Reseña de The Insect Crisis de Oliver Milman – belleza extraña y frágil | libros de ciencia y naturaleza

En el cuento de 1952 de Ray Bradbury A Sound of Thunder , un grupo de safari privado viaja en el tiempo hasta 2055 en el Cretácico tardío para cazar un Tyrannosaurus rex. Es una empresa peligrosa, no solo por la letalidad de la cantera, sino porque los cambios mínimos en el entorno antiguo pueden conducir a cambios catastróficos en el presente; los clientes nunca deben desviarse de un camino flotante y solo disparar a los dinosaurios especialmente marcados. Después de matar a un T rex, la fiesta regresa a 2055, solo para encontrar un mundo que ha cambiado: hay un olor químico en el aire, el idioma ha cambiado y un candidato fascista ahora es presidente. Examinando la parte inferior embarrada de su bota, un cazador descubre la causa de su paisaje transformado: una mariposa aplastada, «una pequeña cosa que podría alterar el equilibrio».

Un hilo similar recorre el nuevo libro de Oliver Milman, The Insect Crisis: The Fall of the Tiny Empires That Run the World, una crónica del precipitado declive de los insectos y una investigación sobre lo que significa para la vida humana y las criaturas que nos rodean. Al igual que el cuento de Bradbury, nos invita a desviar nuestra atención de las criaturas grandes e icónicas del reino animal y considerar estos pequeños invertebrados, esas pequeñas cosas que «podrían alterar el equilibrio», y su trabajo oculto. Por el contrario, The Bug Crisis es incluso más oscura que la obra de ciencia ficción de Bradbury, y revela las aterradoras implicaciones de la continua pérdida de vida de los insectos. Es un libro oscuro, un catálogo de pérdida y desintegración, pero también un lúcido homenaje a la fabulosa utilidad de los insectos y una crítica a nuestra fijación con las espinas dorsales.

Milman se refiere a «pequeños imperios» de insectos y, de hecho, hay algo en estos invertebrados que supera nuestras expectativas de escala. La mayoría de los insectos individuales son diminutos, pero medidos por biomasa parecen gigantescos. Milman nos cuenta que el sur de Inglaterra es el hogar de 3,5 millones de insectos voladores cada año, cuya masa equivale a 20.000 renos, y que los enjambres de efímeras crecen tanto que pueden ser detectados por radar. Y, sin embargo, como señala Milman con doloroso detalle, los insectos están disminuyendo a un ritmo alarmante, amenazados por el familiar cóctel de pesticidas, la destrucción del hábitat, la luz eléctrica y el cambio climático. Entre los entomólogos existe un debate, a veces resentido, sobre el alcance de esta pérdida (las poblaciones de insectos son difíciles de medir y su número fluctúa en la naturaleza), pero el patrón de fuerte declive es claro. Muchos de los entomólogos a los que entrevista parecen alarmados, aterrorizados e incluso deprimidos.

Hay algo maravilloso en la revelación de Milman sobre nuestra frágil adicción a la vida de los insectos

Milman señala que Charles Darwin estaba tan disgustado con las avispas parasitoides que no podía concebir que un «Dios benéfico y omnipotente» pudiera haberlas creado. Seguro que muchos de nosotros, irritados por una mosca o picados por una avispa, nos hemos preguntado para qué servían ciertos insectos. Pero Milman entra en gran detalle sobre cuánto dependemos de las especies de insectos para sus servicios de polinización, eliminación de desechos, control de plagas y reciclaje de nutrientes. “¿Te deshaces de las moscas? Nos deshacemos del chocolate”, apunta un entomólogo en uno de los momentos más ligeros del libro. En pasajes más ominosos, Milman evoca un mundo silencioso sin insectos, donde los excrementos y los cadáveres ensucian el paisaje y los humanos sobreviven con una dieta blanda de alimentos básicos, como el arroz, que puede ser polinizado por el viento. . Los humanos, o más bien los humanos ricos, se las arreglan, pero es una existencia insulsa, incolora y miserable.

The Bug Crisis es el último libro que marca un cambio creciente en la escritura ambiental, que confronta la pérdida de especies de frente y contempla las ruinas del Antropoceno. Si bien sus visiones a veces son sombrías, también hay algo maravilloso en la revelación de Milman de nuestra frágil adicción a la vida de los insectos y su belleza y extrañeza. Escribe sobre cucarachas excavadoras gigantes parecidas a armadillos, la polilla Hércules («alas tan anchas como un plato pero sin boca») y las mariposas monarca cuyo aleteo crea un sonido «como lluvia ligera sobre una tienda de lona». Los insectos, dice un entomólogo, parecen «extraterrestres en la tierra», pero estas criaturas sugieren exactamente lo contrario; sin insectos, ¿cómo seríamos capaces de evocar imágenes de formas de vida extraterrestres?

Igualmente fascinantes son los entomólogos que pueblan el libro, los hombres y mujeres que tratan las parcelas de tierra, las matas de hojas o los tramos de corteza como fronteras para explorar. Ante la indiferencia o el pánico del público, continúan perseverando y documentando la pérdida de especies, apareciendo a veces tan solos como las especies que estudian. Mientras tanto, seguimos sin darnos cuenta en gran medida del declive silencioso, obsesionándonos con las especies domesticadas, como las abejas, mientras ignoramos la difícil situación de sus primos salvajes. Tanto como una crisis de pesticidas y pérdida de hábitat, la crisis de los insectos parece ser una crisis de indiferencia, de nuestra incapacidad para apreciar lo que está a nuestros pies. Ahí radica el poder del libro, porque una vez que lo has leído, no puedes dejar de notar la mariposa bajo tus pies.

The Insect Crisis: The Fall of the Tiny Empires that Run the World es una publicación de Atlantic (£ 16,99). Para apoyar a libromundo y The Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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