Reseña de La isla de los cautivos extraordinarios de Simon Parkin – Luz en la oscuridad | libros de historia

Cuando estalló la guerra en 1939, el gobierno británico se enfrentó a un problema gigantesco e inmediato: qué hacer con los 73.000 alemanes y austriacos que vivían en Gran Bretaña y que se habían convertido de la noche a la mañana en «extranjeros enemigos». La respuesta fue el internamiento masivo, una política autorizada por Churchill a los pocos días de asumir el cargo de Primer Ministro en mayo de 1940. Se envió policía de todo el país para arrestar a los ciudadanos varones de las potencias del Eje, que pronto incluiría a Italia, de entre 16 y 60 años. y el canasto los manda a prisión. Algunos de estos internos serían enviados en peligrosos viajes a Canadá y Australia, pero la mayoría fueron llevados a campamentos en la Isla de Man. Uno de ellos, el campo de Hutchinson, es el tema del excelente nuevo libro de Simon Parkin.

La política de detención masiva de civiles sin juicio representa un capítulo oscuro en la guerra británica. Surgió por temor, avivado por la prensa, de que se habían enviado «quintas columnas» para infiltrarse en el país y socavar las defensas británicas contra la inminente invasión alemana. Churchill se dio cuenta ya en agosto de que la amenaza era exagerada, pero para entonces ya se habían producido los arrestos y muchos de los internos, incluidos mujeres y niños, tardarían años en ser liberados. El aspecto más vergonzoso del internamiento fue que reunió en su mayoría a refugiados judíos que habían huido a Gran Bretaña para escapar del terror que les infligieron las tropas de asalto de Hitler.

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Parkin construye su narrativa en torno al artista Peter Midgley, nacido como Peter Fleischmann, un huérfano judío-alemán que era lo suficientemente joven para calificar para el Kindertransport y lo suficientemente mayor para ser atrapado en la red de internamiento. En diciembre de 1938, los oficiales de las SS robaron a Midgley y a los otros niños cuando su tren de refugiados salía de Alemania. Dieciocho meses después, en 1940, Midgley volvió a ver a refugiados asaltados, esta vez por soldados británicos en el corrupto y disfuncional campo de internamiento de Warth Mills en Lancashire. Las intenciones de los gobiernos británico y alemán hacia los judíos eran muy diferentes, pero la ironía de su trato en el país donde habían buscado asilo no pasó desapercibida para los refugiados. Hitler se regocijaría ese año: «Los británicos detuvieron en campos de concentración a las mismas personas que creímos necesario detener».

Sin embargo, hubo un resquicio de esperanza para algunos, como Midgley se dio cuenta cuando llegó a Camp Hutchinson en Douglas en agosto. El campamento constaba de unas pocas calles cercadas con pensiones requisadas, distribuidas alrededor de una plaza cubierta de hierba, a cien metros de la playa. Aquí, el Ministerio del Interior recogió sin darse cuenta la leche dorada del talento artístico: cineastas y actores, músicos y diseñadores de moda, arquitectos y científicos, pintores, escultores y escritores. Como dice Parkin, “Fue como si un tsunami hubiera arrojado a una multitud de hombres eminentes de Europa sobre ese oscuro parche de hierba en medio del Mar de Irlanda. Los prisioneros fueron colocados bajo la benevolencia del Capitán Hubert Daniel, un ex publicista de Lever Brothers al estilo de Mainwaring, y juntos transformaron a Hutchinson en un surrealista, más dadaísta Hi-de-Hi! que Stalag Luft III.

Es imposible leer esta historia y no pensar en el trato que reciben hoy los refugiados que cruzan el Canal de la Mancha

El Dr. Klaus Hinrichsen, un historiador de arte internado, se dio cuenta de la naturaleza intelectual del campamento al día siguiente de su llegada, cuando vio a un grupo de hombres que transportaban sillas desde una de las casas. Cada uno eligió un lugar en el césped un poco apartado de los demás, dejó su silla, luego se subió y comenzó a dar una conferencia sobre su tema de especialidad -filosofía griega, sonetos de Shakespeare, el uso industrial de fibras sintéticas- frente a de una audiencia de internados. reunidos El campamento estaba lleno de maestros y expertos distinguidos, y estaban decididos a continuar con su oficio sin importar lo que hiciera el gobierno británico. Hinrichsen y su compañero de habitación, el arquitecto Bruno Ahrends, desarrollarán estas conferencias improvisadas en un programa cultural repleto, impartido por un «departamento cultural» y aprobado por el Capitán Daniel. Pronto hubo una «Universidad Hutchinson», con un bibliotecario. Más tarde habría recitales de piano, obras de teatro, exposiciones de arte, un periódico dinámico, un café de artistas dirigido por un pastelero vienés y una «escuela técnica» que enseñaba habilidades de ingeniería.

Los internos llegaban a Hutchinson estresados ​​y, a veces, con pensamientos suicidas, pero en el ambiente escaso del campamento, con sus necesidades básicas atendidas y pocas distracciones, comenzaron a prosperar. El residente más famoso de Hutchinson fue Kurt Schwitters, el artista nacido en Hanover cuyo trabajo fue vilipendiado en las infames exposiciones de «arte degenerado» de Goebbels. Su escape de Alemania dejó a Schwitters traumatizado y epiléptico, pero Hutchinson lo recuperó y su tiempo aquí constituyó uno de sus períodos más productivos. Tomó al ingenioso Midgley como su asistente, perfeccionando sus habilidades naturales, de modo que cuando el joven fue liberado, ganó un lugar en la escuela de arte. Más tarde se convertiría en Royal Academician y mantendría por el resto de su vida que «todas las cosas buenas que me han pasado se deben a mi presencia», a Hutchinson.

La isla de los cautivos extraordinarios

Aun así, el internamiento fue una experiencia sombría para la mayoría y, aunque Gran Bretaña llegó a considerarlo una vergüenza, el gobierno nunca se disculpó formalmente. Las lecciones no parecen haber sido aprendidas. Es imposible leer esta historia sin pensar en el trato que reciben los refugiados que cruzan el Canal de la Mancha en la actualidad. En una posdata, Parkin dice que el Reino Unido somete a 24.000 personas a detención de inmigrantes cada año, la mitad de las cuales buscan refugio. A diferencia de otros países europeos, no hay límite de tiempo para esta forma de custodia policial. También nos recuerda que en 2019, la administración Trump separó a más de 2,000 niños migrantes de sus padres en la frontera con México y ni siquiera les dio de comer.

Parkin contó su historia con energía y habilidad. El libro no está exento de fallas menores: el elenco de personajes es vertiginoso y, a veces, la narración se ve oscurecida por información superflua, pero esto no resta valor al logro de Parkin. La isla de los cautivos extraordinarios es un poderoso tributo a los internados en tiempos de guerra y un recordatorio oportuno de todo lo que Gran Bretaña ganó con su presencia.

Charlie English es el autor de The Gallery of Miracles and Madness, publicado por William Collins. The Island of Extraordinary Captives: A True Story of an Artist, a Spy and a Wartime Scandal de Simon Parkin es una publicación de guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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