Reseña de Bournville por Jonathan Coe: una porción agridulce de lo británico | jonathan coe

La decimocuarta novela de Jonathan Coe comienza con una instantánea de la historia reciente que despertará recuerdos frescos e incómodos. A medida que la pandemia de Covid golpea Europa a principios de 2020, Lorna, una músico de jazz de 30 años, está de gira en Austria y Alemania. La euforia de Lorna por tocar en el extranjero por primera vez se ve atenuada por la creciente sensación de que el mundo está amenazado por algo extraordinario. Es a la vez siniestro y cómico. Al llegar a Viena, Lorna apenas puede meterse en el auto de su anfitrión junto a los rollos de papel higiénico almacenados. Para el lector, hay una ironía dramática adicional y más inquietante: se puede ver que el compañero musical con sobrepeso de Lorna, Mark, será particularmente vulnerable al virus.

En Viena, Lorna y Mark son invitados a cenar por Ludwig, el dueño de una pequeña compañía discográfica independiente. Apasionado fanático del jazz y anglófilo, Ludwig se esfuerza por comprender qué le sucedió a una nación que una vez admiró por su tolerancia, humor y autoconciencia. “Y ahora esta misma generación está haciendo… ¿qué? ¿Votar por el Brexit y por Boris Johnson? ¿Que les pasó a ellos? … ¿Qué esta pasando?»

Los eventos desde 2020 solo han aumentado la urgencia de las preguntas de Ludwig. Y el examen amoroso, divertido, perspicaz y reflexivo de la historia británica reciente que sigue podría verse como un intento de responderla. Bournville viaja en el tiempo desde marzo de 2020 para presentar una serie de cuadros en los que somos testigos de momentos clave en la vida de la nación y la familia extendida de Lorna. Escenas sucesivas muestran a esta familia, y a Gran Bretaña, cambiando.

Nuestra primera parada es en 1945, donde conocemos a la abuela de Lorna, Mary, cuando era niña, en vísperas de las celebraciones del Día VE. Los padres de Mary, Doll y Sam, viven en la fábrica de chocolate. suburbio de Birmingham que da título al libro. Hay calidez y humor en el retrato que se presenta de la vida de la clase media baja, pero no está saneado. Una tensión de xenofobia brota a lo largo del episodio y culmina en un acto de violencia que resonará a lo largo del libro.

Coe tiene un gran don para combinar historias humanas atractivas con un patrón estructural más profundo que le da peso al libro.

Esto establece el patrón de la novela, que sigue a Doll, Sam, Mary y otros miembros de la familia a través de otros seis hitos: la coronación de 1953, la final de la Copa del Mundo de 1966, la investidura de Carlos como Príncipe de Gales, la boda real de 1981, la muerte de la princesa Diana y el aniversario reducido del Día VE en 2020.

Como siempre, favoreciendo la claridad sobre los fuegos artificiales verbales, la escritura de Coe lleva al lector a los dramas familiares que se desarrollan a lo largo de las décadas. Tiene un gran don para combinar historias humanas plausibles y atractivas con un patrón estructural más profundo que le da peso al libro.

Vemos a la joven Mary cuando era niña, luego regresamos ocho años más tarde para encontrarla como una mujer joven, luchando con un dilema romántico y luego asentándose en la maternidad. Luego nos unimos a sus hijos en unas vacaciones familiares en Gales, siguiéndolos hasta la edad adulta y viendo cómo sus vidas enteras se cruzan con los principales eventos nacionales. Latido a latido, nos involucramos en sus historias: ¿cuál de sus pretendientes elegirá Marie? ¿Cómo le irá a su propia descendencia? Y aunque sabemos que va a suceder todo el tiempo, todavía es conmovedor y espeluznante ver a la joven Mary convertirse gradualmente en la anciana abuela de Lorna.

Agridulce como la barra de chocolate negro del mismo nombre, el libro abarca un período de tiempo muy largo, incluye una gran cantidad de personajes, pero nunca señala o confunde. Logra incorporar, entre otras cosas, la historia de Bournville, las disputas europeas por el etiquetado del chocolate, el nacionalismo galés, el Festival de Gran Bretaña, la puesta en marcha del Metro de Austin y las tensiones por la Unión Europea. A medida que uno hojea el álbum familiar, hay conmovedores estallidos de reconocimiento. Es difícil no conmoverse por sus propios recuerdos de los eventos descritos y los pensamientos de su propia familia.

Como imágenes en movimiento en un zoótropo, las instantáneas de Coe nos invitan a notar cambios y continuidades, a seguir el crecimiento y la decadencia; el fortalecimiento de algunas relaciones, el fracaso de otras. Impactantes reverberaciones puntúan los largos pasajes del libro: giros ignorados cuya importancia solo se aclara mucho más tarde, ecos de comportamiento, incidentes que se repiten en un mundo idéntico pero diferente.

A medida que cambia la nación y cambia la composición racial de la familia, no es tanto que el fanatismo dé paso a la tolerancia, sino que las ambigüedades se profundizan. En todo momento, se recuerdan las facetas contradictorias de la nación y de cada carácter individual: el esnobismo que coexiste con la amabilidad, el humor y la estrechez de miras, la racionalidad y el prejuicio incuestionable.

Cuando uno de los hijos de Mary comienza a salir con una novia que no es blanca, su abuela Doll se preocupa. “’¿La tratas igual?’ Muñeca quería saber. ‘Quiero decir… ¿la tratas como a cualquier otra chica?’ Esta llamativa línea es una combinación preocupante y plausible de compasión y racismo.

El libro también construye una totalidad más profunda a partir de ecos y patrones, como una pieza musical. La frase «all that caber», una esquina particular de un pub de Birmingham, una corbata amarilla, una línea de verso latino, el sonido de una risa en el patio de una escuela, todo esto desencadena cadenas de asociaciones que reverberan a lo largo de la novela. Una porción de homofobia ocasional será recordada décadas después por un hijo que intenta aceptar su orientación sexual.

Sutil, reflexivo, pero no programático, Coe no se apega a ningún principio estético coherente. Utiliza narración omnisciente para algunas secciones, narración en primera persona para otras. Hay fragmentos del pasado, fragmentos del presente, fragmentos de informes, extractos de un diario, una larga reminiscencia de un personaje recurrente de otra de sus novelas. Ninguna de estas sofisticaciones hace que el libro sea menos ameno, todo lo contrario. Combina la accesibilidad acogedora con una caja de ingeniosos trucos narrativos.

Me llamó la atención que había algo esperanzadamente británico en el enfoque flexible del libro para contar historias. No hay una doctrina teórica subyacente. Las decisiones se toman, momento a momento, en función de lo que funciona, lo que está claro, lo que atrae y lo que mejor sirve a la historia. En última instancia, si bien la novela no puede calmar explícitamente la preocupación de Ludwig, su enfoque compasivo y no dogmático de sus personajes y oficio encarna un conjunto de valores que dan pie al optimismo.

Bournville de Jonathan Coe es una publicación de Viking (£20). Para apoyar a libromundo y The Observer, compre una copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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