Reseña de Tom Blass Swamp Songs: una odisea en los humedales | libros de ciencia y naturaleza

Nunca se sabe qué horrores pueden acechar en el fondo de un pantano. Los pantanos, por otro lado, se ven cómicos. Los pantanos son más agradables, aunque recuerdan a la malaria, mientras que los humedales emanan salubridad pero también son húmedos en un sentido «meh» de tómalo o déjalo. Sin embargo, como explica Tom Blass, todas estas palabras se refieren a lo mismo: un lugar donde la tierra y el agua se han enfrentado y no pueden decidir quién gana. El resultado no es tanto un equilibrio, aunque estos estados de semi-inmersión pueden mantener la compostura durante milenios, sino más bien una relajación temporal en la que ambas partes están demasiado exhaustas para declarar un resultado. Es en busca de estos lugares intermedios que Blass viaja de Chipre a Laponia, de Rumania a Virginia, con los ojos abiertos y caminando con cautela para no caer en la oscuridad de abajo.

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Muy pronto, Blass demostró ser más un etnólogo que un naturalista. Si presta respetuosa atención a la vida silvestre que encuentra mientras navega desde los pantanos de Romney hasta los pantanos de Luisiana y el delta del Danubio, estas son las personas que busca. Lipovans, Cajuns y Seminoles son todos grupos étnicos que han formado una cultura a partir del barro que corre entre los dedos de sus pies y ese es el tema real del trabajo peculiar y tonificado de Blass. Sobre todo, evita escrupulosamente los clichés. Hay, por ejemplo, muy pocas puestas de sol gloriosas en Swamp Songs o encuentros con viejos habitantes retorcidos que actúan como acuíferos para la sabiduría antigua, pequeñas mercedes por las que el lector debería estar agradecido.

Este afán por ensartar los clichés de su género favorito comienza muy pronto, cuando Blass hace un viaje a Dungeness, que en verano “está invadido de col rizada, psicogeógrafos y, joder, gente como yo”. Lo que la gente como él tiende a buscar, por supuesto, es Prospect Cottage, la aislada casa de baile de claqué en la que el director Derek Jarman pasó sus últimos años cuidando su jardín, una maravilla sintoísta llena de sal bajo la inminente energía nuclear. estación. Incluso aquí, Blass no puede evitar socavar las convenciones de su género elegido, que puede ser, de hecho, la psicogeografía. “’Eso es’, dicen. «Esta es la casa de Derek Jarman». Y siguen adelante, porque realmente, no hay mucho que ver.

“Vaciar el pantano” es transformar en cucos a un grupo de oprimidos y vulnerables

Tal inexpresividad también se muestra cuando Blass se dirige al avión costero Great Dismal Swamp of Virginia. El mismo nombre del lugar es tautológico, ya que desde el siglo XVII la palabra «lúgubre» era un término general para un lodazal. “En otras palabras, todos los pantanos estaban tristes por ser pantanosos”, escribe. Aún así, Dismal parece estar a la altura del uso moderno, ofreciendo a los visitantes de Blass poco más que una serie de interacciones cautelosas y fallidas con los lugareños que realizan su actividad favorita de pesca con aletas, arco y siluro sin dar nada.

La única pista de lo que puede esconderse detrás de esta sensación persistente de la amenaza de Dismal es el hecho de que en los patios interiores se pueden ver banderas confederadas junto con las barras y estrellas más habituales. Es 2016, y mientras Blass rueda hacia el borde del pantano, las elecciones presidenciales de EE. UU. están a solo unas semanas de distancia. En todas partes ve carteles con los lemas «Enciérrala» y «Haz que Estados Unidos vuelva a ser grande». Sin embargo, lo más escalofriante de todo es la exhortación a «Drenar el pantano». Blass descubre que, históricamente, Dismal fue el último reducto de los negros de las plantaciones que huían, los nativos americanos fugitivos, los trabajadores contratados ingleses e irlandeses. Visto en este contexto, “drenar el pantano” es convertir a un grupo de personas oprimidas y vulnerables en hombres del saco.

Antes de que los británicos se sientan demasiado presumidos, Blass encuentra esa dinámica viva y más cerca de casa. De vuelta en Romney Marshes, cerca de su casa, explora el romance local del contrabando, que ha perdurado a lo largo de los siglos gracias a las entradas de agua que permiten que pequeñas embarcaciones desembarquen tranquilamente en tierra y descarguen fuera de la vista del oficial de aduanas. Pero Blass gira bruscamente sus binoculares y, antes de que nos demos cuenta, nos enfrentamos al hecho de que todos los meses se trafican refugiados a través del Canal de la Mancha para aterrizar en las cercanías de Dover. Son bienvenidos, si no exactamente como monstruos del pantano, ciertamente como criaturas de las profundidades a las que hay que enfrentarse y eliminar rápidamente.

Swamp Songs: Journeys Through Marsh, Meadow and Other Wetlands de Tom Blass es una publicación de Bloomsbury (£20). Para apoyar a Guardian y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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