar a luz fácilmente sin ayuda. Por tanto, no son necesarios lazos especiales de confianza y cooperación.

Un conjunto de consideraciones de este tipo, que también tienen en cuenta la evidencia del uso de herramientas, cultura y otras cosas, lleva a Johansson a concluir, en una revelación desarmante y emocionante: «La combinación de confianza y ayuda, la estructura familiar y de grupo adecuada , un lenguaje, una mente preparada y un nicho ecológico en el que la cooperación era una ventaja resultan ser exclusivos del Homo erectus y explican por qué ningún otro animal posee el lenguaje. Es decir, nuestros antepasados ​​ya habían comenzado a hablar hace aproximadamente un millón de años.

Hay mucho más en el libro, incluidas agradables chispas de humor sardónico: «En ausencia de un conocimiento detallado de cómo funcionan las neuronas espejo», escribe, «existe una amplia literatura sobre la que se puede especular sobre su utilidad». ; o, hablando de la comunicación animal: “Cuando se trata de la mayoría de sus señales, solo los calamares saben lo que quieren decir. En muchos sentidos, es un modelo de divulgación científica en su ponderación serena y razonable de las ideas en competencia. «Espero que el lector vea una forma de pensar y una forma de lidiar con la evidencia que podría ser nueva para muchos de ellos», coincide Johansson.

Ya está trabajando en un libro de seguimiento llamado The Footprints of Language. “Eso es más o menos lo que sucede a continuación, justo después de que tenemos la lengua. ¿Cómo obtenemos esta enorme diversidad de idiomas que tenemos en el mundo de hoy, 7,000 idiomas y cientos de familias de idiomas diferentes? Pero no es solo un caos: hay muchos modelos en estos lenguajes. «

¿Por qué, aproximadamente, deberíamos preocuparnos por todo esto? “Bueno, hay dos tipos de respuesta”, dijo amablemente. “Uno es básicamente una simple curiosidad: ¿de dónde venimos? El mismo tipo de motivación detrás de los mitos de la creación, ¿verdad? Y el otro tipo de respuesta es más conveniente. ¿Tenemos algún uso para el conocimiento sobre la evolución de las lenguas? Y allí, diría yo, nos ayuda a comprender mejor el lenguaje en sí: los mecanismos del lenguaje. Y sería útil para pensar en los trastornos del habla y cómo apoyarlos y solucionarlos. «

Mientras tanto, The Dawn of Language es una historia fascinante por derecho propio y sorprendentemente optimista sobre la naturaleza humana, que enfatiza la necesidad de confianza y cooperación para que el lenguaje nunca despegue. “Si miras a nuestros seres queridos”, dice Johansson, “se vuelve bastante obvio. No somos perfectos. La gente ciertamente pelea mucho, pero es como escribí en el libro: ponga a 300 personas en un avión y estarán sentadas en silencio al otro lado del Atlántico. Pon 300 chimpancés en un solo lugar. Qué va a pasar ?

“No somos perfectos”, repite Johansson. “Pero somos más cooperativos: nos resulta más dócil cooperar en grupos grandes y con personas que no conocemos. Entendemos mejor la reciprocidad: podemos hacerlo a viejo escalera. Y somos mejores para reprimir la atentado. Incluso si sientes que quieres estrangular al pequeño del otro costado del pasillo porque deje todo el tiempo, no es así. En su lado, tal vez, simplemente maravíllese de que pueda platicar en definitivo.

The Dawn of Language: Axes, Lies, Midwifery and How We Came to Talk by Sverker Johansson es una publicación de MacLehose.