Reseña de The Night Ship de Jess Kidd – perdido en el mar | Ficción

En 1628, el Batavia, el gran buque insignia de la Compañía Holandesa de las Indias Orientales, se embarcó en su viaje inaugural desde Holanda hasta su homónimo: la capital de las Indias Orientales Holandesas. El barco se hundió frente a la costa de Australia Occidental y los 300 pasajeros y tripulantes sobrevivientes, incluidas mujeres y niños, quedaron varados en las islas Houtman Abrolhos. Lo que siguió fue una pesadilla: el comerciante Jeronimus Cornelisz fomentó un motín contra el comandante de la Batavia Francisco Pelsaert y él y sus seguidores mataron a casi la mitad de todos los que quedaban en las islas, esclavizando al resto. Cuando llegó la ayuda, solo habían sobrevivido 122 pasajeros.

La primera (y sorprendentemente, menos interesante) de las narrativas duales de The Night Ship tiene lugar a bordo del Batavia. Conocemos a Mayken, una niña acomodada de 9 años que se dirige a la India para reunirse con su padre, un misterioso comerciante que vive en el lujo imperial: “Su padre tiene una mansión de mármol, le dicen. Tiene una legión de sirvientes y montones de platos de oro. Tiene sementales castaños y yeguas moteadas. Mayken viaja con su incondicional y supersticiosa enfermera Imke, la primera de un vasto elenco de personajes que conoceremos en esta línea de tiempo que rara vez superan el estereotipo: aquí está la viuda melancólica pero encantadora, aquí está el astuto grumete, aquí viene el centelleante marinero llamado Holdfast. Aquí hay un albatros, estrangulado en cubierta. La propia Mayken es precoz, indomable e inverosímilmente resistente a la rígida estratificación social de la sociedad holandesa del siglo XVII. Cuando Imke comienza a enfermarse, el astuto grumete convence a Mayken de que la enfermedad de su amada enfermera es causada por Bullebak, una criatura maligna parecida a una anguila de leyenda popular. Disfrazada de niño, comienza a explorar el mundo submarino oscuro y acuático de Batavia en busca del abusador fantasma de Imke.

La segunda parte de la novela tiene lugar más de tres siglos después, en Australia. Corre el año 1989 y Gil, un preadolescente solitario y melancólico, es llevado a Beacon Island después de la muerte de su madre, para vivir con el único pariente que le queda: un abuelo igualmente melancólico y solitario, Joss. El introvertido Gil, todavía traumatizado por la turbulenta muerte de su madre, es claramente un inadaptado entre los escasos y musculosos habitantes de la isla, pero tiene sus propios instintos de supervivencia: «Puede leer un mapa de carreteras, hacerse una manicura francesa decente, poner a una mujer adulta en la posición de recuperación y robando una comida completa. Beacon es, por supuesto, la misma isla en la que los supervivientes del naufragio se han refugiado sin darse cuenta, y Gil se ve seducido por su sangrienta historia. Se siente atraído por un arbusto llamado Raggedy Tree, donde los lugareños dejan ofrendas -«muñecas sin rostro, osos descoloridos»- para «la niña muerta que acecha la isla», Little May, cuya identidad se desconoce por completo cuando se menciona.

Las historias de Gil y Mayken se cruzan, con la novela estructurada en capítulos alternos. Si bien esta arquitectura bifurcada permite momentos elegantes de reflejo en ambas líneas de tiempo, también me resultó frustrante: a medida que la novela se acerca a su clímax, cambiamos entre 1629 y 1989, Mayken y Gil con tanta frecuencia, que ambas narraciones parecen perder, en lugar de reunir , impulso. Es una pena, porque el libro claramente está meticulosamente investigado y su relato del hundimiento del Batavia se encuentra entre las secciones más convincentes. Me encontré deseando haber pasado menos tiempo buscando a tientas en la oscuridad el Bullebak de Mayken y más en el ojo de la tormenta, entre las borrascas y los bosques aulladores.

Kidd es, sin duda, un escritor talentoso y un hábil constructor de mundos, pero había muchas cosas en esta novela que me faltaban.

Para una novela basada en una atrocidad histórica, The Night Ship es extrañamente de mal gusto. La búsqueda del Bullebak parece una interpolación mágico-realista innecesaria en un hecho ya fascinante. Realmente nunca va a ninguna parte, y su presencia empapada no provoca mucho temor; queda por concluir que el Bullebak es una metáfora, aunque no está claro lo que es. ¿La maldad del hombre? ¿El poder corrosivo de la codicia? Tal vez estoy leyendo demasiado en un dispositivo destinado únicamente a ilustrar la ingenuidad mimada de Mayken. Su perspectiva limitada también hace que el contexto colonial del viaje del Batavia esté curiosamente ausente, más allá de vagas insinuaciones sobre los orígenes de la riqueza del padre de Mayken. Cuando el Batavia fondea brevemente frente a la costa de Sierra Leona, se describe con extraña monotonía un encuentro con los sierraleoneses, en una novela por lo demás bastante resplandeciente en su lenguaje: «Los marineros del Batavia saludan a los lugareños, colocan escaleras de cuerda y descienden a recuperar muestras de bienes y productos. Los pasajeros se maravillan con las artesanías y las tallas, con los maravillosos y extraños alimentos nuevos. Entonces, navegamos.

Kidd es, sin duda, un escritor talentoso y un hábil constructor de mundos, pero había muchas cosas en esta novela que me faltaban. Cornelisz era totalmente olvidable, y sus motivos para el derramamiento de sangre que desató se ignoran en gran medida. En un momento, un amable marinero le dijo a Gil que no «se detuviera en las cosas oscuras» de la historia del Batavia, pero yo quería que fuera más oscuro. No había mucha incomodidad aquí, con el borde de la narración embotado por una fantasía innecesaria.

The Night Ship de Jess Kidd es una publicación de Canongate (£ 16,99). Para apoyar a Guardian y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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