Reseña de Jonathan Freedland de El artista del escape: los primeros judíos en escapar de Auschwitz | Autobiografía y memoria

«Fue mi suerte» son las palabras iniciales de las memorias de Primo Levi If He’s a Man, y la buena fortuna es la razón principal que Levi dio para sobrevivir a Auschwitz. Otros factores también ayudaron: condición física, inteligencia, adaptabilidad, utilidad del campamento, calzado resistente. Pero en momentos cruciales, él y otros sobrevivientes fueron rescatados por suerte.

Rudolf Vrba no solo sobrevivió a Auschwitz, escapó: él y su compañero Fred Wetzler fueron los primeros judíos en hacerlo. Vrba tenía 19 años. La historia de cómo escapó es asombrosa, y lo que sucedió (o no pudo suceder) es una parte indispensable de la historia del Holocausto. Pero cuando Vrba murió en 2006, solo unas pocas personas asistieron a su funeral y solo 40 asistieron a su funeral nueve meses después. El cautivador libro de Jonathan Freedland pretende darlo a conocer, como un nombre a la altura de Levi, Anne Frank y Oskar Schindler.

Rudolf Vrba fue un nombre que tomó, para protegerse, hacia el final de la guerra. Nació como el Walter Rosenberg de voz alemana en 1924 y creció en el oeste de Eslovaquia. Expulsado del colegio a los 14 años por ser judío, forjó su propia educación; su dominio de varios idiomas (alemán, checo, eslovaco, húngaro) resultó útil más tarde. Durante un tiempo frecuentó a otros adolescentes obligados a llevar la estrella amarilla, entre ellos Gerta Sidonova, con quien luego se casó. Cuando amenazó con internarlo, huyó a Hungría pero fue arrestado; luego escapó de un campo de tránsito y fue arrestado nuevamente. En junio de 1942 llegó a Auschwitz.

Consideró los números tatuados en su brazo, 44070, un número de la suerte. Con hombres a su alrededor muriendo de enfermedades, desnutrición y trabajos forzados, él estaba entre los afortunados, al recibir un trabajo menos costoso en un proyecto de construcción brutal; un traslado para pintar esquís para las tropas alemanas; un indulto de última hora para unirse a los 746 hombres ejecutados durante una epidemia de tifus. Lo más afortunado de todo fue que lo enviaron a un departamento de élite dentro del campamento conocido como Kanada, donde clasificó la ropa, el equipaje y los objetos de valor que los recién llegados dejaban antes de irse para ser llevados a las cámaras de gas.

Freedland cuenta la historia de la vida de Vrba después de la guerra, cuando se acabó parte de la suerte que lo sostuvo en Auschwitz.

El trabajo en Canadá fue minucioso; incluso se expulsaron tubos de pasta de dientes en caso de que se secretaran diamantes en su interior. Una bonificación para los prisioneros fue encontrar comida para comer y artículos de lujo que pudieran intercambiar (Vrba una vez descubrió $ 20,000 pero destruyó las notas en lugar de arriesgarse a pasarlas de contrabando o entregárselas a los nazis). Canadá fue Auschwitz en todo su esplendor, pero fue allí donde comprendió por primera vez dos verdades odiosas: que los nazis estaban robando propiedades judías como parte de una empresa comercial (los baúles llenos de oro y dinero serían transportados al cuartel general de las SS en Berlín) y que los exterminios se llevaron a cabo a gran escala, y cuatro de cada cinco judíos llegados fueron seleccionados para la muerte inmediata. Un ávido estudiante de ciencias, Vrba era bueno con los números, y en su siguiente puesto, en la plataforma donde llegaban los trenes, comenzó a memorizar números y averiguar de dónde venía cada convoy. La inocencia de las personas que bajaban de los vagones de ganado lo horrorizaba. Tenía que contarle al mundo lo que estaba pasando en Auschwitz. Y la única forma de hacerlo era escapar.

