Reseña de Awe by Dacher Keltner: el poder transformador de la maravilla | libros de ciencia y naturaleza

Me resulta difícil pensar en una palabra tan separada de su raíz como «impresionante». Proviene del inglés temprano de la mediana edad, que significa miedo o pavor, pero estos no logran captar la mezcla particular de miedo, reverencia y sumisión. A menudo se encuentra en contextos religiosos (Milton escribió sobre «aw» en Paradise Regained), pero también aparece en la política (Hobbes consideraba el asombro como una herramienta valiosa para un estado todopoderoso, o «Leviatán»). Desde la época de estos escritores ha habido continuos intentos de reivindicar la emoción; el libro sobre el miedo con más reseñas en Amazon está escrito por un pastor con sede en Filadelfia, quien se lamenta: “Con demasiada frecuencia, todo lo que no nos impresiona es Dios.

Quien haya escrito estas palabras probablemente debería mantenerse alejado del nuevo libro de Dacher Keltner. Como obstinado coleccionista de especies, Keltner busca la admiración dondequiera que se encuentre: en fuentes históricas y literarias, artículos científicos, la vida de sus entrevistados y sus propias experiencias. Sin embargo, el libro es mucho más que una guía de campo. Keltner, autor de best-sellers y profesor de psicología en la Universidad de California, Berkeley, tiene la misión personal de descubrir los secretos de la buena vida. «Veinte años después de enseñar la felicidad», escribió, «tengo una respuesta: FIND AWE».

Keltner estudió con el psicólogo Paul Ekman, un pionero en el estudio de las emociones que documentó las expresiones faciales en diferentes culturas (Ekman argumenta que algunas expresiones de emoción son universales, una opinión que ha sido cuestionada por otros psicólogos). Al igual que Ekman, Keltner ahora tiene una gran demanda como experto en emociones; colaboró ​​con Pixar en su película Inside Out y ahora dirige el Greater Good Science Center de Berkeley, que ofrece consejos sobre todo, desde la crianza de los hijos hasta la polarización política.

Keltner reconoce que el miedo tiene una historia oscura, pero insiste en que hoy en día se ha despojado en gran medida del miedo

Al comienzo de su libro, Keltner define asombro como «la sensación de estar en presencia de algo vasto que trasciende tu comprensión actual del mundo». Hay mucho que desglosar en esta definición: nuestra experiencia de asombro está ligada a las nociones culturales de escala, nuestro lugar en el cosmos y el contexto (si encontramos una montaña impresionante o simplemente aterradora puede depender del peligro de avalancha local). . Keltner nos dice que la experiencia del miedo varía de una cultura a otra, pero es una emoción universal, con su propio lenguaje de escalofríos, lágrimas y «arrebatos vocales», como «oohs» o «whoas».

Reconoce que el asombro tiene una historia oscura, pero insiste en que hoy en día se ha despojado en gran medida del miedo, citando investigaciones que sugieren que está cerca de emociones como la alegría y la admiración. Para Keltner, el asombro es una experiencia ennoblecedora que puede fomentar el asombro, la creatividad y la colaboración. Se dio cuenta de esto en 2019 cuando perdió a su hermano, Rolf, por cáncer de colon, y escribe conmovedoramente sobre los sentimientos transformadores que siguieron. “Las fronteras que me separaban del mundo exterior se han desdibujado”, escribe. “Me sentí rodeada por algo vasto y cálido. Mi mente estaba abierta, curiosa, consciente, asombrada.

En su búsqueda por dar sentido al asombro y convencernos de sus virtudes, Keltner se embarca en un viaje para encontrar emociones en una amplia gama de fuentes, desde textos místicos hasta conversaciones con artistas. Al hacerlo, muestra que los estímulos del asombro son notablemente variados, dividiéndolos en ocho categorías (o «maravillas»), que incluyen «belleza moral» y «efervescencia colectiva». El miedo a menudo desafía al lenguaje, pero Keltner es muy sensible a sus huellas. Como un detective, observa las expresiones faciales y los gestos de sus interlocutores. “Cuando toco, siento la vibración en mi corazón”, le dice la violonchelista Yumi Kendall. “Está más allá del lenguaje. Más allá del pensamiento. Más allá de la religión. Es como una manta acústica de cachemira.

