Reseña de An Immense World de Ed Yong: las asombrosas formas en que los animales experimentan nuestro planeta | libros de ciencia y naturaleza

Las vieiras tienen ojos. No solo dos ojos, como los humanos, u ocho, como la mayoría de las arañas, sino hasta 200 de ellos, cada uno apretado por un tentáculo delgado y ondulado que sobresale de los bordes internos del caparazón ondulado. Teniendo en cuenta lo rudimentario que es el cerebro de una vieira, esos ojos son sorprendentemente sofisticados. Reproduzca una vieira con un video de partículas jugosas flotando a través del agua, como lo hicieron los investigadores de la Universidad de Carolina del Sur, y es probable que abra su caparazón, como si fuera a morder.

Es posible, de un plumazo, decir lo que está pasando aquí. Los ojos de la vieira transmiten información visual a su cerebro, que crea una imagen, por borrosa que sea, de plancton jugoso acercándose, y entra en acción. ¡La concha se abre de par en par, el plancton flota y se rompe! La cena está servida.

Cuando inundamos el mundo sin pensar con luz y sonido, causamos estragos en las migraciones de aves y tortugas.

Esa es una explicación bastante clara, pero no es verdad. La realidad, como ocurre con la mayor parte del nuevo y maravilloso libro de Ed Yong sobre la percepción animal, es más complicada, más misteriosa, más maravillosamente rara.

Yong tiene una habilidad especial para las comparaciones agudas, y aquí nos invita a pensar en el cerebro de la vieira «como un guardia de seguridad que controla un banco de cien monitores, cada uno conectado a una cámara con sensor de movimiento… Las cámaras pueden estar a la vanguardia de tecnología. -art, pero las imágenes que capturan no se envían al guardián. Lo que aparece en cambio es una luz de advertencia para cada cámara que ha detectado algo, y el guardia reacciona sin visualizar realmente a la presa. Si esa explicación es correcta, y Yong siempre está alerta a la posibilidad de que no lo sea, la vieira “no experimenta una película en su cabeza como nosotros. Ve sin escenas.

Ed Yong: un libro 'lleno de pequeñas sorpresas'Ed Yong: un libro ‘lleno de pequeñas sorpresas’. Fotografía: Úrszula Soltys

Esto plantea otras preguntas, entre ellas: ¿por qué las vieiras tienen ojos tan agudos si sus cerebros no pueden procesar datos visuales? Yong no nos da una respuesta concluyente, pero el ejemplo plantea un punto más profundo que se encuentra en el corazón de su libro. Los humanos estamos tan arraigados en nuestra forma particular de ver el mundo que nos resulta difícil no imponer nuestro punto de vista a otras criaturas, incluso si nos molestamos en pensar en ello.

Yong, un escritor científico británico radicado en EE. UU., se siente atraído por los materiales que llevan nuestra comprensión al límite. Su primer libro, Yo contengo multitudes, se sumergió de lleno en el mundo de los microbios y, a menudo, hizo que los temas extremadamente complejos fueran digeribles para los lectores legos sin simplificar demasiado. Mientras trabajaba en este seguimiento, hizo una pausa para informar sobre Covid para el Atlántico, produciendo una serie de artículos profundamente investigados, a menudo devastadores, que le valieron un premio Pulitzer.

A Huge World podría ser su aventura más audaz hasta el momento. Los humanos, como todas las criaturas, están atrapados en burbujas sensoriales únicas para cada individuo, lo que el zoólogo báltico-alemán Jakob von Uexküll ha llamado nuestro Umwelt, lo que significa que «solo podemos aprovechar una pequeña fracción de la plenitud de la realidad», como dice Yong. . este. Nuestra vista es bastante buena, pero no tan panorámica como la de un ánade real, que «ve el mundo moviéndose simultáneamente hacia él y alejándose de él» mientras vuela. Tampoco podemos percibir los colores ultravioleta, como la mayoría de los animales, ni olfatear la topografía de las montañas y los valles submarinos, como parecen hacer algunas aves marinas.

Podemos sentir que somos los amos de nuestro planeta, habiendo cartografiado cada centímetro de su masa terrestre y escudriñado las entrañas de un átomo, pero cuando se trata de comprender lo que es ser un pájaro cantor que usa el campo magnético de la tierra para navegar a través de los continentes , uno apenas sabe por dónde empezar.

Yong está dispuesto a hacer lo mejor que pueda, sobre todo porque comprende lo dañino que puede ser ignorar las perspectivas de otras criaturas. Cuando inundamos el mundo sin pensar con luz y sonido, causamos estragos en las migraciones de aves y tortugas e interrumpimos a los búhos y orcas en su búsqueda de alimento. Incluso los científicos que han pasado años trabajando con una sola especie pueden estropear la investigación al no considerar completamente su perspectiva. Pero a Yong también le gusta entrar en otros Umwelt solo por la pura fascinación de este. «No tenemos que buscar extraterrestres de otros planetas», le dijo un científico. «Tenemos animales que tienen una interpretación completamente diferente de lo que es el mundo a nuestro lado».

Los patos silvestres tienen una vista panorámica del mundoLos patos silvestres tienen una vista panorámica del mundo. Fotografía: Aliyah

Tiene razón: ¿quién necesita ciencia ficción cuando tienes un bagre ciego con dientes sensibles al flujo por toda la piel, o grillos con orejas en las rodillas, o un delfín que puede sentir tus entrañas por ecolocalización? Incluso los encuentros cotidianos parecen extraordinarios a través de la «lupa mágica» que maneja Yong. Los movimientos bruscos de las moscas que zumban alrededor de su sala de estar no son aleatorios, sino una respuesta a las fluctuaciones de temperatura demasiado pequeñas para que los humanos las detecten. La audición de los carboneros cambia con las estaciones, acelerándose en el otoño, mientras que se forman grandes bandadas y se vuelven más sensibles al tono en la primavera, para registrar las sutilezas de las llamadas de apareamiento.

El libro está tan lleno de estas pequeñas sorpresas, bellamente interpretadas, que Yong a veces corre el riesgo de abrumar nuestro asombro. Cuando llegamos al capítulo sobre magnetorrecepción (fácilmente el más confuso de los sentidos, en parte porque nadie sabe exactamente dónde están los receptores relevantes), es casi un alivio cuando admite que «no tiene idea de cómo empezar a pensar». sobre el Umwelt de una tortuga boba”.

Pero es el intento lo que cuenta, y Yong hace un trabajo brillante al arrojar luz sobre estos mundos extraterrestres, mundos que flotan a nuestro alrededor todos los días, como el plancton alrededor de una vieira, pero que rara vez nos detenemos a examinar. riqueza y extrañeza extravagante. Ahora, gracias a este libro, tenemos escenas que nos ayudan a ver.

An Inmense World: How Animal Senses Reveal the Hidden Realms Around Us de Ed Yong es una publicación de Bodley Head (£20). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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