Reseña de The Facemaker de Lindsey Fitzharris: transformando a los heridos | libros de historia

Para muchos hombres que lucharon en la Primera Guerra Mundial, el miedo a quedar discapacitados permanentemente era más aterrador que la muerte. Incluso peor que la perspectiva de una discapacidad que le cambiaría la vida era el horror de la desfiguración facial. Mientras que los hombres que perdieron una extremidad fueron tratados como héroes, los que sufrieron lesiones faciales a menudo fueron rechazados o vilipendiados. Las madres apretaban a sus hijos adentro para evitar ver a estos hombres desfigurados; las mujeres rompieron su compromiso con sus prometidos mutilados.

Harold Gillies, un cirujano neozelandés formado en Gran Bretaña, ha ayudado a miles de hombres a enfrentarse de nuevo al mundo. Son travail dans l’unité qu’il a créée au Queen’s Hospital, Sidcup, a été éclipsé par l’histoire plus familière de son cousin, Archibald McIndoe, qui a reconstruit les visages brûlés des pilotes dans son «Guinea Pig Club» pendant la segunda Guerra Mundial. Sin embargo, fue Gillies, un hombre extraordinariamente compasivo y un cirujano hábil, quien realmente transformó la especialidad de la cirugía plástica.

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En su cautivador libro, Lindsey Fitzharris no solo cuenta la historia de los logros de Gillies, sino que nos sumerge en el mundo de los hombres a los que ayudó, siguiéndolos desde la carnicería de las trincheras hasta los pasillos donde tuvieron una larga y dolorosa recuperación. .

Gillies tenía 32 años cuando estalló la guerra. Se unió a la Cruz Roja y fue enviado a Francia en 1915, donde se encontró por primera vez con hombres con terribles heridas faciales de proyectiles, metralla y balas de francotirador. La cirugía plástica estaba en su infancia. Algunos médicos emprendedores habían intentado operaciones reconstructivas, pero principalmente en la nariz y las orejas y con resultados variables. Algunas operaciones permitieron a los pacientes comer y hablar, pero dejaron agujeros abiertos. Gillies se dio cuenta de que se necesitaba un centro especializado en cirugía facial donde los pacientes recibieran un tratamiento experto y los cirujanos pudieran perfeccionar sus habilidades.

Primero fue asignado al servicio en el Hospital Militar de Cambridge en Aldershot, donde reclutó un equipo multidisciplinario que incluía dentistas, enfermeras y un anestesiólogo, así como un artista para documentar su trabajo. Poco después, se le asignó su propio centro dedicado en Sidcup, en una mansión georgiana rodeada de cabañas de madera, que se inauguró como Queen’s Hospital en 1917.

Los hombres llegaron con mandíbulas, narices y mejillas destrozadas, lenguas arrancadas y globos oculares arrancados. Pilotos en incendios de aviones, marineros en explosiones en el mar y soldados en tanques que se incendiaron fueron traídos con la cara terriblemente quemada. Algunos ya habían tenido operaciones que distorsionaron sus rasgos, por lo que Gillies tuvo que reabrir las heridas antes de iniciar la reconstrucción.

Walter Yeo, uno de los pacientes de Gillies, antes y después de la cirugía reconstructiva.Walter Yeo, uno de los pacientes de Gillies, antes y después de la cirugía reconstructiva. Fotografía: Ciencia Historia Imágenes/Alamy

Sin manuales que seguir, Gillies tuvo que inventar sus propias soluciones, a menudo esbozando ideas en un caparazón y luego realizando múltiples operaciones que involucraban injertos de piel, cartílago y hueso. “Se estaba poniendo a trabajar con un hombre que tenía la mitad de la cara literalmente destrozada con la piel que quedó hecha jirones”, dijo una enfermera que trabajaba junto a él. Gillies tomó trozos de piel del pecho de los pacientes y de otros lugares, los dejó atados con bandas apretadas para mantener el suministro de sangre y luego los rotaron para cubrir las heridas faciales. En una operación histórica, cosió las bandas en tubos, o «pedículos», lo que redujo el riesgo de infección. Usando estas técnicas, Gillies recreó narices, mandíbulas, labios y párpados. Un hombre se sometió a 40 operaciones para reconstruir su nariz.

Para mantener la moral, el hospital organiza jornadas deportivas y presenta obras de teatro amateur. Se animó a los pacientes a caminar por las calles locales donde algunos bancos estaban pintados de azul para advertir a los transeúntes con anticipación que un hombre desfigurado podría estar sentado allí. Después de la guerra, Gillies estableció una práctica privada donde llevó a cabo más operaciones pioneras, incluida, en 1949, la primera reasignación de género de mujer a hombre.

Este no es un libro para los débiles de corazón. Los relatos meticulosamente claros y detallados de horribles heridas y extenuantes operaciones se complementan con soberbios retratos del artista de guerra Henry Tonks, que representó a los pacientes antes y después de sus reconstrucciones. Sin embargo, a pesar de su tema desgarrador, Fitzharris presenta una historia intensamente conmovedora e inmensamente agradable sobre un pionero médico notable y los hombres que rehizo.

The Facemaker: One Surgeon’s Battle to Mend the Disfigured Soldiers of World War I de Lindsey Fitzharris es una publicación de Allen Lane (£20 en el Reino Unido; $45 en Australia). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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