En un capítulo, Keltner describe su visita a la prisión estatal de San Quentin en San Francisco, donde entrevista a los presos sobre sus experiencias de miedo. Es una parte crucial de su libro que busca anticipar una crítica repetida al género de la autoayuda: que el remedio propuesto por el autor, si funciona, solo puede ser adoptado por quienes conocen las mantas de cachemira. Keltner descubre que los presos, que se enfrentan a circunstancias increíblemente difíciles, experimentan miedo, ya sea leyendo el Corán o cantando en la banda de una iglesia. “El miedo”, escribe, “casi siempre está cerca y es un camino hacia la curación y el crecimiento de las pérdidas y los traumas que son parte de la vida”. Por el contrario, dice, aquellos con riqueza o estatus pueden tener más dificultades para acceder a ella.

No es fácil conciliar la investigación científica con el desorden y la ambigüedad de las historias que contamos sobre nosotros mismos y nuestras emociones. Las ciencias y las humanidades a veces se comparan con una pareja distante, y Keltner trata noblemente de dirigirse a ambos lados, discutiendo el nervio vago y San Francisco de Asís al mismo tiempo. Sin embargo, los dos nunca pueden conversar del todo en este libro. Presentadas en rápida sucesión, las historias y las referencias culturales de Keltner pueden parecer meros instrumentos para reforzar su sistema taxonómico; rara vez se queda con sus personajes y explora cómo se manifiesta el miedo en sus vidas.

Como autor, él usa muchos sombreros: está Keltner el científico, explicando cuidadosamente lo que sabemos sobre las emociones humanas; Keltner el etnógrafo, entrevistando a presos y artistas sobre el miedo; Keltner the Spirit Guide, instándonos a abrazar una emoción que conduce a una ennoblecedora sensación de pequeñez; y Keltner, el intelectual público consciente del estatus, visitando las oficinas de Pixar o cenando con los Spielberg. Es una experiencia de lectura interesante, aunque desorientadora, que habla de nuestro tiempo, donde lo secular ahora ocupa el terreno que antes ocupaba la religión.

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Su caso es a menudo convincente y, sin embargo, como lector lego, este texto me dejó con más preguntas que respuestas. ¿Es el miedo siempre el camino a la felicidad? Cualquiera que profundice en la turbulenta historia del siglo XX aprenderá que el fascismo era experto en aprovechar el poder del miedo, ya sea a través de la arquitectura monumental o de las reuniones masivas. Keltner escribe brevemente sobre un veterano de la guerra de Irak, pero no se detiene a descubrir el significado de la estrategia militar estadounidense que, en parte, tomó su nombre de su tema: «conmoción y pavor». “Miedo” aquí no es un ennoblecimiento, sino un instrumento de dominación, como bien lo han entendido sus destinatarios (algunos escritores árabes han traducido “miedo” en esta frase por tarwī˛: terror).

Todo esto sugiere, como mínimo, que el significado de esta esquiva emoción puede no estar tan alejado de sus espeluznantes orígenes del inglés medio como suponemos. Que si se puede escribir un libro que exalte el asombro citando a Gaudí, el romanticismo y Nelson Mandela, hay otro por escribir inspirado en la obra del arquitecto fascista Marcello Piacentini, en el culto a Rajneeshpuram y la bomba nuclear. Que una emoción se llame buena o mala depende en gran medida de nuestras suposiciones sobre la naturaleza y la historia humanas.

Awe: The Transformative Power of Everyday Wonder de Dacher Keltner es una publicación de Penguin (£ 16,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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