¿Podemos hacer del envejecimiento una cosa del pasado? | Libros

¿Hay alguna manera de evitar el deterioro y la fragilidad que viene con la edad? Jeff Bezos cree que sí. Una empresa de biotecnología que el fundador de Amazon ayudó a financiar, Altos Labs, supuestamente tiene $ 3 mil millones a su disposición para investigar formas de hacer retroceder el reloj. Más cerca de casa, los científicos del Instituto Babraham en Cambridge anunciaron recientemente que habían modificado las células de la piel de una mujer de 53 años para que se comportaran como si fueran 30 años más jóvenes.

Tan prometedor como suena, es un largo camino desde el laboratorio hasta la clínica. Pero la dificultad de traducir los avances científicos en tratamientos no ha impedido una explosión de investigación. Para comprender por qué la idea que alguna vez fue fantástica de prevenir o revertir el envejecimiento se considera una posibilidad en estos días, debemos apreciar exactamente lo que sucede a medida que envejecemos.

El cuerpo humano está formado por células en un ciclo constante de vida y muerte. Los diferentes tipos de células tienen sus propios relojes internos, que determinan su vida útil. Los espermatozoides viven unos tres días, mientras que algunas células cerebrales duran toda la vida. La capa superior de piel que puedes ver y tocar se regenera aproximadamente cada 30 días. Con el tiempo, sin embargo, muchos tipos de células en el cuerpo humano se vuelven menos capaces de reproducirse dividiéndose. Las células de la piel de un recién nacido pueden dividirse 80 o 90 veces, pero las células de una persona mayor se dividen unas 20 veces antes de detenerse. Entonces, una de las razones por las que envejecemos es que nuestras células envejecen. Pero también pasan otras cosas: nos arrugamos porque las células más viejas de la piel producen menos colágeno y elastina, y las glándulas sebáceas producen menos sebo. Los moretones superficiales ocurren más fácilmente porque los vasos sanguíneos se vuelven frágiles. El envejecimiento toma muchas formas.

Realmente no hay un límite biológico estricto de cuánto tiempo podemos sobrevivir.

Una cosa que sí sabemos es que realmente no existe un límite biológico estricto sobre cuánto tiempo podemos sobrevivir. Algunos animales viven mucho más que nosotros. Jonathan, por ejemplo, es una tortuga gigante de 190 años de las Seychelles. Otras tortugas pueden ser incluso mayores, pero Jonathan es reconocido por Guinness World Records como el animal terrestre vivo más viejo porque hay una foto de él a la edad de 50 años comiendo hierba. Las ballenas de Groenlandia pueden vivir más de 200 años, y se cree que algunas esponjas sobreviven más de 2000 años. La persona más anciana cuya edad se verificó fue Jeanne Calment, quien murió en 1997 a la edad de 122 años, sobreviviendo a su nieto.

Aunque el nieto de Calment no tuvo tanta suerte como ella, una vida larga como esta tiende a darse en la familia. Los estudios de gemelos parecen mostrar que la contribución genética a la longevidad es de alrededor del 25%. Sorprendentemente, las mutaciones genéticas en los gusanos nematodos, que normalmente viven unas tres semanas, pueden aumentar su vida útil hasta 10 veces. No hace falta decir que nada como esto es posible para los humanos. En cambio, cientos de variantes genéticas humanas están vinculadas al envejecimiento, cada una de las cuales tiene un pequeño efecto por sí misma, pero se unen de manera compleja. Descifrar esta imagen requerirá el esfuerzo de todo tipo de científicos, incluidos biólogos, médicos, matemáticos e informáticos. Esta es un área en la que tener un gran presupuesto realmente ayuda.

Todavía hay mucho que no sabemos sobre los genes y el envejecimiento pero, como hemos visto, es posible manipular los genes para hacer que las células se vean jóvenes nuevamente en una placa de laboratorio. A mediados de la década de 2000, el científico japonés Shinya Yamanaka demostró que la introducción de cuatro genes, los factores de Yamanaka, en células adultas las revertía a células madre normalmente presentes en embriones (y capaces de convertirse en todos los diferentes tipos de células humanas). cuerpo). Hoy en día, los investigadores están buscando formas de controlar este proceso con mayor precisión, para utilizar los factores de Yamanaka para revertir la edad de las células o reparar los tejidos dañados, sin revertirlos a un estado embrionario. Esto parece ser lo que logró el equipo de Babraham, al exponer las células de la piel envejecidas a los factores de Yamanaka durante un período de tiempo relativamente corto. Sin embargo, persisten problemas significativos porque los mismos factores que rejuvenecen las células también pueden hacer que el cáncer sea más probable.

Otras ideas están sobre la mesa para luchar contra el envejecimiento. Podríamos, por ejemplo, limpiar directamente las celdas viejas que están causando problemas. Se dice que las células que permanecen vivas pero han dejado de dividirse son ‘senescentes’. Estas células senescentes se acumulan en el cuerpo a lo largo de la vida, particularmente en la piel, el hígado, los pulmones y el bazo, y tienen efectos tanto beneficiosos como perjudiciales. Son beneficiosos porque secretan factores que ayudan a reparar el tejido dañado, pero a medida que aumenta el número de células senescentes, pueden alterar la estructura normal de órganos y tejidos. Los ratones en los que se eliminaron las células senescentes tardaron más en mostrar signos de envejecimiento.

Nadie sabe qué tan bien Altos Labs, o cualquier otra organización, resolverá este rompecabezas. Pero lo que está claro es que este esfuerzo tendrá efectos secundarios, como nuevas formas de ayudar a reparar tejidos, combatir el cáncer o aumentar la inmunidad. Un punto crucial aquí es que la misión de derrotar el envejecimiento tiene una magnitud de la misma manera que aterrizar en la luna no se trataba solo de aterrizar en la luna; es un viaje que conducirá a todo tipo de nuevas tecnologías, conocimientos científicos y resultados médicos.

Los versículos también brindan una nota de precaución. Estos mutantes genéticos de larga vida tienen un período de fragilidad mucho más prolongado, lo que destaca la importancia de centrarse no solo en aumentar la esperanza de vida, sino también la salud. Más allá de eso, el envejecimiento no es solo un asunto personal: está entrelazado con preocupaciones sociales, económicas, psicológicas y de otro tipo. ¿Deberíamos, por ejemplo, trabajar hasta los 70 u 80 años? ¿Cómo aseguraremos la igualdad cuando los ricos ya viven más que los pobres? Quizás la pregunta más relevante de todas, a la que cada uno de nosotros debe encontrar su propia respuesta: ¿cuál será nuestro objetivo? ¿Qué nos haría felices durante esos años extra?

Daniel M Davis es profesor de inmunología en la Universidad de Manchester y el Imperial College de Londres, y autor de El cuerpo secreto: cómo la nueva ciencia del cuerpo humano está cambiando la forma en que vivimos (Vintage).

Otras lecturas

Ageless: la nueva ciencia del envejecimiento sin envejecimiento por Andrew Steele (Bloomsbury, £ 20)

La vida de 100 años: vivir y trabajar en la era de la longevidad por Lynda Gratton y Andrew Scott (Bloomsbury £ 10.99)

Esta espiral de muerte: una historia de muerte por Andrew Doig (Bloomsbury, £ 25)

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