Había memorizado la ruta a la frontera eslovaca. Pero también sabía que cuando se denunciaba la desaparición de un preso, se realizaba una búsqueda intensiva y se reforzaba la seguridad durante 72 horas. Necesitaba ayuda, y el dilema era en quién confiar. Al final, su compañero fue un compatriota eslovaco, Fred Wetzler. Se escondieron en un pequeño búnker excavado debajo de una pila de tablones de madera. Los hombres de las SS pasaron cerca con perros rastreadores, pero gracias a la machorka (tabaco ruso empapado en gasolina y secado) atrapado en el bosque, no percibieron el olor de la pareja que se escondía debajo. Después de tres noches, los dos se arrastraron en la oscuridad y salieron del campamento.

El viaje a la frontera con Eslovaquia (caminar de noche, esconderse de día) incluyó muchos apuros. En un momento les dispararon balas, en otro despertaron en medio de un parque donde hombres de las SS caminaban con sus familias. Pero después de 15 días, haciéndose amigos de un granjero y disfrazados de campesinos criando cerdos, llegaron a un lugar seguro. Siguió una misión igualmente difícil: decir la verdad sobre Auschwitz a figuras judías destacadas, compilar un informe sobre el número de muertos allí (alrededor de 1,7 millones) y persuadir a Hungría para que detuviera sus transportes y salvara a sus judíos de la matanza. Esta última ambición se frustró en gran medida, aunque se salvaron hasta 200.000 judíos que de otro modo habrían muerto.

Vrba publicó sus propias memorias de Auschwitz (contadas por el periodista londinense Alan Bestic) en 1963: No puedo perdonar, así se llama, un titular típico de la Guerra Fría. Pero Vrba lo terminó en 1945, con tres cuartas partes de su vida aún por correr, y a pesar de un epílogo enojado, eso no explica cuán poco se escuchó su mensaje sobre Auschwitz. Con la ayuda de cartas de Vrba, su primera esposa, Gerta, su viuda, Robin, y muchos eruditos, Freedland llena hábilmente este vacío y muchos otros.

También cuenta la historia de la vida de Vrba después de la guerra, cuando se acabó parte de la suerte que lo había sostenido en Auschwitz. El matrimonio con Gerta produjo dos hijas, pero duró poco debido a su volatilidad y feminización. Forjó una distinguida carrera como bioquímico, pero no logró establecerse ni en Israel ni en Londres. Las relaciones con su compañero de fuga de Auschwitz se agriaron, ya que Wetzler creía que se había llevado todo el crédito. Peor aún, su hija mayor se suicidó, una tragedia de la que nunca se recuperó. Sin embargo, parecía joven, rebosante de confianza, le encantaba viajar y tenía un sentido del humor ridículo. Su abrasividad y paranoia ahuyentaban a la gente. Pero en juicios y entrevistas, continuó luchando para llevar a los nazis y sus colaboradores ante la justicia.

Vrba tenía tres creencias fundamentales sobre Auschwitz: que el mundo exterior no conocía la “solución final”; que una vez que lo supieran, los aliados intervendrían; y que una vez que los judíos se enteraran, se negarían a abordar esos fatídicos trenes. Sin menospreciar a Vrba en lo más mínimo, Freedland refuta los tres. La noticia del «exterminio a sangre fría» de los nazis se había transmitido al menos 18 meses antes de su fuga. La política aliada se vio inhibida por la inercia y el antisemitismo («En mi opinión, se desperdicia una cantidad desproporcionada de tiempo de la Oficina tratando con estos judíos de luto», escribió alguien del Foreign Office en Londres). Y mientras los jóvenes judíos creían en Vrba, la mayoría estaba con el filósofo Raymond Aron, quien dijo: “Lo sabía pero no lo creía. Y como no lo creía, no lo sabía.

Contra tales probabilidades, Vrba poco pudo hacer. Pero salvó vidas, como muestra Freedland. Y aunque su vida fue una serie de escapes -de su nombre, su país y su matrimonio, así como de Auschwitz- se mantuvo fiel a quién era y a su misión de enfrentar al mundo con la verdad sobre el Holocausto.

The Escape Artist: The Man Who Broke Out of Auschwitz to Warn the World es una publicación de John Murray (£ 14,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

Jonathan Freedland habla con Hadley Freeman sobre el libro en un evento de Guardian Live el martes 21 de junio de 2022 a las 8 p.m.

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