Reseña de Up from the Depths de Aaron Sachs: viaje cautivador a los mundos de Melville y Mumford | libros biografia

Para 1930, Lewis Mumford se había dado por vencido. El crítico-filósofo radical encontró su fe en el progreso histórico, y el potencial humano en sí mismo, aplastado entre la Gran Guerra y la Gran Depresión. La salvación provino de una fuente inesperada: la obra de un entonces oscuro novelista del siglo anterior, Herman Melville.

Melville había muerto 40 años antes, su vida quedó sin memoria, sus escritos fueron rechazados por los críticos y olvidados por el público lector. Mumford, por el contrario, era una estrella en ascenso en el firmamento intelectual estadounidense, un experto en campos que iban desde la ecología hasta la planificación urbana. Articulado, cortés y promiscuo, intelectualmente y de otra manera, Mumford parece una raza aparte del taciturno Melville. Pero, como revela Aaron Sachs en su biografía conjunta, Up from the Depths, el joven encontró afinidad e inspiración en el trabajo de Melville.

Ambos escritores lidian con el caos de la modernidad. Ambos abandonaron las vanidades racionalistas y utilitarias de sus contemporáneos, avanzando en una cosmovisión romántica, en crítica social y ficción, respectivamente. Ambos pidieron a sus lectores que se sumergieran en la vida cotidiana. Y ambos depositaron su esperanza en la capacidad de la gente común para vencer el lado oscuro de la civilización: vencer la crueldad con amor.

Mumford, un pensador alguna vez famoso pero ahora olvidado, ha pasado gran parte de sus 94 años estudiando la relación entre los seres humanos y las tecnologías que creamos. Nunca fue un profeta de la fatalidad, albergaba serias dudas sobre la deshumanización en el trabajo en las «sociedades de máquinas»; dudas que solo se profundizaron a medida que avanzaba el siglo XX.

Encontró un «espíritu hermano» en el ex-marinero Melville, quien vislumbró la locura que yacía debajo de la fachada civilizada del industrialismo. Una juventud que pasó al frente del capitalismo colonial lo desengaño de las ilusiones victorianas sobre el progreso científico. «No hay locura de las bestias de la tierra», escribe, «que no sea infinitamente superada por la locura de los hombres». Era un mensaje muy por delante de sus lectores. Frustrado por la fría recepción de Moby-Dick, Melville tomó un trabajo de tiempo completo como inspector de aduanas, luchando contra el agotamiento nervioso y el dolor crónico para seguir escribiendo a pesar del fracaso comercial y la crítica.

Son hermanos psicológicos, atormentados por la depresión, acosados ​​por un sentido inquebrantable de la futilidad del trabajo de su vida.

Los paralelismos entre las vidas de Melville y Mumford dan forma a Up from the Depths, pero sus diferencias no son menos reveladoras. Mumford lleva a su esposa a la distracción, y a su hija al daño psicológico, a través de una serie de aventuras extramatrimoniales. Melville sigue siendo monógamo, aunque Sachs supone que su esposa sufría noches de insomnio debido a la prevalencia de jóvenes ágiles en los libros de su marido. Ambos pierden un hijo, pero mientras Mumford transforma su dolor en productividad —su energía para el trabajo era tan inagotable y duradera como su entusiasmo por el adulterio—, Melville cae en un profundo y doloroso silencio.

Es en el trauma, y ​​en la voluntad de los dos hombres para soportarlo, que Sachs nos hace descubrir lo que es más preciado para él. Mumford y Melville son hermanos psicológicos; atormentados por la depresión, acechados por un sentimiento inquebrantable de la futilidad del trabajo de su vida. Pero mientras escribía su biografía de Melville, Mumford encontró la fuerza para continuar. «Estoy en deuda con Melville», escribiría más tarde, «porque mi lucha con él, mis esfuerzos por comprender el trágico significado de su vida, fueron los mejores preparativos que pude haber tenido para enfrentar nuestro mundo actual».

Cuando los sueños utópicos de la década de 1930 terminaron en una guerra global mecanizada, la sombría perspectiva de Melville adquirió un nuevo significado para Mumford. Pero el “lado oscuro de la experiencia humana” llevó a Melville no a la desesperación sino al “desafío cósmico”: una resolución de vivir a pesar del horror, de tener esperanza incluso frente a la catástrofe. Es una visión que mantuvo a Mumford en la década de 1950 macartista. Y uno que floreció en la década radical de 1960, cuando el comunalismo verde de Mumford se hizo realidad.

En última instancia, la tragedia se puede soportar, pero no se puede escapar. Los dos escritores envejecen y se debilitan; Mumford tiene demencia, Melville tiene una enfermedad cardíaca. Ninguno de los dos muere infeliz. Pero ambos mueren en relativa oscuridad.

Sachs maneja un conjunto impresionante de actos de equilibrio: combinar la diligencia académica con una prosa suave y elegante; admiración por sus súbditos con vigilancia de sus faltas. Up from the Depths es varios libros en uno: una introducción al pensamiento de Mumford, un estudio innovador de Melville y una historia de la era moderna a través de los ojos de dos escritores particularmente perspicaces.

El renacimiento póstumo de Melville se basó en parte en Mumford y sus compañeros. Pero también le debe mucho al propio Melville: su obstinada negativa a abandonar el mundo de la literatura, incluso cuando lo abandona a él. Para Mumford y Melville, el desastre era una parte integral de la experiencia humana. Pero también lo es la esperanza.

  • Up from the Depths: Herman Melville, Lewis Mumford, and Rediscovery in Dark Times es una publicación de Princeton University Press (£25). Para apoyar a Guardian y Observer, solicite su copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío

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